Эта первая книга трилогии.

В следующих книгах, наши герои чуть не погубят весь мир,спасая Лию, погрузив его в ледниковый период. И встретятся с создателями врат, которые и населили этот мир таким, как он есть.

Приятного прочтения!

 

 

Путешествие в Лостгард-

В центре миров (Часть 1)

 

 

 

Все мы любим читать про иные миры, или прошлое, где магия и загадочные существа существовали бок о бок с простыми людьми, где приключения всегда ждали своего героя, чтобы унести его в опасное и увлекательное путешествие. Но кто сказал, что в современном мире не может быть всего этого? Места, где магия – вполне объяснимое явление. Наш главный герой тому яркое доказательство. Желаю приятного чтения.

 

Автор: Перелыгин В.А.

Предисловие

 

В запретном Ареда̀нском лесу на окраине людских владений в Лостга̀рде всегда было сравнительно спокойно. Мало кто отваживался заходить в этот, в буквальном смысле, живой лес. Жизненная сила в нём была едва ли не осязаема. А с теми смельчаками, которые совались в него, Он быстро расправлялся и отдавал на корм живности, что в нём водилась. Мне посчастливилось. Лес принял меня, как родного. Готов поклясться, был случай, когда он даже защищал меня, будто я его часть. Отчасти, причина тому была мне понятна, но всё равно всегда казался странным этот факт, хотя за моей головой сюда кто только не захаживает. Можно сказать, у зверья, после моего появления, теперь тут шведский стол. Он меня не трогал ещё по одной, известной лишь мне причине, но всё по порядку.

В этот вечер я сидел в своём доме, построенном на небольшой поляне в лесу из "подручного" материала - благо лес не стал противиться насчёт сруба сухостоя. Камин, напротив, был выложен из камня. В нём, без углей, дров и дыма, приятно поигрывало пламя. Заклинание надёжно поддерживало его. Сидя перед ним в своём кресле, я уже смутно вспоминал свой прошлый, родной мир, Землю...

От размышлений и покоя меня оторвал шум за дверью, едва различимый из-за сильного дождя. Аккуратно встав с кресла, я взял нож в левую руку и подошёл к двери. За ней сильно пахло серой и озоном. Демоны? Одно ясно точно - этот «кто-то» телепортировался сюда, об этом свидетельствует озон. Но и это означает, что его перенесло устройство, а не магия. Демоны отметаются...

Но мои и без того очень спешные размышления прервал незваный гость:

- Алекс, ты мне откроешь, или мне так и мокнуть здесь?

К счастью, мои опасения не оправдались. Это был Торвальд.

- Всегда поражался, как ты умудряешься через лес проходить - открыв дверь, я обнял старого друга. - Если вспомнить, как он тебе чуть голову не оторвал, когда мы вместе в его сердце пройти пытались - усмехнулся я.

- У каждого свои фокусы - Парировал мои слова Тор. Пока он снимал плащ и отряхивал его от воды, обнажив свои богато украшенные, плотно прилегающие к телу лёгкие доспехи, я приготовил чая из местных трав, и мы уселись у камина. А Тор продолжил: - Вот, значит, где ты теперь живёшь... Любопытно – я еле нашёл тебя.

- Спасает от сюрпризов. - резюмировал я. - И сколько раз просил называть меня моим настоящим именем.

- Уж извини, всё не могу привыкнуть. Чем же ты питаешься если даже никогда не выбираешься отсюда?

- Охочусь. Здесь ведь, как ты понимаешь, не только хищники обитают.

- Так значит ты у нас теперь отшельник, герой-одиночка? - улыбнулся Тор, и его острые клыки слегка обнажились.

- А ты у нас, я смотрю, генералом стал каким? - оценив по внешнему виду, подколол я его.

- Ну, ты уж загнул. - рассмеялся он. Но буквально через несколько секунд его лицо стало непроницаемо-серьёзным.

- Я теперь один из руководителей тайной службы у Арниэла.

- Ну ты даёшь, дружище! Удивил! - я аж присвистнул. - А что с Лией? Наверно магистр уже, на пару с Греем?

- Если бы. С приходом новой власти Доргрея изгнали, а она, после того, как из-за её экспериментов в Круге появился Рыцарь ада и разнёс половину башни прежде, чем маги его с трудом уничтожили, она скрылась без следа. Опасается инквизиции. Ты же знаешь их идиотские порядки насчёт таких выходок, да и магии вообще. Я слышал, она ушла за гномьи горы в поисках новых знаний. Поговаривают, её видели вместе с группой тёмных эльфов, правда, потом обнаружили их мёртвые тела без сердец, сожжённые дотла. Но Лии не было. Лишь нестерпимый запах серы витал в воздухе... Хм. Наша девочка стала совсем самостоятельной... Почти. - подытожил Тор. После его рассказа о моей милой Лии, мне внезапно стало очень тоскливо по ней, а я, было, только научился жить без неё. Хоть и за столь короткий срок, но она мне буквально въелась в душу…

- Да-а. Теперь мне туда дорога точно заказана. - улыбнулся я. - Ну, нет худа без добра. Зато инквизиции и Кругу с их башней теперь не будет до неё дела.

Лицо Тора стало ещё более хмурым, и он, так и не выпив чая, отложил чашку, а затем, наклонившись ко мне, сказал:

- А вообще, я вот зачем пришёл. Нам нужна твоя помощь. В Лостгарде творится, бог знает, что: Люди собирают силы истреблять любое существо, не относящиеся к человеку, даже магов почти лишили свободы, эльфы в своих лесах охотятся на всех чужаков, кто к ним заходит, гномы заперлись в горах и все входы в их шахты и пещеры, помимо Горного стража, теперь охраняет вообще неизвестно кто. Ангелы с демонами совсем распоясались: им Рая с Адом мало, так они теперь и в мире Лостгарда снова полигон устроили, а наша победа над архидемоном их ничуть не урезонила, с их-то новым вожаком. Некромантов тоже развелось – после той битвы, при крепости Мидран, до сих пор ходят и "урожай" свой собирают. Уже прилично армию скопили. В общем, все как с катушек слетели. Не без участия последних, конечно, как я полагаю. - Тор безрадостно улыбнулся, вновь слегка оскалив свои клыки.

- Ты ведь знаешь, что я больше не участвую в подобных межрасовых "мероприятиях".

- Да, я помню. Меня сам Арниэл послал за тобой, как я ему не объяснял, что ты завязал. Пойми, это из ряда вон выходящее. Нам очень нужна твоя помощь - мы собираем всех, кого можем. Нас и так до боли мало...

Я не знал, соглашаться мне или нет. С одной стороны, после всего пережитого, я зарёкся ввязываться в эти межрасовые разборки снова, но с другой стороны, Тор бы никогда не стал просить меня о помощи без крайней на то причины и, уж тем более, лезть в этот лес. Открыв тайник в камине, я достал искусно выполненный кинжал. Рукоять была сделана из горного хрусталя, а у её основания в золотой огранке горел кровавым отблеском большой рубин. Вокруг рукояти сплетались золотые змеи, а лезвие, бритвенно-острое, наряду с рунами на нём, отдавало бирюзовым свечением. Оно было испещрено самыми разнообразными символами. Усевшись на кресло, я повертел кинжал в руках:

- Помнишь эту вещицу? - взяв за конец лезвия, спросил я.

- А как же! - Тор даже несколько оживился при виде этого древнего загадочного предмета. Его звериные глаза вперились в кинжал - Эх, чего стоило нам добыть его, аж вспоминать не хочется... - он сделал многозначительную паузу, а затем продолжил: - Хотя было очень даже интересно. Не сравнить с нашей прошлой жизнью на Земле. Вот хотя бы помнишь, как мы познакомились?

И мы со старым другом, сидя у камина, ударились в не столь далёкие, но с тем очень богатые воспоминания минувших дней...

 

 

 

Часть 1

 

 

 

Глава 1:

Странная находка

 

 

 

 

Меня зовут Алексей Филиппов, можно просто Лёшей. Мне 24 года, 172 см ростом, обычного телосложения, коротко стриженные тёмные волосы, голубые глаза. Живу в Питере, там же и работаю, спасателем в МЧС.

Когда я проснулся, было шесть часов утра. "Как по расписанию", подумалось мне. Вставать очень не хотелось, но пришлось - через час надо было выходить на работу. Сходив под холодный душ, побрившись, я достал молока, сыра, колбасы и хлеба, приготовил завтрак и сел за стол. За окном утро казалось очень даже приветливым: чистое небо, воздух не разрывается звуками сирен, что в последнее время практически постоянно. Солнце светит ярко, ласково начиная пригревать своими лучами остывшую за ночь землю. "Ну, как-то совсем всё здорово. Чтоб в Питере и всё так чудесно - не к добру..." - думалось мне, когда, уже дожёвывая последний кусок бутерброда, я полез за телефоном, проверить почту.

- Гадство! - я знатно выругался, увидев в нём четыре пропущенных звонка с работы и непрочитанное сообщение.

"Срочно! Общий сбор в аэропорту "Пулково" в семь тридцать". «Ну, прям, как думал!» Я в быстром темпе закинул форму в рюкзак и бегом выскочил из квартиры. Благо, что в метро было не настолько ещё людно. На машине ехать не стал - точно бы не успел. Приехал в семь двадцать три, когда все уже были собраны. Я быстро переоделся и встал в строй. Виновник всего этого собрания, подполковник Случѝнин, что-то пылко и недовольно разъяснял своим подчинённым.

- Слышь, Костян, что случилось-то, что нас в такую рань сорвали? - слегка толкнув локтем друга, поинтересовался я вполголоса.

- Из того, что я понял, это то, что исследователи наши в Гималаях что-то откопали, так по сигналу, не дожидаясь их самих, туда отправилась группа учёных. Насколько известно, там был сход лавины, и теперь ни слуху, ни духу, ни от тех, ни от других. Видишь, как Случѝнина трясёт от них. Вечно яйцеголовые свои задницы куда не надо засунут. - Костя с презрением сплюнул себе под ноги.

- Да уж, сугробы разгребать... С нашей работой не соскучишься. - я иронично улыбнулся.

- Это точно.

Прослушав «пылкий» инструктаж, мы взошли по трапу на нашего доброго "Илюшу" и отправились в очередной спасательный рейд. Прилетев, на местной станции мы получили всё необходимое альпинистское снаряжение; зимнюю одежду, военные аптечки для экстренного оказания первой помощи, аварийные маячки - на случай, если мы будем не в силах самостоятельно вернуться.

Нас распределили на два вертолёта МИ-8 и группу наблюдения. Со мной полетели: Костя - крепкий парнишка, Серёга - вечно недовольный всем вокруг балбес, Вовка - бывший боксёр и дебошир по жизни, командир нашей группы - старший лейтенант Митрофанов, но по старой дружбе мы его звали по имени - Антоном, и ещё четверо незнакомых мне парней, совсем недавно устроившихся к нам. Нашу группу высадили в месте, откуда последний раз принимали сигнал поискового маячка группы учёных, а вторую группу метрах в трёхстах от нас, где пропал сигнал от маячка исследователей. Да-а, пусть в тёплой одежде и снегоступах, но бродить по огромным до безумия сугробам и под порывистым ветром, удовольствия мало. То и дело ощущение, что вот-вот скинет тебя, нахрен, к подножию, и поминай, как звали. Но надо отдать должное - красота здесь неописуемая.

Я ненадолго остановился, осматриваясь. Никаких следов. Вообще, но нужно было двигаться дальше. Мы шли цепочкой, выискивая хоть что-то, что помогло бы в поисках, но и это не давало результатов. Следы даже их пребывания здесь отсутствовали, будто их тут вообще и не было. Не нравится мне всё это. Мой седалищный нерв не находил себе места от нехорошего предчувствия.

- Группа 1, доложить о процессе поиска, приём. - прохрипело в гарнитуре-рации.

- Валер, пока без толку - как в воду канули, гады яйцеголовые. - выругался Антон. Среди офицерского состава он пользовался авторитетом и позволял себе некоторые вольности. Но к делу относился всегда более, чем серьёзно, за что его и ценили.

- Группа 1, принял. Группа 2, доложить о процессе поиска, приём.

В эфире наступило недолгое молчание, затем рация снова оживилась:

- Говорит Группа 2. У нас всё чисто, приём.

- Группа 2, принял. Группы 1,2, возвращайтесь на базу для обогрева и отдыха, приём.

- Группа 1 поняла.

- Группа 2, есть.

Через пару минут за нами уже прилетели вертолёты. Взобравшись внутрь по верёвочной лестнице, промёрзшие и уставшие, мы развалились по сиденьям.

- Ну вот. - буркнул Серёга. - Столько протопали, а нихрена не нашли, даже их следов, или хотя бы намёк на то, что они там были. Только вымотались и промёрзли. Что они хоть искали-то?

- Да шут их знает! - отозвался Вовка. - они же и у негра в заднице чё-нить, да нароют! яйцеголовые бота̀ны, чтоб их!

- Хватит трепаться! Как бабы не удовлетворённые языками чешете! - рявкнул Митрофанов. Дальше мы летели уже молча, слушая лишь гул вертолёта и маты пилотов, "ласкающих" богатым русским языком и без того буйную погоду в горах.

В пункте обогрева нас уже ждал горячий запоздалый обед и чай. Уставшие, мы расселись за столы и с огромным аппетитом стали уничтожать приготовленное нам пюре с рыбой. К концу обеда в столовую зашёл Случѝнин. Все оторвались от трапезы, отодвинули тарелки и встали перед столом. В столовой воцарилась тишина, а подполковник, меж тем, слегка нервным голосом нарушил это гробовое молчание:

- На отдых ещё 15 минут, затем построение групп 1 и 2 перед вертолётами. Командирам групп прибыть ко мне в пункт наблюдения.

Мы вышли из-за столов и зашагали в соседнее помещение, являющееся комнатой отдыха. В ней были два дивана, длинный шкаф с кучей вешалок и полкой для шапок, небольшой телевизор времён 2000-го года, три кресла и столик с шахматами и газетами. К сожалению, насладиться её удобствами не было времени - 15 минут пролетели незаметно. Не успели отдохнуть, как нужно было снова на поиски, пока не стемнело.

Высадили нас в месте, где мы прервали свои поиски. Так же выстроившись цепочкой, мы пошли тем же маршрутом дальше.

- Слышь, Лёх, а что, если эти учёные что-то в пещере откопали, а потом их снегом-то и завалило? Ведь сто пудов так! - буквально прокричал в рацию Вовка. Из-за пурги даже через рацию-гарнитуру было очень плохо слышно.

- Тогда мы их хрен найдём. - с досадой согласился я.

Метель в горах была жуткой, что очень мешало выполнению задания. Но спустя ещё несколько минут безрезультатных поисков, наконец, отыскать зацепку всё же удалось.

- Антон, это Серёга. Похоже, я что-то нашёл. - едва различимо раздалось в рации.

- Уже идём к тебе. - отозвался командир.

Мы были рядом с Сергеем уже через семь минут. К тому времени он уже успел раскопать свою находку.

- Ну, что там у тебя?

- Рюкзак. Учёных, походу. В нём научная всячина и ещё куча хлама. - он отвёл глаза в сторону и заметил в снегу еле виднеющийся чёрным краешком какой-то предмет. - А это что у нас тут? - он полез раскапывать свою вторую находку. - О, а вот это уже интересно. Видеокамера.

- Вещи подобрать и продолжить поиски. - резко скомандовал Антон. - До сумерек приблизительно осталось полчаса, потом сможем начать искать их снова лишь завтра утром.

Но последние полчаса мы провели снова безрезультатно. Через ещё десять минут нас снова забрали вертолёты.

После хорошего ужина мы высушили и кое-как включили эту камеру, и стали просматривать её содержимое. Большинство файлов обрушилось, да и в основном там был просто пустой для нас трёп этих у̀мников, но некоторые моменты были весьма интересны.

Оказалось, это была экспедиционная группа одной очень влиятельной частной организации под государственным крылом из России, занимающейся сбором и изучением "необычных" вещей по всей Земле. На этот раз их группа исследователей обнаружила "странную" пещеру с неизвестными символами у входа и внутри, и поэтому вызвали группу учёных, чтобы те попытались изучить находку на месте. Но буквально через минут шесть после доклада, с ними было невозможно связаться. А этот рюкзак и камера были их страховкой на случай, если они не смогут вернуться и их придётся искать. Последним файлом была эта видеозапись:

" - Мы двигаемся дальше к месту обнаружения объекта. Рации и маячки отказали. С центром никакой связи. Спускаться долго и опасно - опасаемся схода лавины. У нас нет выбора. Пещера находится в 150-ти метрах на север от места, где мы оставили эту видеокамеру и рюкзак. Если нас будут искать - мы ушли по намеченному маршруту. Дай бог нам вернуться обратно в такую ужасную погоду..."

Мы сидели молча, ошарашенные раскрывшимися обстоятельствами. Но тишина длилась недолго. Первым её нарушил Антон:

- Так вот оно что. Пещеры значит... Вот чего мы их не могли найти. После лавины её наверняка засыпало. Ай, красавцы. Ну, с камерой они ловко сообразили. - он быстро переключил своё внимание на нас. - Значит так. Сейчас ещё час личного времени и отбой. Всем хорошенько выспаться, потому что завтра будет очень тяжёлый день. - С этими словами он вышел из комнаты, оставив нас наедине с нашими мыслями. Мы тоже долго задерживаться не стали и разошлись по кубрикам спать.

На следующее утро мы, хоть и представляли, сколько нам предстоит работы, но были очень ободрены тем, что уже точно знали, где их искать. Помимо всего прочего, ещё взяли с собой сапёрные лопатки. Мы были готовы. Высадившись на место нашей последней находки, как и было сказано на видеозаписи, мы пошли к предположительному местонахождению этой пещеры.

- Если верить данным, это здесь. - Антон глядел в свой планшет, не отрываясь. - Сергей, Владимир - вы копаете здесь. Вы, четверо - копаете в семи метрах на восток, ну а мы втроём будем копать метрах в пяти западнее.

Достав сапёрки, мы распределились по местам и принялись копать. Но не успели мы толком начать, как земля содрогнулась под ногами, и нас повалило от удара на снег.

- Твою мать! Это что ещё за хрень?! - выругался во весь голос Костя.

Снег под нашими ногами провалился, и мы втроём полетели вслед за ним вниз...

...Не знаю, сколько я провалялся в отключке, но очнулся разбитым. Во всех смыслах этого слова. Весь был в ссадинах и ушибах. Всё тело болело. Благо переломов не оказалось. Оглядевшись, я понял, что я - в той самой пещере, где пропали наши искомые группы. В двух метрах от меня неподвижно лежал Антон. Подбежав к нему, я проверил его пульс и дыхание. Живой, слава богу.

- Э! Антон! Рота подъём! - пытался докричаться до него, отвешивая пощёчины. Не просыпается. Решил сделать по-другому. Вспомнив, что мы ещё подростками делали, чтобы быстро протрезветь после хорошей вечеринки, я взял большую охапку снега и, опрокинув ему его на лицо, стал быстро растирать. Как я и ожидал, он очнулся и резко вскочил от такого неожиданного стресса.

- Что за хрень?! Где мы? И где все, Лёха? - раскричался он.

- Успокойся. Я сам не знаю. Может на поверхности остались. Если ты не помнишь, мы провалились.

- Ладно. Падали... Вроде же втроём. Где Костян?

Мы начали искать его, но ответ не заставил себя долго ждать. Неподалёку от нас была лужа, наполняемая стекающей кровью по ледяной стене. Подняв головы, мы увидели весьма неприятное зрелище - Костя висел, наживлённый головой на огромный ледяной шип, сталагмит, который рос почему-то снизу-вверх.

- Ужас... Печальный конец. - я отвёл взгляд, не выдержав довольно страшной картины.

- С ума можно сойти... - но, не смотря на этот кошмар, Антон вскоре постарался взять себя в руки и тоже перевёл взгляд на руны, высеченные на стенах. - А это, выходит, и есть та самая пещера, где наши красавцы пропали?

- Похоже на то. - мы с Антоном помолчали, думая, что делать дальше. - Всё равно, пути назад нет, так что пойдём по тоннелю дальше.

- Да, ты прав, Лёш. Заодно и учёных этих прокля̀тых поищем. Надо маяки активировать, чтоб нас нашли.

- Ты сам-то веришь в то, что тут пройдёт сигнал? Да если бы не запись, мы сами ни за что бы не смогли найти эту пещеру. Да и к тому же, наши маячки повредились при падении. Я уже проверил. Пустое дело.

Мы двинулись вглубь пещеры. Хорошо хоть фонарики не разбились. Она представляла из себя круг в разрезе, в диаметре метра три, с идеально ровным полом, словно его для катка специально заливали. Сам тоннель оказался метров четыреста длиной и уходил вглубь горы. По пути на стенах то и дело попадались неизвестные мне руны, но дойдя до конца этой пещеры, оказалось, что там располагался большой зал с торчащими повсюду каменными шипами из пола и потолка. Но в нём не было снега! В этом помещении было тепло... "Странно всё это...". Но увиденное там, нас шокировало настолько, что случай с Костей показался нам шуткой далёкого детства: вокруг была разбросана и нанизана на каменные шипы куча костей, скелетов и трупов, в основном уже давно и почти разложившихся, но среди них были и совсем свежие...

- Тихий ужас... А вот и наши "победители"... - Антон указал пальцем на отдельную кучу тел. Одни были с вырванными сердцами, другие с оторванными головами, а сами головы насажены на шипы, а третьи разорваны пополам. Или нет... Разрублены! - Кто или что с ними могло такое сделать? - он был в ужасе от представлений, как, впрочем, и я.

В стене напротив выхода был вырезан полый круг с углублением внутрь стены. На круге были нанесены какие-то странные символы... Постойте. Круга было два! Один в другом. Издалека, да и после всего увиденного, сразу было не заметить.

- Похоже, эта та самая "странная находка", из-за которой весь сыр-бор. - выпалил Антон с отвращением, хотя было видно, что эта конструкция его тоже завораживала.

Не успели мы к ней подойти, как земля вдруг снова содрогнулась, символы на внешнем круге стали светиться бирюзовым, а на внутреннем - огненно-красным свечением, и они начали вращаться в противоположные стороны. Мы просто оцепенели, не могли сделать ни шагу. А в отверстии круга меж тем начало появляться какое-то завихрение, вроде небольшого торнадо, только горизонтального, узкой частью в сторону стены.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Затем произошла вспышка, и из завихрения вышел человек, (конечно, хотелось бы в это верить) но выглядел он, в таком случае, очень странно: длинные седые волосы, мертвецки-бледная кожа, лицо на его угловатом черепе от подбородка до глаз скрывала грубая железная маска, а сами глаза были сплошь чёрными. При двухметровом росте он имел очень крепкое телосложение, медлителен, руки украшали сверкающие медвежьи когти. Из одежды на нём было одеяние с тёмными тряпичными штанами, чернее ночи плащ и металлические сапоги по колено с шипованными наколенниками и носами. Это существо сделало к нам несколько медленных, размеренных шагов, а затем замерло. Немного приподняв голову и смотря на нас, как на ничтожеств, он заговорил низким гортанным, практически загробным голосом:

- Что... Вам... Здесь нужно...?

Первым из оцепенения вышел Антон.

- Это ты убил их всех? - он пытался совладать с накатившей на него волной страха, что получалось с огромным трудом.

- Они заплатили... Назначенную цену...

- Цену? За что?

- За проход... Врата должны жить... Им нужна... Энергия души...

"Так вот что это. Врата, значит" - я тоже уже более или менее отошёл и вклинился в разговор:

- Кто ты? - я старался говорить, чтобы мой голос звучал как можно ровнее.

- Я Страж... Жнец... Я... Охраняю проход...

- Проход куда?

- В сердце миров... Лостга̀рд...

- А это куда? - мой мозг, равно как и мозг Антона, уже взрывался от такого количества информации и отказывался верить в происходящее. Но Страж меня проигнорировал и спросил вновь:

- Что... Вам... Здесь нужно...?

- Мы здесь случайно, ищем дорогу назад. - пытался соврать я.

- Пути назад нет... Вы... Пробудили врата... Путь лишь один... Но всему... Своя цена...

- Ты нас убьёшь?

- Цена прохода... Жизнь... Не имеет значения, чья... Одна жизнь... Один проход...

- Но ведь если мы тебя убьём, ты умрёшь? И кто будет охранять врата? - я до последнего хотел разойтись с ним без кровопролития, особенно глядя на его внушительные и устрашающие размеры, и понимая картину резни вокруг.

- Нет... Я живу... Между мирами... Пока живут врата... Если вы меня убьёте... Я... Могу возродиться... В любом из миров... Я... Бессмертен...

"Значит, выбора другого нет..." - вертелось у меня в голове, но не успел я среагировать, как Антон, достав ледоруб, метнул его в Жнеца. Тот, в свою очередь, не проявляя никакой заинтересованности в происходящем, в одно мгновение увернулся от, казалось бы, неминуемой смерти и, схватив и завернув его на лету, с хладнокровной точностью метнул обратно. Ледоруб вошёл Антону ровно между глаз, и он, как кукла опрокинулся навзничь, будто все верёвочки ему вмиг обрезали...

- Нет!!! - вскрикнул я в отчаянии, но не желая повторной участи, прыжком откатился за большой каменный шип. Антон был моим лучшим другом... Я проклинал всё - учёных, экспедицию, спасательную операцию, Стража, всех... Был... И теперь его нет...

- Он... Заплатил... Свою цену... - медленно проговорил Страж. Он направил руку на тело Антона, и его мёртвое тело стало содрогаться, а из глаз буквально просочился белоснежный свет, собравшийся над ним в яркую, завораживающе красивую сферу. Жнец резко сжал руку в кулак и этот белоснежный шар мигом ринулся на него, и ударившись о его одеяние, растворился в нём...

"Цену... Что говорил Жнец? Одна жизнь - один проход? То есть жизнь уже есть, значит, эти врата открыты?" - пронеслось у меня в голове.

- Он заплатил цену... За себя... Не ты убил его... Для тебя... Своя плата...

"Чёрт! И как мне его убить?! Он меня свалит в мгновение ока! Но что-то умирать тут с голоду или от его руки совсем не охота" - в моей голове уже помаленьку нарастала паника.

Символы на вратах снова засияли, но как-то хаотично. В круг из завихрения ударили несколько молний одновременно, после чего возникла мощная вспышка, и из неё выскочил человек, по внешнему виду которого было сложно даже просто отнести к какой-либо эпохе. Одет он был в лёгкие пластинчатые стальные доспехи, скрывающие всё его тело, но в них были вмонтированы странные прозрачные провода, через которые пульсировала некая энергия, отдавая неоновым свечением. Поверх всего был чёрный плащ с капюшоном и странным символом на спине в виде двух рук в братском хвате.

- Эй! Кусок доисторического дерьма! - незнакомец вынул из-под плаща что-то, напоминающее винтовку из фантастических фильмов, и, нажав на спуск, выпустил в Жнеца фонтан молний. Он, конечно, успел бы среагировать, вот только "реагировать" было некуда. Молнии по всем направлениям секли и поджаривали его тело, а правую руку, в которую попал самый мощный разряд, оторвало напрочь. Страж упал на колени, а затем обугленное тело повалилось на спину без сознания. Маска буквально прижарилась к лицу Стража. Незнакомец подошёл к телу Жнеца, пнул его по голове, проверил пульс, затем встал и заулыбался:

- Как я обожаю нашу старую добрую Землю! Никакой магии здесь нет, и в этом мире ему приходится материализовываться в подобие человека. Валить его, что раз плюнуть! Эх, куда трудней в других мирах. Там с ним до жути сложнее справиться. - незнакомец глянул в мою сторону. - Да вылезай ты! У нас всего пятьдесят пять секунд.

Я вылез из укрытия, по уши благодарный ему. Когда он снял капюшон, я понял, что это обычный человек, и мне на душе резко полегчало.

- Спасибо тебе. Без тебя я бы закончил, как и все остальные тут. - я окинул взглядом зал. - Кто ты?

- Мы - Хакеры Врат. Мы последователи первых из людей, кто смог пройти через врата в Лостгард и теперь помогаем другим людям, и не только, пройти в этот мир. Послушай, времени мало. Жнец говорил правду насчёт того, что обратной дороги нет. Страж ещё жив, и он станет тебе платой за проход, когда ты его грохнешь. Ты должен идти через Врата. Пути назад нет...

- А ты вернёшься-то?

- Я же Хакер - засмеялся незнакомец. - Я и без убийств умею перемещаться через них, вернее с их помощью. Убей Жнеца и ступай туда. Теперь там твоя жизнь. Да, Страж уже скоро очнётся, и тогда-то ты точно кончишь, как остальные. А мне пора. Пришло время прощаться. В Валгалле гном пробудил врата. Ох, и жарко же там сейчас будет!

С этими словами незнакомец нажал что-то на своих доспехах и энергия в них запульсировала ярче и интенсивнее. Он навёл своё оружие на Врата и выстрелил. Молнии впились снопами искр в символы на них, начиная раскручивать кольца. Когда кольца раскрутились, он достал устройство, вроде пульта, нажал на кнопку, и со вспышкой исчез в их сиянии. Портал погас...

Делать было больше нечего. Взяв покрепче свой ледоруб, я подошёл к Жнецу.

- Это за Антона, тварь! - и с размаху всадил лезвие в его чёрный, словно бездна, глаз.

Через мгновение по его телу пробежала сильная дрожь и он распался на миллион частиц. Его прах облаком поднялся в воздух и направился в сторону Врат. Впитавшись в символы, они вновь оживились, и это появившееся причудливое завихрение лишь ждало моего шага в него, чтобы перенести в полный неизвестности мир. Я подошёл к телу Антона и помолился за него. С дикой болью в сердце я вытащил из него ледоруб и с разбегу, закрыв глаза, прыгнул в этот вихрь. Раздался хлопок, вспышка, и всё прекратилось, исчезло. А со вспышкой исчез и я, Алексей Филиппов...

 

 

 

Глава 2:

Один среди волков, или

«Здравствуй, новый дом!»

 

 

 

 

Понятия не имею, сколько я пробыл в отключке, но очнулся днём возле абсолютно таких же врат, только на холме с зелёной травой и под тёплым солнцем. Ледяными пещерами даже и не пахло. Сами врата парили в воздухе, а по бокам в землю были вкопаны странные невысокие, с орнаментом, столбы. Скинув с себя зимнюю одежду и обперевшись о такой столб, я принялся вспоминать: "Где я? Что со мной произошло? Где остальные?" - и тут меня захлестнули волнами воспоминания. От столько пережитого, всего за пару дней, голова и сердце хотели просто разорваться на тысячи частей. Постепенно взяв себя в руки, я начал осматриваться. "Кругом одни поля... На северо-западе вдалеке виднеются горы, у их подножия какой-то мрачный лес, что порой кажется, он живой... Та-ак. К северо-востоку, на возвышении какие-то строения, или... Да ну! Замок! Ну, просто средние века! Ладно. Потом идёт лесополоса из гигантских деревьев, которая тянулась на север тремя огромными островками растительных исполинов, открывая дороги через свои угодья, ближе к замку располагались небольшие холмы, а за пейзажем этой крепости снова горный хребет всё скрывает..."

Рядом со мной лежали два моих ледоруба, фонарик виднелся в траве и... Тень? Я резко обернулся и чуть не упал от неожиданности и страха. В метре от меня неподвижно стоял тот самый Жнец! Я рывком отпрыгнул от него и, схватив свой ледоруб, швырнул в него, горизонтально закрутив. Но Страж не произвёл ни одного движения. Лишь стоило в его глазах появиться малой бледно-зелёной искорке, как моё оружие на несколько мгновений замерло в сантиметре от его горла, а затем отскочило с такой силой в сторону гор, что за считанные секунды исчезло из виду.

- Не стоит... Человек. Нет нужды... Проливать кровь...

- Я же убил тебя? Ты не заберёшь меня за это?

- Вы, люди... Мелочные. Это цена... Плата... Была честной. Уговор не нарушен... Нет смысла... Забирать твою душу... - вёл он себя также беспристрастно и величественно.

У меня как камень с души свалился. Ну, раз он меня больше убивать не хочет, я решил его расспросить.

- Что это за место?

- Мир... Лостга̀рд...

- А кто здесь обитает?

- Человек... Ступай... Своей дорогой... - проговорил Жнец и замер, словно статуя.

К сожалению, мой собеседник оказался совершенно несговорчивым. Дозваться его было уже невозможно. Надо что-то делать, так как ни еды, ни воды, ни крова по близости не было. "Любопытно, кто живёт в этом замке?" - очень хотелось надеяться, что там жили люди. Мне ничего не оставалось, как идти туда. Подобрав с травы фонарик и оставшийся ледоруб, я пошёл по дороге к своей единственной надежде на спасение.

 

День 1.

Чувство голода знатно нашло на меня, но к счастью, по дороге я наткнулся на пруд со сказочно-чистой водой. "Да-а. У нас такой не увидишь". И никакой живности вокруг не наблюдалось. Совсем. Это обстоятельство навевало нехорошее предчувствие, но думать об этом было некогда - надо быстрее идти к замку. Набрав воды во флягу, я отправился дальше. Странно, но всё последнее время чувствовался чей-то взгляд на своём затылке. Я старался не думать об этом, решив, что это Жнец наблюдает за мной.

 

День 2.

Ощущение преследования усилилось, хоть я уже и прошёл, практически без остановок, по моим подсчётам километров пятьдесят шесть, или около того, и Жнец скрылся за горизонтом уже давно. Скорее всего, это от нагнетающей тишины вокруг и голода. Есть хотелось невыносимо и воды осталось меньше, чем на день. Пройдя под тёплым солнцем ещё километров восемь, к вечеру, я добрёл до леса. Не смотря, что это была не Земля, он состоял из обыкновенных елей и сосен, только больно высоких и толстых. Решил тут устроить привал - необходимо было поспать хотя бы часа четыре. Наломав веток с кустов, в каждом из которых можно было легко спрятать машину, и собрав хвороста, я соорудил небольшой навес у дерева и развёл костёр.

 

Ночь 2-го дня.

Так, как я засыпаю долго, то лежал под навесом, ворочаясь в попытках уснуть. Но не успело пройти и пятнадцати минут, как метрах в двадцати по ту сторону костра послышался шорох. Сонливость в этот момент, как рукой сняло. Аккуратно взявшись за рукоять ледоруба, я приготовился откатиться, в случае неожиданного нападения. Так и вышло. Незваный гость сделал молниеносный прыжок навстречу мне. "А я, дурак, себя переубедить пытался!" Лишь в последний момент я едва успел перекатиться в сторону, уклонившись тем самым, от неминуемой смерти. Чудовище пролетело мимо, разнеся мой навес в щепки. Бежать было бессмысленно, если я только не хотел ещё более быстрой смерти. Я встал на ноги, и, перехватив покрепче ледоруб, стал ждать действий со стороны нападавшего. И он не стал медлить. Когда зверь встал из-под завала, я понял всю свою беспомощность: стоя на двух конечностях, это существо было ростом около трёх с половиной метров. При человеческом телосложении, вместо ног у него были мощные задние лапы и волчья голова с глазами, горящими слепым безумием. Всё тело покрывала густая, словно чёрный бархат, шерсть. Завершали эту ужасную картину, как бритва, острые когти. "Ну, прямо настоящий оборотень из фильмов!" Раскрыв пасть с огромными клыками, он издал протяжный рык и бросился на меня. Сделав прыжок в сторону, я с размаху вонзил ледоруб в его заднюю лапу. Этот удар не столько был сильным для него, сколько неожиданным. Промчавшись ещё метров семь, он врезался в совсем ещё молодую сосну и переломил её. Моё оружие торчало в его лапе, и из неё струёй лилась кровь, но поражало то, что он даже не замечал этого! Не удивительно, что в округе ничего живого не было. В этот момент он вновь предпринял попытку прикончить меня. Третий бросок. При своей слепой ярости, тупостью он не отличался. Только я собрался снова совершить манёвр, как в самый последний момент он взял немного левее и тыльной стороной когтистой лапы сбил меня с ног, отправив в полёт до первого дерева. Ударившись о него, я с грохотом упал на корни, полностью обессиленный от дикой боли. В глазах стремительно темнело, а тело нестерпимо болело. Чудовище стояло, наслаждаясь моментом, как кот стоит перед замученной им мышью. Но наслаждаться пришлось недолго. У него за спиной, буквально из воздуха, возникло существо такого же роста, но только... Металлическое? И мощным ударом ноги в спину, он сбил его с ног и откинул в сторону метров на пять. Затем у существа из металла внешние стороны бёдер раскрылись, и из них он извлёк два ножа. Ножа, по его габаритам, и принял защитную стойку. Монстр встал, тряхнул головой и с вызовом и яростью вперил свой взгляд на существо, напавшее столь неожиданно. Они оба около полуминуты стояли неподвижно, но чудовище не выдержало первым. Бросившись так неосмотрительно на это создание из металла, он сделал последнюю ошибку в своей безумной жизни. А соперник, видимо, ждал этого шага, так как только стоило "Оборотню" максимально приблизиться к нему, как он без лишних движений, механично, загнал вместе с рукоятью нож ему в рот так, что лезвие почти полностью вышло из затылка монстра, а затем, с лёгкостью увернувшись от мощного удара когтистой руки, вонзил второй нож ему в сердце. Тот лишь захрипел от нанесённых ему смертельных ран, а затем упал без дыхания на землю. Когда "Спаситель" сделал два шага в сторону костра, я смог разглядеть его гораздо лучше - это был робот. Вместо головы и торса была кабина для пилота с зеркальными стёклами, массивные, но шустрые руки, брали начало из верхней части кабины, а мощные ноги начинались из основания, на которое была поставлена кабина пилота, по-простому, из паха этого стального монстра. Ножи были длиной около полуметра каждый, и сквозь кровь, на их лезвиях светились кровавым отблеском странные символы. Они были мне совершенно неизвестны. Несмотря на свою "механичность", двигался он совершенно бесшумно. Дальше я видел уже смутно: робот присел на корточки, затем кабина открылась, и из неё выскочил человек. Он подошёл к телу монстра и наклонился... На этом моменте в глазах у меня потемнело окончательно, и я провалился в бездну разума. Последнее, что я услышал, была фраза этого странного человека: - "Покойся с миром, брат...".

Сознание очень медленно возвращалось ко мне. Как сквозь сон, слышались сначала голоса, а следом душераздирающие крики. Через минуту я услышал, как ко мне подошли несколько человек, и немного постояв надо мной, заговорили друг с другом.

- Вот пойманный мною человек, Уриэль. Как вы и говорили - это тот, кто вышел из Врат Путешествий. Без сознания, но жив. Он сильно пострадал после схватки с волкодавом.

- Он голыми руками сцепился с волкодавом? Любопытно, не заключил ли он при этом сделок с духами, если смог при таких неравных силах выйти из схватки живым.

- Это не совсем так, инквизитор. Я двое суток за ним наблюдал с пруда кристальных слёз, когда сбился со следа волкодава. Вроде ничего необычного не замечал, но ночью эта тварь даже для меня стала неожиданностью. Тот факт, что этот человек при виде монстра таких габаритов не стал убегать в панике, а принял с ним бой, тоже поначалу натолкнул меня на мысль о том, что он одержим, но развитие событий развеяло мои опасения. Чтобы волкодав его не убил, пришлось мне вмешаться. К этому времени он уже успел отправить беднягу в глубокий нокаут. Судя по маршруту его движения, он шёл сюда.

- Сюда, говоришь? Любопытно. А может он почуял тебя и притворился беспомощным, чтобы ты его сюда доставил? В любом случае, его необходимо допросить и если набросится, то там же и сожгут. Прикажи послушникам готовить комнату дознания, я выделю на допрос инквизитора. - в моём разуме вновь потемнело, и я провалился во мрак.

Очнулся уже в шестистенной зеркальной комнате, пристёгнутый по рукам и ногам к стулу. По стенам то и дело двигались, мерцая, красные пятна.

- Отвечай чётко и только правду. И никаких вопросов. - раздался голос в комнате. - Как твоё имя?

- Алексей. - говорил я ровно и спокойно, так как ещё толком не пришёл в сознание окончательно.

- Откуда ты? Мир?

- Земля. Слушайте, чего вы хотите?

- Здесь вопросы задаю я, повторяю для слабоумных. Ты знаешь, что это за Мир?

- Лостгард.

- Откуда?

- Жнец рассказал.

- Так ты мало того, что смог убить Жнеца, так ещё и пообщаться с ним сумел? Да ты просто герой. Чего же с волкодавом не справился? Если бы не наш "Охотник на Ведьм", от тебя собирать было бы нечего.

- Со Жнецом мне помогли.

- Вот как? И кто же?

- Хакер Врат.

- Ну, тогда всё более или менее ясно. Сколько времени здесь пробыл?

- Помню первые двое суток. А сколько провалялся у вас, уже не знаю.

- У нас ты уже третью неделю, парень. Мы твои кости с органами, как паззл собирали, и лёгкие с сердцем заменили. Волкодав тебе всю грудную клетку чуть в блин не превратил. - человек отвлёкся, но быстро вернулся к допросу. - С какой целью направлялся в замок?

- Это был единственный признак, что, возможно, неподалёку были люди. Жить все хотят.

- Ну, считай, ты дошёл. Вот только хорошо ли это для тебя, или плохо, мы сейчас узнаем.

Всё вокруг зажужжало, словно разогревался какой-то большой механизм, затем пятна стали выстраиваться в определённой последовательности, и из одного в другое, по очереди, стали моментально протягиваться красные лучи, образовывая паутину вокруг, и пронизывая меня насквозь. Они тепло скользили по телу, слегка припекая, как солнечные лучи на пляже. Но когда меня стали периодически подстёгивать разрядами тока, я сильно задёргался.

- Сиди смирно. Сейчас тебе лишь слегка неприятно и немного пощипывает. Но своим поведением ты вот-вот вызовешь во мне подозрения, и я подниму мощность на максимум, от чего тебя в мгновение нашинкует, а потом поджарит то, что останется.

Я сразу же угомонился и закрыл глаза, так как зеркальная комната жутко давила на психику. Процесс длился ещё около девяти минут. Мощность разряда то немного вырастит, то снизится, а когда всё прекратилось, я не успел открыть глаза, как почувствовал укол в шею, и вновь через несколько мгновений отправился в мир снов...

...Помещение больше напоминало тюрьму строгого режима: Стальные стены, клетки, а местами вместо них были карцеры, полностью изолированные от внешнего мира. В одной из таких обыкновенных клеток очнулся и я. Оглядевшись, быстро сообразил, где я нахожусь. Всех здесь держали отдельно друг от друга. Некоторые из заключённых выглядели очень необычно, а часть из них вообще отдалённо напоминали людей. Страшно было даже представить, кого держали в карцерах. Из освещения здесь были факела и свечи, а в каждой клетке висела миниатюрная камера наблюдения. Я встал с подвесной на цепях кровати и подошёл к решётке. От неё веяло озоном, как после грозы. Но лишь я потянулся к ней, как в соседней клетке, увидев это, резко на кровати подскочил человек.

- Не трогай! Ты дурак, что ли?!

- А что не так?

- Не хотелось бы, чтобы наш местный герой зажарился от удара током. - усмехнулся заключённый.

- Местный герой? - моё удивление было неподдельным.

- Тут уже все слышали, как ты вступил в схватку с волкодавом, практически голыми руками. И вдобавок без помощи духов остался в живых!

- Ну, я не сам убил его. Даже сложно сказать, ранил ли я его своим ледорубом. Скорее поцарапал.

- Неудивительно. Волкодаву такие зубочистки, что тебя иголкой колоть – только раздразнишь. Если брать во внимание только мечи, ножи и пушки, то для них, чем большего размера и калибра, тем лучше - остальное не поможет. А как же ты выжил?

- Меня спас человек в каком-то роботе.

- Да ну? Сам Охотник на Ведьм? Значит, он в тебе точно что-то увидел. Что же ты в таком случае делаешь здесь, со смертниками?

- Понятия не имею. - повнимательнее осмотрев собеседника, я даже слегка ужаснулся: на исхудавшем теле бедняги то и дело скользили выжженные лазерами полосы, а ноги были переломаны в нескольких местах. - Это кто тебя так?

- Инквизиторы, родные. Кто же ещё! - он сплюнул с презрением на пол.

- За что?

- Я сам с Земли. Меня в детстве отец любил таскать с собой по горам. Вот и тогда он, как обычно, потащил меня на очередную гору в Гималаях, да только когда мы взбирались, провалились в пещеру какую-то. А там и проклятые Врата оказались с этой бездушной тварью. Но Хакер Врат вовремя пришёл, только отца Жнец успел убить... - пленник отвлёкся, затем, сглотнув, вернулся к ответу на вопрос. - Так вот. После моего совершеннолетия уже здесь, у меня появился дар - я мог воздействовать на предметы на расстоянии. Я умело около десяти лет скрывал это, но недавно один прохожий увидел, как я в переулке держал воришку, прижатым к стенке, не прикасаясь к нему. Я не успел его остановить и он, убежав, доложил инквизиции. Меня схватили очень быстро и потом пытали, решив, что я одержим. Но я был чист! А они, после этих издевательств, сказали, что моя душа запятнана магией и меня либо казнят, либо, что более вероятно, выпустят на арену для тренировок Охотнику. Но во мне нет никакого духа! - видно было, что этот человек был в отчаянии.

- Сочувствую тебе, друг...

Ещё около часа я провёл в размышлениях, но их прервал скрип открывающейся двери. В коридор вошёл человек, метр восемьдесят ростом, с загорелой кожей, лысой головой и глубоко-посаженными глазами. Когда он подошёл к моей клетке, я сразу узнал в нём своего спасителя. Он опустил рычаг на стене, и мою клетку разделила решётка на две ровные части. Затем в пустую половину открылась дверь, и он зашёл в неё. Из открывшегося проёма в стене выехало сиденье и, усевшись на него, он обратился ко мне слегка сочувствующим тоном.

- У меня для тебя плохие новости. - начал разговор незнакомец.

- Не знаю, что может быть ещё хуже? - спросил я, безрадостно слегка улыбнувшись.

- Хоть ты и чист, сканнер показал, что твоё тело несколько отличается от человеческого и является идеальным вместилищем. Для любого духа.

- И что такого? Стой. Отличается? Вместилищем? Каких духов? Ты вообще о чём? - эта новость меня смутила и испугала не на шутку.

- Мы сами в растерянности. А насчёт духов, то в Лостга̀рде, и не только, существует три типа духов: божественные, демонические и звериные. Сами они нематериальны. И живут в разных измерениях и мирах. Насколько мы знаем, в таком виде они обитают лишь в Лостга̀рде. Посмотри вокруг, на других пленных. Слившись с душой, духи портят её, изменяют внешность, некоторые дают магические способности и порой невероятные физические данные. Первые два вида, насколько мы знаем, сливаются исключительно с душами людей и им подобными, и то лишь с избранными. так что встречаются они не так часто и живут обособленно. А вот звериные духи куда противнее: они способны сливаться практически с любым живым существом, творя с ним порой ужасные преображения. Зачастую, при "Удачном" слиянии с людьми и человекоподобными существами, они превращаются в зверолюдов. Их сложно отличить от нормальных людей. А в противном случае получаются ужасные твари, вроде той, что напала на тебя. Но поверь, это ещё "цветочки".

- А кто в тех, закрытых карцерах?

- А это жемчужины моей "коллекции", которых я лично поймал и еле уговорил инквизитора не убивать. В первом находится Демон, Рыцарь ада, а рядом - Ангел. Этих сложнее всего изловить, так как они очень разумны. - он сделал гордое лицо. - Дальше идут уже знакомый тебе Волкодав, Химера, Арахна и Минотавр. Есть даже немного нежити. Я уговорил инквизиторов отдать мне для арены большой зал в подземелье и проводить тренировки с этими монстрами.

- Так это ты "Охотник на Ведьм"?

- Нее. - он заулыбался. - Я пилот Охотника. Меня зовут Доргрей. - он протянул мне руку сквозь клетку, предварительно сняв с неё напряжение. - А ты Алекс, значит?

- Ага. - хоть и с недоверием, но я пожал ему руку в ответ. - Так что меня ждёт?

- Инквизитор тебя хочет казнить завтра, опасается, как всегда - это в их духе. Я хочу его отговорить, взяв тебя в ученики на Охотника. Ты понравился ему. А мне уже с ним сложно найти общий язык.

- Это как понять? Он же машина.

- Не совсем. Не бери пока что в голову. - он посмотрел на наручное устройство, вроде мини-компьютера, затем резко встал. - Мне пора. Лучше помолись, чтобы мне удалось уломать инквизитора. - с этими словами он вышел из клетки, закрыл дверь и, подняв решётку, пошёл к выходу. У двери, не оборачиваясь, бросил через плечо: - Удачи нам всем, Алекс. - и закрыл за собой дверь в тюрьму.

С каждым днём становилось всё «интереснее» пребывать в этом мире. Как бы он не стал последним... Я лёг на кровать и попытался заснуть, только никак не спалось. Лишь ближе к ночи я стал проваливаться постепенно в мир снов...

- Уйди от меня! - голос бедняги в соседней клетке был ненашутку испуганным. - Ага. Меня за мои только "таланты" казнить хотят... Нет, говорю! Уйди лучше, прошу! - монолог соседа по клетке вернул меня из царства снов.

- Друг, ты с кем там разговариваешь? - кроме него самого в камере больше никого не было. Проигнорировав все мои слова, он оживлённо продолжал говорить сам с собой.

- …Тем более, Вальд, - голос духа был немного язвительным. - Тебе нечего терять!

- Ну нет! Я лучше последний день проживу человеком. - Вальд был непреклонен.

- А если он не будет твоим последним днём?

- И я потом буду скитаться каким-нибудь чудовищем по лесам и пещерам, пока меня на трофеи не разберут?

- Я бы так не сказал. Не люблю творить масштабные изменения над сосудом. Я лишь немного подкорректирую тебя внешне, и наделю незаменимыми для вашей среды обитания способностями. У тебя редкий дар для человека. Ты меня очень оскорбишь, если умрёшь. - дух язвительно ухмылялся. – Буду честен: мне срочно нужен сосуд, а тебе не помешает пожить ещё. Так, может, поможем друг другу?

- А контроль над телом ты получишь, как тебе подобные сделали с этими бедолагами?

- Они не учитывали это во время сделки. Я могу находиться в тебе в качестве внутреннего голоса, а телом можешь управлять сам, если так хочешь. - небрежно сказал он. - Но при угрозе жизни я буду вмешиваться, не обессудь.

- С тобой всё в порядке? Ау! - я пытался обратить внимание бедняги на себя, но тот меня полностью игнорировал, словно меня здесь не существовало.

- Зверолюд значит...

- Да пойми же, внешне ты будешь таким же человеком. Ну, почти. - дух снова ухмыльнулся.

- Если я соглашусь, ты гарантируешь мне свободу?

- Да, но до окончания побега рулить буду я, чтобы не случилось непредвиденных обстоятельств.

- Хорошо, я согласен на сделку. - выдохнув, произнёс пленник.

"Хорошо... Сделку... Да он не сам с собой разговаривает, а с духом!" - догадался я, помня рассказы Доргрея. - Нет! Стой! Не соглашайся, слышишь?! - но было уже поздно.

Неизвестно откуда возникшая бледно-синяя дымка окутала, а затем впиталась в его тело. Он упал с кровати на сломанные ноги и взвыл от боли. В дикой агонии он корчился на полу, в то время, как внутри него хрустели кости, а конечности, то неестественно выгибались, то возвращались в норму, тем временем, как мускулатура и рост стремительно увеличивались. Когда этот кошмар закончился, он неподвижно лежал на полу с открытыми глазами, не моргая, словно умер. В окончании превращения было видно, как на этом неподвижном теле ногти перерастали в когти с металлическом отблеском, уши слегка заострялись, а зелёного цвета глаза превратились в кошачьи. Также я заметил, что ноги у него больше сломаны не были.

На душераздирающие крики в коридор вбежали двое дежуривших у входа в тюрьму охранника. Видимо, почуяв опасность, человек (или уже не человек) очнулся. Но это был уже не Вальд. Повернув ко мне лицо, я увидел, как его глаза застилает эта синяя дымка. Увидев охранников, он направил в их сторону руки, сделав жест, словно что-то ими сжимал. Стражники, как один, схватились за свои сердца и упали на колени. Затем, когда когти у пленника заискрились и между пальцами стали пробегать электрические дуги, оба охранника забились в конвульсиях. Он сжал ладони в кулаки и резко отдёрнул их назад, словно произвёл выстрел. Два мощных электрических разряда поразили оба сердца и превратили их в прах, оставив в груди лишь зияющие обугленные дыры. Подойдя к решётке, он схватился за клетку и стал пытаться вырвать прутья. Напряжение, которое бы заживо в мгновение любого зажарило, хлестало его своими щупальцами по всему телу, но это лишь придавало сил духу, что теперь жил в нём. Рывком он вырвал оба прута и, как ни в чём не бывало, вышел из клетки в коридор. Потом сорвав со стены толстый высоковольтный кабель, он в раз оголил его своими бритвенно-острыми когтями. Схватившись за него рукой, он вдруг заискрился множеством миниатюрных молний. Затем произошла ослепительная вспышка с сопровождающим её оглушающим хлопком, и пленник исчез, оставив на полу лишь оборванный искрящийся кабель с оплавленным концом...

Лишь спустя минуту подняли тревогу, по которой практически сразу же прибежал целый взвод бойцов с неизвестным мне оружием, во главе с инквизитором и Доргреем. Первым делом эта пара подбежала к трупам, установить причину их смерти.

- База, немедленно обесточить все сети, кроме жизненно важных! Отслеживайте любой перепад напряжения! Надо поймать его и на этот раз уничтожить! - отдал распоряжение Грей по рации-браслету.

- Уже сделано. Но, похоже, он уже за пределами крепости. Все следы его пребывания исчезли.

- Проклятье! Только не в этот раз! - первое время Уриэль ходил в ненормальном для него бешенстве, но через время немного успокоившись, обратился к Доргрею. - Кстати, ты ходатайствовал за этого заключённого, - он указал на меня. - Можешь забирать его, но глаз с него не своди, и заодно допроси о случившемся.

Доргрей подошёл к моей клетке и, открыв её, с безрадостной улыбкой сказал:

- Поздравляю, сегодня твой день. Хоть ты жив остался. Идём. - он махнул мне рукой, и мы зашагали к выходу.

Шли мы довольно долго - коридоры, по которым мы двигались, были очень запутаны, а каждый перекрёсток имел по два, а то и по три поворота. У одной из таких развилок Доргрей остановил Уриэля.

- Ну всё, нам в другую сторону.

- Хорошо. Тогда до скорой встречи, Доргрей.

- Надеюсь на обратное. - мой спутник улыбнулся инквизитору.

Группа двинулась дальше, а мы пошли в западный коридор. Все они были грубо выполнены из скальной породы, а на стенах местами горели факела, освещая, казалось бы, бесконечные тоннели. В общем, всё вокруг выглядело в лучших средневековых традициях, вот только какие-то странные пересечения этой "Эпохи" с современными и порой даже фантастическими технологиями никак не вписывались в общую картину. Уже ближе к концу пути наш коридор стал значительно расширяться, и мы наткнулись на большие гермоврата, схожие с таким же механизмом, как в катакомбах под Москвой или Питером. Мой спутник неспеша подошёл к камере, вмонтированной в дверь.

- Открывай, хочу тебя познакомить кое с кем.

- Глаз подставь, считаю сетчатку. А то мало ли вас тут шарится. Уже троих «тебя» здесь завалил.

Он поднёс лицо к сканеру и тот живо снял все необходимые показатели. Массивные гермоврата со скрежетом начали открываться, медленно скользя колёсами по рельсам.

- Ну вот мы и пришли. - выдохнул Доргрей.

- Что это за место?

- Это мой, а теперь и твой дом. - Помещение больше походило на гигантский ангар с множеством станков, различных механизмов, боевых и грузовых машин, мотоциклов, со средним освещением и комнатами для обслуживающего персонала. - Мы в техническом блоке замка. Здесь хранится и обслуживается вся наша техника. А вот и звезда нашей техно-компании. - мы подошли к круглой платформе, но она была совершенно пуста.

- И где же эта "звезда"?

Я едва успел заметить искажения в воздухе, как надо мной навис огромный робот. Но это чудо инженерной мысли я практически сразу узнал.

- Алекс, познакомься, наш знаменитый Охотник на Ведьм. - Доргрей изобразил гримасу величественности.

- Можешь звать меня Ранлогом, все так зовут. - машина встала в полный рост и протянула мне руку.

- Приятно познакомиться. - я с опаской протянул ему свою руку в ответ, но он на удивление аккуратно пожал мне её двумя пальцами. - Грей, эта машина, что - живая? - я был ошарашен происходящим.

- Ещё как живая! - он похлопал Охотника по колену. - Помнишь, я тебе про духов рассказывал? так вот. Они самостоятельно могут вселяться лишь в живых существ. Мы бесчисленное количество раз пытались вселить духов в оружие и технику, чтобы наделить их силой этих существ, но все наши попытки оканчивались провалом. Вот, - он указал кивком на Охотника. - единственный удачный эксперимент. Правда, по приказу инквизиции нам разрешали ставить опыты только с божественными духами, но ни один из них не стал вселяться, зато двое наших техников крылышки отрастили, после чего их сразу же и казнили. И мы, в тайне от инквизиции, решили попытаться вселить пойманного мною ранее демонического духа. Он обладал прекрасной способностью к маскировке. Мало того, без пилота, он сам легко управляет им. И наотрез отказывается выходить из машины.

- Само собой! - в металлическом голосе Охотника слышалась нотка язвительной радости. - С человеком сложно. Приходится уговаривать, если он не идиот, искать общее соглашение, а если не повезёт, то иногда присутствуя лишь голосом в его голове. А тут никого нет! Лишь оболочка! Да это же мечта!

- А как же пилот? Тебе же приходится ему подчиняться.

- Я не против. Это как будто меня берут с собой на охоту. Порой, даже весело бывает. Я помню, как ты бодался с волкодавом, и мне это представление понравилось. Если так и будешь продолжать, то мы быстро подружимся. Я бы тебе подмигнул, но в создании этого красавца глаз не учли. - демонический дух ехидно негромко засмеялся.

- Ладно, Ранлог, отдыхай. Завтра с утра начнём тренировки, а я пока покажу нашему новому другу его комнату. - сказал ему Грей.

- Хорошо. Я тогда дальше охраной займусь.

Мы с Греем пошли в сторону жилых помещений. В каменную стену, то тут, то там, были врезаны арки со стальными дверями. По обе стороны арок горели факела, так как освещение здесь было скудное, а ламп в техническом блоке и так не хватало. На последней двери был номер "336".

- Вот наши апартаменты, по комнате на каждого. Здесь живут пилоты и техники. Бывает, живут даже семьями. - мы подошли к двери с номером "115". - Вот, теперь это твой дом. Сейчас там стандартный набор вещей, самое необходимое для проживания. Увидишь сам. Со временем обустроишься. - он взглянул на наручный компьютер и резко прервал свой монолог. - Ладно, мне пора. Завтра в 9 часов утра будь готов.

- Где мне тебя искать в случае чего?

- Я живу в комнате номер "3". Если что, я либо там, либо с Ранлогом. - с этими словами он спешно зашагал по своим делам.

На двери не было ручек, лишь вмонтированный прибор для сканирования сетчатки глаза. Пройдя идентификацию, она бесшумно открылась. Когда я вошёл в комнату, свет автоматически включился, а дверь за мной закрылась. Обстановка в ней, честно говоря, была близка к спартанской: небольшая кухонька с посудой, ложками, вилками, ножами и подобным барахлом. Железная пружинная кровать с матрасом, подушкой и покрывалом, напоминала мне казармы. Небольшой масляной обогреватель у кровати, напротив неё в потолок был вмонтирован проектор, а к стене прикреплён железный складной столик, как в поездах, с грубо собранными двумя табуретами. И завершала картину огромная бархатно-чёрная шкура существа, похожего на волка, расстеленная почти на весь пол, а на столе записка: "Это тебе на память с убитого волкодава, от Ранлога. Заслужил". Не став есть, я разулся, снял уже порядком потрёпанную форму спасателя и улёгся в кровать. В свободном времени у меня был весь остаток дня, и я решил хорошенько выспаться перед предстоящими тренировками.

Проснулся я около восьми утра. На табурете, вместо моей одежды, лежала кожаная чёрная форма, а на ней наручный компьютер. Моей формы не было. Вдруг проектор засветился, и посреди комнаты появилось трёхмерное изображение Грея.

- Доброе утро, Алекс. Времени толком нет, так что одевайся в форму пилота, что мои ребята для тебя подогнали, а твой хлам пришлось выкинуть, уж совсем хана ей. На компьютер я тебе уже загрузил координаты арены. Так что позавтракай, одевайся и дуй к нам. Будет интересно. - на этом проектор погас, и Грей исчез.

Я так и поступил. Позавтракав, я одел форму. Она была мне, как вторая кожа. Чёрные кожаные штаны и куртка, на спине которой было нашито число "115" в виде пламени, и берцы с широкой подошвой. Выйдя из комнаты, я двинулся по указанному маршруту в сторону арены. Ещё один проход, схожий с дверями в комнаты, только больше. Над ней крест-накрест висели два похожих, как у Охотника, ножа. Зайдя в неё, я попал в коридор, идущий вокруг всей арены. "Если я пойду направо, то выйду наверх, на смотровую площадку, а если налево - то на саму арену". Когда я вошёл на арену, я был поражён: огромный куполообразный зал, высотой метров тридцать, стены и купол выполнены из гранита, с которого уже капала свежая кровь, на земле были построены из разнообразного строительного материала различные строения - от столбов до двухэтажных домов. За одним из них внезапно раздался дикий визг, и обезглавленное тело монстра отправилось в полёт до первого строения. Через некоторое время оттуда вышел и сам Охотник, оттряхивая руки и счищая кровь с окна кабины.

- Наконец-то ты пришёл! Я уже успел разогреться. - Грей был в хорошем расположении духа. - Добро пожаловать на арену, где теперь ты проведёшь немало времени перед тем, как сможешь выйти на настоящую охоту или задание. А пока заберись на смотровую площадку и понаблюдай. У меня сейчас начнётся последний бой на сегодня. - он взял меня в руку и, зацепившись другой рукой за край площадки, словно куклу, поставил меня на неё, а затем, спрыгнув, пошёл в центр арены. Остановившись, он достал из-за спины тридцатимиллиметровую автоматическую пушку и крикнул: "Выпускайте мишени!"

Массивная решётка поднялась, и оттуда с неистовством берсерка выскочило два волкодава. Они бросились врассыпную искать жертву. А Грей тем временем встал спиной к одноэтажному деревянному сараю и с оружием наготове выжидал цели. Увидев первого волкодава метрах в ста между строениями, он прицелился и тремя выстрелами разрывных снарядов превратил голову монстра в кашу, но на второго он среагировать не успел. Волкодав бросился на Охотника со спины сквозь деревянную стену сарая, разнеся её в щепки и сбив Грея с ног. Он попытался выстрелить в чудовище, но тот опередил его, ударив когтями по оружию и разломав его пополам. Существо, сжав руку в кулак, с размаху ударило по кабине так, что рама на прочном панорамном окне слегка прогнулась и стекло треснуло, а затем схватило его за ногу и швырнуло в каменный одноэтажный дом, который при ударе многотонного робота о его стену тут же рухнул, завалив камнями Охотника.

- Ну всё, он меня достал! Я за руль! - выругался Ранлог и, взяв управление на себя, одним резким движением вырвался из-под завала и извлёк те самые два рунных ножа. - Ну что, иди к папочке, мразь!

Волкодав, издав ужасающий рык, с безумной скоростью ринулся на него. Но дух в роботе на порядок оказался проворнее. Уклонившись от смертельного прыжка и серии ударов когтями по корпусу, он полоснул монстра по горлу и груди ножами, а затем, одним ударом, оба лезвия вогнал ему в живот. Волкодав издал душераздирающий рык, а Ранлог тем временем с полной жестокостью вырвал сердце из его разрезанной грудной клетки, и, прижав монстра и опустив на колени, прямым ударом ноги размазал его голову по стене. Обезглавленное тело сползло вниз, и лишь ещё через минуту Грей смог снова управлять Охотником. Подойдя ко мне, кабина раскрылась, и он вылез из робота, не переставая ругаться с Ранлогом.

- ...Как всегда не даёшь мне до конца самому с ними справиться! Чуть что, так ты - тут, как тут!

- Тебя чуть по земле не размазали, а я не намерен из-за тебя терять этот аппарат! - Ранлог остыл и, судя по интонации, сразу заулыбался. - Ну докажи, что неплохо оттянулись всё равно! Мне понравилось, спорить не буду.

- Это точно. Волкодавы - мощные твари. Всё равно я бы их обоих завалил сам.

- Ну, ну. А по мне так, после тебя, Охотника бы по частям группа техников собирала по всей арене, герой! Как девка управляешься!

- Иди в задницу, Ранлог! - крикнул Грей на него и оба внезапно расхохотались.

- Ну вы, ребята, и представление дали тут. - меня потрясло, как проворно они расправились с такими сильными существами.

- Это ещё что! - Грей усмехнулся. - По сравнению с химерой, ангелом или демоном, это просто щенята! Ну что, не хочешь порулить?

- Ага, залезай. - Ранлог был в хорошей форме, видимо бои подняли ему настроение. - Будет весело, увидишь сам.

Он открыл кабину Охотника, и я со смотровой площадки спрыгнул в него. Когда я уселся поудобнее, кабина закрылась, моё тело дух зафиксировал ремнями, а на панорамном окне, что было во всю высоту кабины, загорелись всяческие числа, вероятно указывающие расстояния до целей. Высветилась также карта данной местности с детекторами движения, прицел и всяческие списки, и не было для управления ни одного рычага, кнопки или любого другого видимого способа.

- Не ищи. - раздался голос Ранлога в кабине. - Управляется он мыслью. Ты думаешь, как действовать, я передаю твои мысли в процессор робота, и он уже выполняет, что ты ему прикажешь.

- Ясно. А что это за единственная кнопка под сиденьем?

- Это кнопка передачи полного и постоянного управления мне. Да только кто её нажмёт-то? Меня и так сюда вселили втайне от инквизиторов. Не хватает им только демона в крепости. Они Охотника и разберут по винтику сразу же.

- А не боишься, что инквизиция о тебе узнает?

- Ни капли. Они сюда никогда не заходят, слишком отвратно им быть в насквозь пропитанном магией и кишками месте. А в технический блок они тоже не ходят, убеждённые, что его охраняет робот с божественным духом внутри.

- Хватит трепаться уже! Пора начинать! - крикнул со смотровой площадки в предвкушении Грей. - Открыть клетку!

Решётка снова поднялась, и из-под неё побежали маленькие жутковатые существа с шерстью, цвета голубого неба.

- Грей, ты что, смеёшься? Кого ты мне подсунул?

Но он лишь довольно наблюдал, а тем временем маленький зверёк подбежал ко мне и уставился на Охотника. Но что-то в этом безобидном создании было не так... И даже не то, что шерсть у него была небесно-синего бархатного цвета и на голове виднелись маленькие рожки... У него искрился хвост! Подбежав вплотную, он лишь задел им ногу Охотника, как произошла яркая вспышка, и мощный разряд электрической энергии пронзил робота, выбив сноп искр и заставив его упасть на колено.

- Идиот! Это не твоя Земля! - выругался на меня Ранлог. - Это Электрики. Единственный вид слившихся звериных духов, обладающих магией. Не знаю, почему, но обычно они только в мелкую живность и вселяются, и крайне редко кого в другого. Но даже слившись с такими, они крайне опасны. Зажарить зазевавшегося человека, вроде тебя, им раз плюнуть. Убей их всех, пока они Охотника мне не закоротили!

- И каким же образом?

- Залезь вон на тот каменный дом.

Я мысленно приказал роботу двигаться, но он не слушался.

- Почему он не слушается меня?

- Ты не приказывай, а представляй, словно это ты сам, и действуй.

Я так и поступил. Охотник с удивительной лёгкостью поднялся, будто он не семь тонн, а килограмм семьдесят, как я, и побежал к дому. Схватившись за край, я рывком поднялся на его крышу. Она пошла трещинами, но выдержала. Эти маленькие существа столпились вокруг под стенами, но никто не пытался меня достать, а лишь выжидали с голодными лазами.

- Этот засранец выпустил их так быстро, что я тебе даже про вооружение рассказать не успел. У Охотника, помимо собственной дури и маскировки, не без моей помощи, сейчас есть огнемёты, складное серебряное копьё, два шестидесятимиллиметровых "Кольта", мои любимые рунные ножи, заказ от гномов, убивающие практически любую нечисть вместе с духом внутри, и совсем недавно была ещё автоматическая пушка с серебряными разрывными патронами. Что выберешь?

- Давай огнемёты.

- Как скажешь. - тыльные стороны рук разъехались и оттуда вылезли механизмы с трубками, раскладываясь в смертоносные орудия. Разложившись, на концах стволов красовались рогатые черепа, из нижних клыков которых горели маленькие огоньки. Огнемёты надёжно закрепились под руками.

- Жги, родной! - Ранлог злорадно расхохотался.

Не сходя с крыши, я обрушил на головы этих смертоносных зверюшек потоки пылающего адским пламенем жидкости, выжигая их десятками. За секунды я превращал их в пепел, камень в стекло и плавил на глазах сталь. Воистину, огнемёт - страшное оружие. Он довольно быстро закончился, но к тому времени, всё вокруг пятнадцати метров было выжжено и расплавлено. Когда же всё стихло, Ранлог оживился.

- Белки, зажаренные в собственном соку, к столу поданы! Хотя, было бы что подавать, кроме пепла и луж железа. - он рассмеялся вновь.

Недолго думая, я подошёл к Грею, сидящему на смотровой площадке, потягивавшего пиво собственного приготовления, и наблюдавшего за происходящим с цинизмом и лёгкой ухмылкой. Открыв кабину, я вылез из неё, подошёл к нему и глядел на него возмущённым взглядом, но не сказал ни слова поначалу, так как был ещё под впечатлением.

- Чего уставился? Ну, я бы тебя оценил на троечку с огромным минусом.

- Ну ты и ……! - злился я на него, что было сил.

- А ты что думал? Напасть могут внезапно. - Грей перестал ухмыляться и одобряюще похлопал меня по плечу. - Да не нервничай ты так. Я тоже в первый раз тупил жутко, только я был не на арене, а в бою, на задании. - Он дружелюбно улыбнулся. - Хочешь ещё разок попробовать, или ты уже спёкся? - с вызовом в голосе сказал он.

Я с охотой согласился. Адреналин, как никогда, играл в крови. Запрыгнув в кабину, я слез с площадки и пошёл в центр арены. Взобравшись на крышу каменного дома, я стал ждать очередного поднятия решётки.

- Итак, кого бы выпустить для тебя... - Грей оживлённо уставился в сенсорный экран своего наручного компьютера, водя пальцем по нему. - Это не то, это тоже не тот... А этот уж слишком... О, нашёл. Дежурный! Выпускай Голиафа!

Решётка поднялась и увиденное меня шокировало: в ворота из клетки еле протиснулся монстр – наклонившись, на полусогнутых ногах, он медленно выходил на свободу. Разогнувшись, он стал высотой около восьми метров, из спины вверх, ужасающими лезвиями косы, торчали длинные конечности. Тело говорило о том, что некогда он тоже был человеком, а лицо с единственным глазом изуродовано мутациями так, что смутно напоминало человеческое. Громоподобный рык разнёсся по всей арене, едва не оглушив меня, несмотря на то, что я сидел внутри герметичной кабины Охотника.

- Охренеть! Вот это тварь! Ну спасибо, Грей!

- Да не дрейфь ты. - чувствовалось, что дух был уже в предвкушении предстоящего сражения. - Ты делай, что я скажу, и мы его быстро завалим.

Гигантское существо начало бродить по арене, сминая одну за другой маленькие постройки.

- Почему он не нападает?

- Потому что я включил маскировку. Он пока нас не видит, но чувствует и уже ищет. Когда я сниму её, действовать нужно быстро, иначе он нас просто раздавит. решай скорее, потому что таким темпом через минуты две он дойдёт до нас. Помни, ему надо перерубить шейные позвонки, иначе на нём всё быстро зарастёт.

- Ладно, Ранлог. Посмотрим, что выйдет.

С минуты полторы я рассчитывал план атаки, затем скомандовал ему "Готов!". Маскировка выключилась, и голиаф сразу же вытаращил на нас свой огромный налитый кровью глаз. Я быстрым движением снял с пояса предмет цилиндрической формы, который в руке за мгновение разложился в сверкающее копьё, и метнул его со всей силы в него. Оно глубоко вошло ему в голову, но застряло там, не пробив затылочную кость черепа. Монстр взревел от боли, а я меж тем стремительно ринулся на него. Хоть и ослепший, но всё же выживший и прекрасно слышащий голиаф, провёл сокрушительный удар своей длинной клешнёй по нам на опережение. Я едва успел остановиться, как буквально перед глазами пронеслась эта ужасающая конечность и вошла в гранитные полы арены на метр. Я резко обогнул её, забежав сзади, и воспользовавшись тем, что его клешня застряла в граните, без особых раздумий запрыгнул на спину гиганта, ухватившись за основания его смертельных конечностей-кос. Но едва я добрался до его шеи, чтобы её перерезать, как чудовище высвободилось, и, схватив меня, швырнуло с такой силой, что я, словно игрушка, полетел, снеся собой три колонны, подмял под собой два деревянных сарайчика, и врезавшись в каменную глыбу, расколол её пополам. У меня аж в глазах помутнело. На этом моменте внутри Охотника оживился, доселе лишь наблюдавший, Ранлог.

- Всё, хватит на тебя сегодня! - бросил он и, взяв на себя управление Охотником, вскочил и помчался втрое стремительнее меня. С невообразимой проворностью он, увернулся от могучего удара рукой, затем ещё от нескольких выпадов чудовища, и рывком запрыгнув, вонзил ему сразу два ножа в спину, вскарабкиваясь, словно ледорубами по отвесной льдине. Голиаф запрокинул руку, пытаясь схватить своего обидчика, но Ранлог высвободил нож и молниеносным ударом вонзил ему в кисть. чудовище взревело и отдёрнуло руку, забрав с собой воткнутое в неё лезвие. Тем временем, пока Голиаф был занят рукой, Дух, покрепче схватившись обеими руками за второй нож, подтянулся ближе к шее монстра и ухватился за неё. Не раздумывая, он вынул кольт и, нацелив его в упор в позвонок гиганта, стал всаживать в шею одну пулю за другой. Ужасная жертва очередной неудачной сделки с духом сначала захрипела, а затем бездыханно упала лицом вперёд. Когда голова коснулась земли, серебряное копьё, всаженное ещё вначале схватки, пробив череп, вышло из его затылка. Спустя некоторое время Ранлог успокоился, и я снова смог взять управление Охотником на себя. Я осторожно делал каждое движение, так как волна адреналина ещё держала меня своей ледяной хваткой. Вынув нож из мёртвой плоти гиганта, я воткнул его в земляную кучу, а затем вытащил, чтобы вытереть от крови, и уложил оба ножа в выехавшие ножны. Копьё было достать куда труднее: пришлось приложить немалые усилия, даже для Охотника, чтобы вытащить его из толстого черепа Голиафа, но всё же в итоге копьё поддалось и выскользнуло из мертвенно-крепкой хватки его костей. Когда волна адреналина сошла с моего сознания, следом за ней пришла волна злости на Грея. Судя по резко появившемуся запаху серы, Ранлог полностью разделял мои ощущения. Дойдя до смотровой площадки, Ранлог открыл мне кабину, и я выпрыгнул из неё, со злостью смотря на Грея. А он в свою очередь лишь разочаровано смотрел на Ранлога, делая вид, будто мы немного нашалили.

- Ранлог, снова ты вмешиваешься раньше времени. - расстроено произнёс Грей. - Я же просил тебя, только в случае крайней необходимости...

- Да это и был тот случай! - резко перебил его Ранлог. - Ты с какого дерева свалился, что на нас эту машину для осады выпустил? Он сейчас и меня и Алекса раздавил бы, и не заметил! - высказывал он Грею.

- Да брось преувеличивать, Ранлог. Алекс практически справился, да ещё и с первого раза, что уже очень неплохой показатель. А то, что он ошибся в последнем действии... Что ж, с кем не бывает. - иронично произнёс Грей.

- Да пошёл ты с такими шуточками! - выпалил дух, но сделав небольшую паузу в этой перебранке, он попытался показать средний палец обидчику, но, поскольку, пытаясь сложить фак из четырёх пальцев, на руке робота выходило очень неуклюже, они оба расхохотались. Я не обижался, что они разговаривали между собой, словно меня здесь и не было, потому что их диалоги успокаивали и даже местами веселили. С этим и ушла моя озлобленность, и я быстро подхватил дружеский настрой от этой пары.

- Ну, на первый раз, думаю, хватит тебе впечатлений. - Грей с улыбкой на лице похлопал меня по плечу. - Не дрейфь, через несколько месяцев мы с Ранлогом сделаем из тебя первоклассного Охотника, вот увидишь.

- Он дело говорит. - добавил Ранлог. - Ну да ладно, я пойду пока в тех. блок, займусь починкой и наблюдением. Увидимся завтра. - с этими словами он развернулся и зашагал по коридору к выходу, и через несколько метров после бросил через плечо: - А с тебя, Грей, сволочь, покраска!

- Ладно, ладно, до завтра! - крикнул ему вслед Грей. Я уже тоже был готов пойти к себе в комнату, как он вдруг перевёл внимание на меня. - Алекс, подожди немного, задержись. Хорошо, что Ранлог ушёл первым, я хотел поговорить с тобой, с глазу на глаз, без него. - его выражение лица обрело серьёзный, практически как тогда, в камере, вид.

- Что случилось?

- Пока ничего, но по данным инквизиции и моей разведки, сегодня ночью произошло убийство. погибло пять человек, все сожжены дотла. Мы с инквизитором Уриэлем предполагаем, что это сбежавший одержимый Вальдемар. Час назад мне на миникомпьютер пришло сообщение, что Уриэль отдал всеобщий приказ на его убийство.

- Любопытно. А почему ты это хотел мне рассказать без присутствия Ранлога? Вы же друзья. - я всё никак не мог вникнуть в суть проблемы.

- Не в этом дело. Электрические звериные духи вселяются в основном в мелочь, что не менее странно, но есть единицы, которые ищут и иные сосуды. Один из таких вселился в того беднягу, что был в тюрьме. Мало того, именно в одаренного человека. Мы убили уже пятерых, в кого он вселялся, и этот - шестой. Но первый, кто уже был со способностями. Теперь он во много раз стал опаснее, чем прежде, и вдобавок, сумел сбежать. В спорах об одержимости мы с Ранлогом расходимся во взглядах. Он тебе как-нибудь потом подробнее расскажет об этом, если захочет, но не в этом суть. Я хочу тебя попросить об одолжении.

- Продолжай. - я не стал прерывать его мысль, полностью заинтересованный в его "одолжении".

- Когда мы выясним наверняка, что эти смерти на совести Вальдемара и узнаем, где он прячется, Уриэль без сомнения доверит это задание тебе, и я прошу тебя - как только увидишь Вальда, убей его без колебаний, пока он не убил тебя. Вместе с духом он обладает поистине жуткой силой.

- Я посмотрю, что смогу сделать, Грей. - такая просьба меня немного напрягла и обеспокоила.

- Пойми, у меня ничего не выйдет. Я уже не могу найти общий язык с Ранлогом, как раньше. Мы с годами разошлись с ним во взглядах на жизнь. А ты ему очень понравился. Видел, как он быстро стал управлять Охотником, защищая тебя? И передо мной выгораживал. Вы с ним идеально споётесь. Это задание для тебя с ним. А до тех пор я тебя натаскаю, чтобы ты смог полностью "почувствовать" Охотника. - Грей помолчал, дав переварить мне полученную информацию, а затем продолжил. - Ну ладно уж, на пока хватит. Иди, отдыхай и выспись. После сегодняшнего дня хороший сон тебе не помешает. Для тебя он так вообще был, наверное, полон впечатлений. - произнеся последнюю фразу, Грей дружелюбно улыбнулся.

- Да уж, не помешает. - согласился я. - До завтра, Грей.

- До завтра! - сказал он мне в ответ, и я зашагал к выходу арены, заниматься бытовыми вопросами своей комнаты, которых теперь у меня было навалом...

Утро следующего дня началось не очень: выспаться не дал сильный лязг металла и прорывающийся сквозь него мат рабочего персонала, доносящийся по другую сторону двери. Закинувшись первым, что нашёл во вмонтированном в стену холодильнике, я надел свою форму и с настроением разбуженного посреди зимы медведя, вышел посмотреть, что же там творилось в техническом блоке. Но увиденное быстро сняло с меня этот негативный настрой и даже слегка заставило улыбнуться: вокруг круглой платформы, посреди которой стоял Ранлог с сидящем в его открытой кабине Греем, сновали без остановки техники с различными инструментами и небольшими пультами управления манипуляторами, которые помогали им в починке Охотника. От этой нудной суеты Ранлог подстёгивал их своими безобидными, на его взгляд, шуточками, а они то и дело матерились на него каждый раз, как по его вине, у них что-то не удавалось сделать.

- О, Алекс! Рад тебя видеть! - крикнул Грей, махая мне рукой, а Ранлог замолчал и Охотник обездвижился. - Подходи, не стесняйся. Чем занят?

- Да ничем. Осматриваюсь. а Ранлог чего замолчал?

- Он сейчас проверяет работу систем Охотника изнутри вместе с техниками.

- Почему мы всегда под землёй? Вас, что, на поверхность не выпускают?

- Выпускают, почему же. Только никто не хочет подниматься туда. Нас на работу с техникой и духами благословила инквизиция и поэтому простой народ сильно "недолюбливает" нашу группу, а в особенности нас с тобой, за то, что мы напрямую с церковниками якшаемся. А здесь все свои и всё спокойно. Так и живём.

- Скверно, ничего не скажешь. Слушай, а почему инквизиция казнит даже тех, кто не одержим? Тот бедняга, Вальд, что был в соседней клетке со мной, был же чист, а магия была исключительно от природы. И тем не менее его хотели казнить.

- Понимаешь, это же особенные люди, и духи к ним питают повышенный интерес. Вот инквизиция их и боится, что если таких будет много, они слетят с катушек, захватят замок, разрушат всё к чертям и всё остальное в этом духе.

- А кто в замке правит тогда?

- Формально король Родерик, но каждый знает, что настоящая власть сосредоточена у инквизиторов.

- Люди нигде не меняются! - усмехнулся я. - А почему же тогда они не стали бы задвигать своё учение среди одарённых людей? укрепили бы их веру вместо казней. Они бы стали осадным орудием у церковников.

- Интересная мысль, Алекс, но они вряд ли согласятся. Хотя можешь им это предложить, только когда статусом подрастёшь. - Грей еле заметно подмигнул мне.

В целом Охотник выглядел уже вполне отлаженным, разве что ещё покрасить не успели. Закончив свою работу, техники отошли от платформы и разошлись к своим машинам. Грей выпрыгнул из кабины и, подойдя к терминалу, установленному возле платформы у манипулятора, стал шустро набирать на его клавиатуре неизвестные мне комбинации.

- Ранлог, ты закончил? - спросил Грей.

- Уже всё. - Ранлог сбросил давление, выпустив пар, тем самым выдохнув. – Хорошо, что центральное ядро не пострадало. Это главное.

- Ну что, каким цветом тебя на этот раз покрасить? - Грей продолжал всё что-то нажимать, уткнувшись в монитор терминала.

- Давай в чёрный с бледно-голубым пламенем по краям панорамного окна?

- Ага, а ещё рога тебе приварим на кабину. - усмехнулся Грей. - Боюсь, инквизиция этого не оценит.

- Зачем столько сарказма? - расстроился Ранлог. - У них же такое пламя святым огнём называется, насколько я знаю.

- И на чёрном фоне, да?

- А на белом хрен я тебе дам! - с язвой рявкнул он. - Счищу до железки о первый угол.

- Ну, тогда, как обычно, в матовый зелёный покрашу.

Выбрав нужную функцию, Грей нажал на кнопку и запустил манипуляторы. Они стали равномерно и быстро в своём механическом танце наносить краску на корпус Охотника. Закончив работу, они сложились вчетверо и скрылись в дне платформы. Ранлог сошёл с неё и, сцепив руки в замок, потянулся.

- Ха! Как новый! - весело рыкнул он. - Впрочем, как всегда. - и, засмеявшись, ударил кулак о кулак, что на грохот обернулись все присутствующие в ангаре.

- Ну, раз с тобой и Охотником всё в порядке, я пойду к себе. Хочу проверить кое-что. - с этими словами Грей ушёл к себе в комнату быстрым шагом.

- Алекс, тебе же сейчас никуда не надо? - неожиданно спросил Ранлог, повернувшись ко мне.

- Да вроде нет. А что?

- Идём со мной на арену. Хочу тебе кое-что показать.

- Веди. - я запрыгнул в Охотника, и он повёл меня к месту назначения.

Все постройки в ней были уже восстановлены, а трупы монстров убраны. Даже следов вчерашних боёв не осталось. Обслуживающий персонал поработал на славу. Подойдя к одной из стен арены, Ранлог вдавил в ней металлическую пластину, и я только в последний момент заметил в стене две большие створки ворот, которые со скрежетом разъехались и скрылись в ней.

- Ну как тебе? Полюбуйся. - он открыл кабину и высадил меня.

- Ну ничего себе! - запредельно обалдев от увиденного, я даже присвистнул.

Помещение это оказалось складом для оружия Охотника. Оно было прекрасно оборудовано и освещено. В потолке открылась дверца, и из неё выехал робот в форме металлического черепа с небольшими руками-манипуляторами и маленьким шестиствольным пулемётом, торчащим под челюстью.

- Пройдите авторизацию. - произнесла равнодушным стальным голосом машина.

- Ранлог. Объект "ОМЕГА 666".

- Принято, объект 666. - сказало устройство, как вдруг лазер из левого глаза-прицела поставил красную точку у меня между глаз и пулемёт вхолостую начал злобно вращаться.

- Отставить! Это гость - новый пилот Охотника на Ведьм, Филиппов Алексей. Занести в список допускаемых лиц.

- Принято. - лазер погас и пулемёт застыл на месте. - Чего желает господин?

- Ознакомление. Твоя помощь не нужна.

- Принято. - робот удалился сразу же после этих слов, закрыв за собой дверцу.

- Спасибо, Ранлог. Я чуть не обделался.

- Зато безопасно. – дух, в усмешке, выдохнул.

Я с изумлением осматривал содержимое этого склада. В основном здесь было холодное оружие: ножи, мечи и сабли. Была даже гордость Ранлога - обоюдоострая секира. Далее шли револьверы, заново собранная им автоматическая пушка, огнемёты, электрические пушки и даже съёмная ракетная установка. Всё вооружение было внушительных размеров.

- Они все из серебра? - удивился я такому расточительству драгоценного металла.

- Практически. Вернее, из сплава серебра и титана, для прочности. Всё холодное оружие и патроны к огнестрельному, за исключением ракет.

- С ума можно сойти.

- Нравится? - Ранлог был доволен моим впечатлением.

- Ещё бы!

- Только нам запрещают многими игрушками из этой коллекции пользоваться. Только на случай обороны замка. А так лишь штатное вооружение.

- Жмоты! - эта новость меня даже огорчила.

- Да уж, не спорю. А вообще, я с тобой вот о чём хотел поговорить. - Ранлог стал говорить немного тише и уже куда серьёзнее, чем мгновение назад. - Когда ты поднатаскаешься в управлении Охотником, тебя на задание отправляют?

- Подслушивал, значит? - съязвил я.

- Не тебе меня судить, мальчишка. - его голос звучал твёрдо и жёстко, но всё же больше это было похоже на просьбу, чем на требование. - У меня к тебе просьба, Алекс. Надеюсь, я могу тебя считать другом. - он вновь заговорил мягче.

- Что тебе нужно? - я был удивлён его поведением.

- Когда мы встретим этого зверолюда, Вальда, не убивай его сразу.

- У демона проснулось чувство сострадания? - мне даже повеселело от такого заявления.

- Да почему всегда одно и то же? - взъелся Ранлог. - У вас слишком банальные понятия об Ангелах и Демонах. Но не об этом. Ну, так что насчёт просьбы?

- Он же одержим? Чудовище, которых ты собственноручно убиваешь десятками на арене.

- Если он и вправду таким стал, то я мешать не стану. Но есть шанс, что он мог "выгодно" для себя заключить сделку.

- Это как? - эта информация была бы, наверное, новость для всех существ в Лостга̀рде.

- В этом случае дух остаётся лишь голосом в голове и проявляется только в случае смертельной опасности, а во всё остальное время контроль над телом всегда имеет сам человек. Понимаешь? Это всё тот же человек! Только внешне немного изменён, но душа не затронута в данном случае. Если так, то он не заслуживает смерти.

- Убедительно. А с Греем ты говорил о том, что они способны полностью сохранять разум?

- Говорил, конечно, только он не верит в это, потому что мы таких не встречали, к сожалению. Духи не глупы и обычно умалчивают об этом. Но некоторые настолько сильно хотят вселиться в определённых носителей, что предлагают и такие условия.

- И ты надеешься, что Вальдемару такие условия дух и предложил?

- Надеюсь. Но если он лишь монстр, я сам помогу тебе его прикончить. Как обычно.

- Хорошо. Можешь на меня положиться. - уступил я ему.

- Ты хороший человек. Это плохо. Божественные духи падки на таких. - Ранлог на несколько секунд замолк, а затем снова ожил. - На том и решили, а пока хватит. Грей на арене.

- Ранлог! Срочно дуй в технический блок, а потом в хранилище душ, просканируй на присутствие чужаков. Усиль бдительность за всем персоналом и за посетителями, подключись к системе наблюдения и следи во все камеры и датчики. - Грей был взволнован и сильно встревожен.

- Грей, притормози. Что произошло? - глядя на него, вперемешку злого и напуганного, мне самому стало не по себе. Ранлог, тем временем, молча ушёл выполнять приказ.

- У нас из хранилища душ пропали сегодня три демонических духа. И глядя по отчётам, это четвёртый раз уже. Но тогда лишь по одному исчезали, а теперь сразу три! Я опасаюсь, что их кто-то специально похищает.

- Вот так дела! - а дела то и впрямь казались очень плохими...

- Сейчас Ранлог всё проверит, а я собираюсь к инквизитору с докладом, да и посоветоваться. Если хочешь, идём со мной, заодно с ним своей мыслью поделишься, вдруг понравится.

- Конечно, идём.

Выйдя в сеть тоннелей из тех. блока, мы с Греем прошли уйму поворотов, чтобы дойти до лифта, ведущего в башню инквизиции. Устроен лифт был скромно, да и размерами не отличался, человек максимум на восемь.

- Да, и ещё, чтобы не удивлялся: в наших кожаных шмотках для всех инквизиторов мы выглядим, как тупые дикари и варвары, и что якобы мы поведением немногим лучше одержимых. Среди них только Уриэль нормальный человек, благо он у них главный. К нему мы и идём.

- Да уж. Весело вам живётся. Я подозревал, что они скоты, но не думал, что настолько.

- А я и не жалуюсь. Главное, что дружу с Уриэлем, а на остальных я клал с высокой колокольни. - Грей на пару мгновений улыбнулся, но потом снова стал угрюмым и обеспокоенным. - Ну, вот мы и приехали.

Лифт остановился почти на самом верхнем этаже, где располагалась библиотека инквизиции и келья Уриэля. Выполнена она была мрачновато: громадные шкафы со свитками и фолиантами возвышались почти до самого потолка, на полу и столах для чтения стояли подсвечники разных размеров с основанием из искусственных черепов, и не только человеческих. Всё здесь отдавало запахом готичности. Лишь пестрили цветами корешки книг и два окна с фресками, изображающими извечную борьбу людей с нелюдьми (некроманты и одержимые). За одним из столов сидели два человека в робах, не похожих на инквизиторские. Как объяснил Грей, это были послушники. Они оторвались от изучения свитков и презрительным взглядом проводили нас до самой двери в келью. Её нам открыл сам Уриэль и на удивление добродушно пригласил нас к себе. Для старшего инквизитора, жил он скромно. Его келья немногим отличалась от комнаты, в которой жил я. Он выдвинул стол, разложил на нём обед и пригласил нас присоединиться к нему.

- Что тебя так тревожит, друг мой? Я смотрю ты очень обеспокоен. - наконец первым прервал тишину инквизитор.

- У нас в техническом блоке творится что-то очень странное, Уриэль. Из хранилища душ стали периодически пропадать демонические духи. И ни я, ни Ранлог не можем вычислить причину их исчезновения. Я в растерянности, если быть честным.

- Не стоит отчаиваться, Доргрей. - инквизитор выглядел абсолютно невозмутимым и дружелюбным, хоть эта новость и вызвала в его душе сильную заинтересованность. - Это очень грустная новость, друг мой. Но стоит рассмотреть и другой вариант: мы практически ничего не знаем о природе их существования. Вполне возможно, что они тоже смертны и смерть приходит даже за ними.

- А почему только демонические?

- Ещё один вопрос без ответа. Меня это тоже тревожит. Ты правильно поступил, что пришёл ко мне. Мы проведём собственное расследование на поверхности, и в отделах дознания и заключения. А ты с Ранлогом обыщи всю сеть тоннелей. Если их и вправду похищают, мы должны быть в курсе. - он взял бокал с вином и, не торопясь, отпил половину.

- Уриэль, помнишь юношу, которого ты отдал мне под опеку на обучение? Хочу сказать, он оправдывает наши надежды и у него есть одна интересная идея, достойная внимания.

- Что ж, дитя, я тебя слушаю внимательно, если Доргрей за тебя ручается. - Уриэль погладил свою небольшую аккуратную седую бороду, которая не вписывалась в образ сорокашестилетнего человека.

- Инквизитор, прежде я хотел бы поблагодарить вас, что освободили меня, "особенного" человека. - я старался говорить уверенно, но осторожно, подбирая каждое слово.

- Времена сейчас очень беспокойные и мы не можем рисковать. Людей и так уже стало в разы меньше, в сравнении с иными расами и существами. Я надеюсь, ты должен понимать это.

- А почему вы казните тогда одарённых людей? Они же чистые души. У них дар, а не проклятие.

- В этом и беда. Духи больше всего алчут таких людей, потому что вместе они в десятки раз сильнее и опаснее, нежели если дух сольётся с простым человеком. Наглядный пример был несколько дней назад, в тюрьме.

- Он согласился с ним на сделку лишь потому, что был обречён... Он был готов умереть человеком. Вы лишили их веры и вместо уважения к вам, вселили в их сердца страх быть казнёнными в любой момент лишь за то, что они такими родились. Инквизитор, разрешите узнать, у вас в подземелье есть ещё одарённые люди?

- Шестеро. Их судьба ещё решается. Так что у вас за идея, юноша?

- Вы могли бы прекратить гонения, помочь обрести им веру. Веру в ваши идеи. По сути, они абсолютно те же люди, что и все мы. - Уриэль сидел с бокалом вина всё так же невозмутимо, но судя по тому, что он меня не остановил, идея его заинтересовала. - Освободите их. Пропагандируйте среди них о защите семей с их помощью, что одержимость, страшное зло, и что с ним необходимо бороться, и через время к вам потянулся и другие. В случае нападения, у вас появится сильный союзник, и избежите лишних жертв. - разошёлся я, но осознав это, сразу же замолчал. Уриэль пару минут помолчал, обдумывая услышанное, а затем обратился вновь ко мне.

- В твоих словах есть мудрость, друг мой, не по годам. Но боюсь, я ничего не могу тебе обещать, кроме того, что я подумаю над твоими словами. - инквизитор посмотрел недолго на меня, а затем на Грея. - Ну, раз мы всё решили, прошу присоединиться к моему обеду.

Мы не имели права отказаться от его предложения. В отличии от кельи, обед у него был шикарен: на подносе находилось некое существо в прожаренном состоянии, размером с индейку и украшенное различной зеленью. В соседних тарелках были всяческие соусы, и на десерт на подставке лежали фрукты. По аппетиту Грея, можно было сделать вывод, что эта тушка была очень вкусной, как в итоге и оказалось. Отобедав с нами, Уриэль проводил нас до самого лифта, бросив нам вслед лишь "Храни вас Создатель, друзья". На том мы и распрощались. Дошли мы с Греем до техблока без происшествий. Войдя в ангар, мы направились искать Ранлога, но он нашёл нас первым, появившись, как обычно, словно из воздуха, у нас за спинами.

- Какие новости, Грей? - скучно произнёс он.

- Сначала ты.

- Ничего. То есть совсем. Ни одного духа нигде не наблюдается, кроме хранилища, но и там глухо, только сенсоры от серы зашкаливают, но оно и ясно, почему. В техблоке тоже всё тихо, ничего подозрительного.

- У инквизитора две версии. Первая, что они своей смертью умирают...

- Бред! - перебил его Ранлог. - Мы не можем умереть сами и убить то крайне трудно в таком состоянии! Нас можно изгнать. И то с чужой помощью.

- Тогда всё плохо. В этом случае кто-то крадёт духов, правда неизвестно, кто, зачем, и где он их прячет.

- Я просматривал камеры в хранилище, и кроме персонала обслуживания, там никто не бывал, а духи на глазах растворяются в воздухе.

- Ты проверил эту группу?

- Конечно. Все чисты.

- Странно. Тогда остались тоннели. Бери Алекса и прочёсывайте всю западную часть, а я восточную. - распределив работу, Грей пошёл вдоль ангара.

- Пойдём. Он скоро подойдёт. - сказал Ранлог и открыл кабину.

Я запрыгнул в неё и, приняв управление, пошёл к гермовратам ангара, ведущим в тоннели. Грей не заставил себя долго ждать. С диким рёвом, или скорее визгом двигателя, из-за ряда машин выскочил раскрашенный языками пламени двухколёсный "железный конь", неся его на себе с бешеной скоростью. Дав по тормозам, Грей остановился перед нами, поднявшись на переднее колесо. Внешне он был похож на переделанный горный кроссовый мотоцикл.

- Ну как тебе моя малышка? сам собрал. - горделиво произнёс он.

- Вполне себе, агрегат! - оценил я. Присмотревшись, заметил, что у него нет глушителя. - А где глушитель?

- Он ему и не нужен. Двигатель электрический, а заряд даёт электрик в контейнере, что вместо бензобака. Его дури хватает, чтобы развить сумасшедшую скорость. - Грей демонстративно на нейтральной скорости дал двигателю большое количество оборотов, что тот завизжал, дойдя практически до свиста. - Открывай ворота, Ранлог, чего ждать!

Массивные гермоврата со скрежетом стали разъезжаться по рельсам в разные стороны, и в едва появившийся зазор, с диким свистом и встав на заднее колесо, Грей умчался в темноту, за секунды скрывшись в ней.

- Выпендрёжник! - крикнул ему вслед Ранлог.

Когда ворота открылись полностью, в тоннели двинулись и мы. На развилке, уйдя в левый коридор, перед моим лицом возникла проекция карты сети тоннелей, а на ней забегали разноцветные точки различных размеров.

- Что это? - поинтересовался я.

- Живые организмы. Я постоянно получаю информацию с датчиков, установленных в тоннелях, да и со своих. Мы в центре. Вон, на востоке, через три секции от нас и Грей несётся. Друзья отмечены зелёными точками, враждебные красными, а неопознанные существа - чёрными. Смотри, у лифта трутся трое инквизиторов. Хорошо, что они на Грея половине. - пока Ранлог объяснял, я заметил, что на пути следования Доргрея находилось небольшое красное пятно, метрах в ста от него. - Осторожнее. У тебя на пути что-то пасётся... - но не успел я договорить, как он долетел до этой точки, и она погасла, а он, не останавливаясь, погнал дальше. - Что у тебя там?

- Да какой-то суслик-переросток доедал кого-то. Больше не доедает. Нечем. - Грей хохотнул по связи. - Что у вас?

- Тихо, как в морге.

- До связи.

Прошли мы ещё четыре коридора, как Ранлог остановил Охотника.

- Чего встали?

- Подожди немного. Сейчас увидишь.

Через мгновение из темноты послышалось рычание, а на карте вспыхнула чёрная точка. Затем рычание утихло, но стал слышаться звук работающей гидравлики. Я посветил вмонтированными в кабину Охотника прожекторами в сторону звука и был немного в шоке: в десяти метрах от меня стоял точно такой же робот, в котором находился я, только метра на полтора ниже.

- Ты же говорил, что один такой, Ранлог?

- Я и есть один. Это Г’тог, на эльфийском.

- Кто?

- Проще говоря, оборотень. Превращается во всё, что видит опаснее себя. Не знаю, с чем нужно слиться духу, чтобы появилось такое существо, и как они это делают, но их тут по тоннелям валом. Некоторые считают, что это материализованные звериные духи, но я не слышал о таком лично.

- И что делать?

- Ничего. Для Охотника он безвреден.

Существо резко сорвалось с места и рвануло ко мне. Запрыгнув на кабину Охотника, он стал наносить, как ему казалось, сокрушительные удары, но на деле они были, как слону дробинка. Лишь краску содрал.

- Даже забавно. Докажи, Алекс? - Ранлог расхохотался, а оборотень ещё яростнее стал избивать робота и начал тщетно пытаться вырвать гидравлику. - Ну побаловались и хватит. - он схватил "оборотня" за ногу и со всей силы швырнул его о стену. Тот с грохотом рухнул на землю. - Это тебе за краску, сволочь беспомощная. - сказав это, дух раздавил существо и размазал его по земле, вытирая ногу. - Ну и какие это чистые духи? Одни кишки по полу. - заметил он с сарказмом.

После этой встречи ещё в течении двух часов мы бродили по коридорам тоннелей, периодически давя под собой всяческих мутировавших от духов мелких существ, которые расцарапали Ранлогу всю краску на Охотнике, да и просто шли, впустую болтая друг с другом.

- Ранлог, Алекс, на связь! - прозвучал в кабине по связи голос Грея.

- Тут мы, родной. - съязвил Ранлог. Мне всегда нравилось слушать, как они между собой общались.

- Что у вас? Нашли чего?

- Наткнулись на одного Г’тога, да на насекомых всяких. Ничего необычного.

- У меня тоже ничего. Ладно. Возвращаемся в техблок, нам надо отдохнуть. Завтра на арену, тренироваться.

- Сначала покрасишь меня!

- На тебя краски не напасёшься! Пока так походишь, не развалишься.

- Ну и хрен с тобой! - обиделся Ранлог.

- До завтра, парни. - сказал Грей и связь умолкла.

Убедившись, что на пути до гермоврат никого из своих не было, Ранлог, что было сил, рванул к ним, развив скорость, наверное, немногим уступая байку Грея. Буквально залетев в техблок, он выгрузил меня и мы, попрощавшись, разошлись. Я отправился к себе, принял душ, поужинал и завалился на кровать. Завтра снова тренировки...

 

 

 

 

Глава 3:

Встреча

 

 

 

 

С каждым днём я привыкал к Охотнику всё сильнее, и к концу обучения уже чувствовал себя в нём, как рыба в воде. Ранлог говорит, что тренировки даются мне гораздо легче, чем Грею - но это и не удивительно, он-то тренировался в диких местах и по наитию, а я на арене и по плану. Длилось моё обучение около полутора месяцев. К тому же, судя по отчётам и ругани Доргрея, из хранилища душ уже исчезла треть всех именно демонических духов, и никаких следов, ни Грей, ни Ранлог, ни даже Уриэль, со всей своей инквизицией, найти не смогли. Этот факт серьёзно беспокоил всех посвящённых в это людей. Но, неизвестно почему, больше всех переживал за это Ранлог. На расспросы об этом, он лишь язвил и отшучивался.

Этот день, как и многие предыдущие, мы с Греем и Ранлогом проводили в тренировках. На арене я уже сразился с большинством существ из пойманных ими. На мой взгляд, самыми опасными противниками оказались демоны. Ангелы хоть и были на удивление сильны и жестоки, когда дело доходило до сражения, но в жажде крови и разнообразии они серьёзно им уступали.

Вот и сейчас я стоял посреди арены в ожидании очередного противника, которого Грей выпустит по мою душу. Но на этот раз Охотник был готов. Я был готов. Из огромных динамиков, расположенных на смотровой площадке, громогласно по всей арене пронёсся голос Грея:

- Ну что, мальчики и девочки! Пришла пора настоящих развлечений! долой наскучившие дуэли - начинаем бои гладиаторов!

Почему-то в этот момент эти слова прозвучали, как приговор. Учитывая уже привычку к его выходкам и "сюрпризам", я старался не терять спокойствия. Но, как и обычно, чутьё меня не подвело. Массивная решётка начала подниматься, и лишь успела дойти до половины, как из-под неё на перепончатых крыльях вылетело жуткое существо с прямыми, торчащими вверх рогами, жуткими когтями и острыми клыками вместо привычных зубов. Когда монстр приземлился и, встав на копыта, выпрямился, в холке он оказался около четырёх метров, кожа на теле отсутствовала полностью, оголяя мышцы и суставы на нём.

- Снова демон? Грей, ты повторяешься. - цинично сказал я. – Что ж, придётся повозиться, как и в прошлый раз.

- Рано расслабляешься, сынок. - ехидно поправил меня Ранлог. - По моим данным это ещё не всё.

Когда решётка поднялась полностью, из клетки, неспеша, слегка согнувшись, вышел второй Рыцарь ада, с виду куда внушительней, чем его резвый брат. Этот пятиметровый гигант шёл медленной, тяжёлой поступью, рассматривая окружающее его пространство. В отличие от первого демона, у этого рога были закручены и куда больше в размерах, с плеч свисала устрашающая накидка из странного материала, напоминающего кожу, глаза были сплошь чёрными, а тело, словно панцирь, покрывала огрубевшая до каменного состояния кожа. Немного погодя, когда в одно движение его плащ, развернувшись, превратился в два гигантских крыла, мне окончательно стало не по себе.

- Нихрена себе! - я аж присвистнул. - Ну, Ранлог, ни дня без развлечений!

Включив маскировку, я стал искать возвышенность, чтобы выиграть время и обдумать план атаки. Учитывая, с каким азартом эта кровожадная пара стала искать свою жертву, его на размышления совсем не оставалось. Взобравшись по одноэтажному домику на первую попавшуюся колонну, я стал наблюдать за их поведением. Демоны ещё несколько секунд бродили по земле, разрушая хлипкие из строений, затем самый крупный из них воспарил над ареной, поднявшись под самый её свод, и глазами начал выискивать меня с Ранлогом, а второй стал взлетать высоко над землёй, периодически пикируя над самыми крышами зданий и срезая мощными крыльями непрочные колонны, если такие попадались на пути, в надежде найти, а по возможности, и убить Охотника. "Тактика второго мне совсем не улыбается". - подумалось мне, но не успела эта мысль прийти мне толком в голову, как эта гора мышц спикировала прямо на меня. В последнее мгновение я едва успел нагнуться, как эта "туша" пролетела прямо над кабиной Охотника. На размышления времени не оставалось совсем. Нужно было срочно что-то предпринять, пока они меня не вычислили и не разорвали на кусочки да детальки. «Ну, Грей, сволочь!»

Выждав, когда резвый демон пойдёт на очередной заход, я достал кольт и выстрелил в зависшего под сводом второго демона, после чего тот помчался в свободном падении навстречу земле, а сам, рассчитав траекторию полёта первого, прыгнул ему навстречу в попытке перехватить. Увидев меня, он начал быстрее набирать скорость, выставив вперёд свои острые рога... Сказать, что столкновение для нас двоих вышло неудачно, значит не сказать ничего. Демон вонзил рога в ногу Охотника по самые основания, что лишило нас обоих контроля над ситуацией. Словно куклы, мы с огромной скоростью полетели на землю, снося своими телами всё, что под нас попадало. При ударе о землю рога у демона обломались и остались торчать в ноге робота, после чего мы с диким грохотом разлетелись в разные стороны. Как можно быстрее придя в себя, я, по пути выхватив нож, помчался на него и в прыжке всадил твари между глаз, отчего тот умер, не успев издать ни единого звука. Воцарилась гробовая тишина.

- Ничего не забыл? - заметил доселе молчавший Ранлог и, как оказалось, вовремя. Внезапно земля задрожала и топот с каждой секундой начал становиться всё сильнее. - Беги!

Я едва успел отпрыгнуть в сторону и, что было сил, рванул к стене. Пятиметровый демон, словно состав, пронёсся мимо, разнеся в щепки пару построек. Но к тому моменту, как он остановился, я уже был на другой стороне арены.

- Есть идеи, как его завалить, Алекс?

- Есть одна. Только не лезь.

- Как скажешь. Но если Охотника эта хрень разнесёт, а тебя выковыряет и съест, я на тебя буду в страшной обиде! - заявил Ранлог.

- Да понял я, не переживай! - улыбаясь ответил я с приподнятым настроением от его шуток. - Ну, иди ко мне, мразь! Чего встал?! - заорал я демону.

- Я раздавлю вас обоих, черви! - выкрикнул низким гортанным голосом монстр, и, зарычав, что было сил рванул на меня, словно бульдозер.

- У меня сложилось впечатление, Алекс, что это была плохая идея... - с ноткой недоверия и обеспокоенности произнёс Ранлог.

- Не сейчас... - ответил я ему, находясь в предвкушении следующего действия.

- Я к тому веду, что для меня было честью драться вместе с тобой и тому подобная...

- Сейчас! - перебив саркастический монолог Ранлога, я резко отпрыгнул в сторону, уходя от мчащегося на меня локомотива.

Демон с бешеной скоростью врезался головой в стену, отчего та пошла трещинами, а сам исполин на несколько секунд потерял ориентацию в пространстве. Это был идеальный момент для ответного удара, и мы с Ранлогом решили не затягивать. Зайдя ему со спины, я со всей силы, которую придавала мощная гидравлика, провёл прямой удар ногой в спину чуть выше копчика, переломив гиганту позвоночник, и затем, обездвиженного, опрокинул на землю. После короткого, но расчётливого рывка, исход сражения был на моей стороне, и, стоя над поверженным, но ещё живым противником, я почти физически ощущал это.

- Смерть моей оболочки ничего не изменит! - сквозь боль, смеясь, прорычал демон. Видимо, от сильной боли приступ слепой ярости отпустил его. - Мы всё равно ещё встретимся и заберём тебя обратно в ад, Ранлог. Но сперва, ты за своё предательство будешь на собственной шкуре испытывать самые изощрённые пытки, которые мы приготовили для тебя здесь, в Лостгарде. - замолчав на секунду, следом он обратился ко мне. - И по тебе ад плачет, Алексей. О, да. Мы знаем, кто ты и откуда. Мы заберём и тебя!

- Не сегодня. - с циничностью в голосе, Ранлог, перехватив управление, раздавил ногой череп монстра, превратив его в кровавую кашу.

- Зачем ты это сделал? - удивился я.

- Чтоб знал, как чушь всякую нести. - парировал дух. - Им лишь бы людей до потери пульса запугивать.

Мы стояли рядом с обезглавленным телом, рассматривая его.

- Кстати, Алекс, а чего это аду плакать по тебе?

- Наверное, что много пил и развратничал. – отшутился я. – А вообще, я в детстве котёнка с дерева не спас…

- Да пошёл ты! – засмеялся Ранлог. – Нахватался от Грея, бред всякий нести.

- Не без этого. Ладно, пошли на смотровую, а то он нас уже заждался.

Подойдя к смотровой площадке, я уже привычным движением запрыгнул на неё, после чего Ранлог открыл кабину и высадил меня возле Грея.

- Вот сколько тебя знаю, всё не перестаю удивляться, какая ты сволочь редкостная. – выпрыгивая из Охотника, сказал я в шутку. – У меня иногда такое впечатление, что ты меня специально угробить пытаешься.

- Зато как вышло! – сказал он с улыбкой человека, который только что удачно разыграл друга. – Считай этот бой своим выпускным экзаменом.

- Смех смехом, а на тебе теперь моя починка, Грей. – встрял в диалог Ранлог.

- Ходишь же нормально, значит рога ничего важного не задели. А остальное – второстепенное. – ответил ему Доргрей, но уловив его настрой, передумал. – Ладно. Сейчас скажу техникам, чтобы готовили тебе платформу с манипуляторами.

- Хотя бы так. – удовлетворённо согласился дух. – В таком случае, до встречи, парни!

- До встречи! – одновременно мы с Греем сказали ему вслед. Когда Ранлог скрылся за выходом, мы продолжили свой разговор.

- Кстати говоря, я после каждого этапа твоего обучения отправлял отчёты с результатами Уриэлю. Он вполне доволен твоими успехами и, опять же, кстати, мне вчера от него пришло пригласительное письмо. Алекс, ты помнишь ту шестёрку, про которую упоминал Уриэль в вашем давнем разговоре?

- Конечно, помню. А что случилось? – спросил я, уже догадываясь о возможном ответе.

- Случится. В полдень их сегодня должны казнить. Вот только странно… - Грей задумался.

- Что именно?

- Странно, что на эту казнь приглашают персонально, а не созывают в обязательном порядке всех, как обычно. И мы – в числе приглашённых.

- И что из этого? – всё никак я не мог понять его.

- Понимаешь, приглашение на казнь, это в новинку для Уриэля. Обычно на праздники приглашают, а не на такое. – Грей отвёл глаза и себе под нос сказал. – Уриэль, что же ты задумал…

- На моих часах сейчас половина одиннадцатого утра. Пойдём? Спросил я, глянув на свой наручный компьютер.

- Ха! Само собой! Уриэль определённо что-то задумал, и мы обязаны выяснить, что.

Что-то странное было в поведение Грея. То, как он отреагировал на новость о казне… Может он о чём-то догадывался, или уже знал заранее? Чтобы узнать наверняка, я должен был отправиться с ним, как, впрочем, и поступил.

Когда мы вышли из лифта на поверхность, я внезапно осознал, сколько же я не видел открытого неба и сияющего солнца на нём. Его лучи обжигающе впились мне в глаза, от чего я невольно зажмурился. Лифт поднял нас на окраину площади. Выглядела она роскошно: вымощена белой фигурной брусчаткой, в центре площади, мозаикой из разных видов мрамора, был выложен герб города-крепости Мидран, изображающий инквизиторский молот на фоне ангельских крыльев, испускающих чистый свет. На стенах каменных домов, окружавших площадь, пестрили своими яркими цветами многочисленные гобелены огромных размеров, каждый из которых повествовал об определённом значимом событии, происходившим за всю историю пребывания человечества в Лостгарде – начиная от появления первых Хакеров Врат и заканчивая "рождением" Охотника на Ведьм. Их выносили и развешивали лишь на большие праздники, церемонии и торжества, и, судя по окружению, в этой коллекции скоро появится новый гобелен…

- Смотри, Алекс. – Грей указал пальцем на толпу. – Такого скопления народа я давно не наблюдал здесь. Уверен, скоро будет интересно.

- А вам здесь казнь, это всегда интересно? – возмутился я.

- Нет, конечно! Но для этой слишком много странностей. Если бы не эшафот, я решил бы, что здесь большой праздник. Давай-ка подберёмся поближе.

Мы стали пробиваться сквозь плотную массу галдящих между собой и недоумевающих людей, и с большим трудом вышли в первые ряды. Отсюда всё уже было детально видно: на эшафоте, на коленях, со связанными за спиной руками и склонив головы, стояли шестеро заключённых. Трое из них были совсем ещё юными, лет по семнадцать-девятнадцать, а одна так вообще была девушка… Слева от них стоял у рычага палач в чёрных доспехах, кроваво-красном шлеме и в чёрном плаще, а по краям платформы находились два стражника, одетые в чёрные плащи с капюшоном и нарисованной горящей лилией на спинах, скрывающие лёгкие металлические доспехи, начищенные до зеркального блеска. В руках они держали винтовки, очень схожие с оружием, которое я видел у Хакера Врат, но гораздо проще в конструкции, и от него тянулся кабель к контейнеру за спиной, где, вероятно, находится электрик, который и давал заряд энерговинтовке. Ещё несколько минут ничего не происходило, но вдруг с обратной стороны эшафота на площадку по ступенькам поднялся Уриэль.

- А вот и виновник сего торжества. - прокомментировал происходящее Грей.

- Неужели он всерьёз их всё-таки казнит?

- Сейчас и увидим...

Инквизитор, в роскошно расшитом одеянии, шёл медленно и расчётливо, полностью уверенный в себе. К моему большому сожалению, по его каменному выражению лица было невозможно даже построить предположение о том, что он задумал. Дойдя до середины платформы, он остановился и, повернувшись к народу, сделал жест рукой, призвав его замолчать и внимать своей речи. В тот же миг наступила гробовая тишина.

- Приветствую вас, дети мои. - спокойным тоном, но с тем необычно громко, говорил Уриэль. - За всю историю, со времён образования нашего города-крепости, вы множество раз собирались на этой площади узреть, как над нечистыми вершилось святое правосудие. Но в этот раз я лично пригласил вас всех, ибо этот случай - особенный. Сегодня обвиняются шестеро людей, не одержимых, и даже не преступников... - но тут инквизитора криками и возгласами перебила возмущённая и недоумевающая толпа. - Брат Марон, успокойте, пожалуйста, людей. - утомлённо обратился он к стражнику. Тот кивнул в ответ и, подняв вверх винтовку, произвёл выстрел мощным энергетическим разрядом. Раздался оглушающий хлопок, после чего все вновь мгновенно замолчали. - Благодарю. - сказал он, а затем снова обратился к народу. - Перед этими людьми иной грех. С самого их рождения они получили своё проклятие. Они наделены демонической силой и запятнаны магией. Но так, как я уже говорил, этот случай первый на нашей памяти, и по моей просьбе наш любимый король Родерик отдал решение их судеб мне. А я, после долгих размышлений и взвешиваний, решил следующее. - он умолк, нагнетая обстановку, и все присутствующие затихли, как один, с замиранием сердца ожидая слова старшего инквизитора, которое, вероятнее всего, станет последним для этих бедолаг. На несколько секунд повисло тягостное молчание, а затем Уриэль повернулся к обвиняемым. - Желаете ли вы искупить свои грехи и послужить во благо своей родины и дома, защищая его и свои семьи? - все шестеро, хоть и не сразу, от удивления, но одновременно кивнули в знак согласия. - В таком случае, решено. Властью, данной мне, и от имени короля Родерика, я, старший инквизитор Уриэль третий, освобождаю сих заключённых из-под стражи. Приказ привести в исполнение немедленно.

Народ сначала даже не понял, что произошло. Лишь через некоторое время, когда люди осознали случившееся, на площади поднялся дикий гул. Но среди ликующей и недоумевающей толпы, мы с Греем заметили три весьма расстроенных и обозлённых человека, и странную личность в рваной накидке с капюшоном, полностью скрывающим его лицо.

- Я же говорил, будет интересно! - улыбаясь, слегка плечом толкнул меня Грей. - А сейчас будет ещё веселее. - и едва заметно подмигнул мне. Да он всё знал!

Инквизитор молча ждал, когда стража срежет верёвки с рук и пока освобождённые поднимутся с колен. Как только они встали, с лицами, не менее удивлёнными, Уриэль вновь обратился к ним.

- Если вы согласны с моим предложением, то отныне стойте твёрдо, не преклоняя пред опасностью головы, так как впредь ваша жизнь будет тяжела и полна трудностей, ибо я нарекаю вас первыми учениками, которые дадут начало ордену Круга магов. - инквизитор снова немного помолчал, давая переварить этой ошарашенной шестёрке полученную информацию. - Но вам будет нужен наставник. Лорд Доргрей, Охотник на Ведьм, подойди.

Тот послушно вышел из толпы и, поднявшись, опустился на одно колено перед Уриэлем. Хоть они и были старыми друзьями, но на людях, да и вообще, он относился к нему с большим уважением, чем кто-либо другой.

- Я здесь, как вы и приказали, господин. - смиренным голосом произнёс Грей. Инквизитор положил ему ладонь на голову и произнёс:

- Также, властью, данной мне, я снимаю тебя с должности Охотника на Ведьм и назначаю магистром нового Круга магов. Будь мудр, честен и справедлив. Отныне ты в ответе за этих людей и за каждую душу под твоим началом, как за свою собственную.

- Я с честью приму это, господин.

- Встань же, магистр Доргрей. - после чего Грей поднялся с колена и встал по правую руку от Уриэля. Затем инквизитор обратился к новоиспечённым ученикам. - Это лорд, а ныне и ваш наставник, магистр Доргрей. И хоть он не обладает врождённым талантом к магии, как вы, за долгие годы пребывания Охотником, его познания в ней и чудовищах стали очень велики. Он будет вашим наставником, даст неоценимые знания, поможет развить ваши таланты и укажет верный путь. - затем он жестом указал на башню, довольно большую и высокую, возвышающуюся над плотной застройкой однообразных домов золотым шпилем в облака. - Эта башня отныне станет вашей обителью и первым в нашей истории Кругом магов.

- Вот, значит, как вы с ними обращаетесь?! - выкрикнул из толпы человек в капюшоне. - Нас на костёр и в петлю, а им теперь все блага и почести?!

Молодой парень из этой шестёрки заметил, как этот человек двинулся в сторону эшафота, и себе под нос что-то невнятно прошептал. Незнакомец резко вытянул руку, и из запястья у него вылетел шип со скоростью, сродни пуле. Но, к тому моменту, реакция у парня стала более, чем сверхчеловеческой. В одно мгновение он силой мысли остановил снаряд у самого глаза инквизитора, а затем, направив руку на стрелка, начал медленно сжимать её, что из-под капюшона нападавшего раздался нечеловеческий визг от боли, а следом затрещали кости, после чего оттуда потоком хлынула кровь. Затем парень схлопнул обе ладони, и после сильного хруста, незнакомец смолк навечно и упал, словно кукла, брошенная кукловодом. Мы с Греем, да и вся толпа, стояла в шоке от произошедшего, а в это время те трое подозрительных человека растворились в толпе.

- Стража! Осмотреть тело, выявить признаки жизни, установить личность и доложить! - резко скомандовал Уриэль.

Стражники тотчас подбежали к телу, вокруг которого люд уже расступился, и сняли с него капюшон. Но вместо головы из него вывалился кожаный бурдюк, наполненный жижей из крови, перемолотых мозгов и костей.

- Господин, парень ему голову в кашу превратил. Личность установить не удаётся, лишь только, что это зверолюд, одержимый, если судить по когтям, клыкам и шипе, которым он выстрелил. Существо безусловно мертво, господин.

Семнадцатилетний паренёк, расправившийся с нападавшим, ослабленный, повернулся к Уриэлю и виновно склонил перед ним голову, не осмеливаясь смотреть ему в глаза.

- Прошу простить меня, господин. У меня не было выбора, иначе этот монстр мог убить, если и не вас, то в будущем кого угодно. - с укором в свой адрес еле говорил парень от слабости.

- Не вини себя. Это чудовище, и оно заслужило смерти. - положа руку на плечо паренька, успокоил его инквизитор. - Ты правильно поступил, избавив людей от такой опасности. - затем он повернулся к народу и, на слегка повышенных тонах, стал заявлять:

- Вот вам наглядный пример, дети мои, что происходит с человеком, когда он заключает сделки с духами. Он лишается собственного рассудка, ибо в его изуродованном магией теле живёт и мыслит чуждое существо. Дух забирает его душу и по сути, человек погибает, отдав по собственной воле своё тело этому чудовищу. Взываю к вам, дети мои! Услышав голос в своей голове, даже если во сне - не поддавайтесь ему ни под каким предлогом и не пытайтесь духа обхитрить в сделке с ним. Некоторые из них прожили столетия, а многие прошли тысячи лет существования. Они невероятно умны и хитры, и сделают всё, чтобы вас обмануть. - Уриэль на минуту замолчал, оставив горожан наедине со своими мыслями, а затем заговорил с ними снова, но с уже вновь ровным и спокойным голосом. - На этом всё, дети мои. Наше мероприятие подошло к концу. Прошу вас расходиться по своим домам. - после чего все неспеша стали разбредаться, а два стражника из ордена Пылающей Лилии и палач ушли в церковь. На площади остались только инквизитор, Грей, я и шестеро счастливчиков. Когда народ почти весь разошёлся, Уриэль стал давать последние указания оставшимся. - Доргрей, отведи своих учеников в башню и займись их обустройством. Для практики, кстати, отлично подойдёт твоя арена. Тем более, что для одного Охотника это слишком роскошно. Перед тем, как займёшься их обучением, возьми с них клятву верности.

- Будет исполнено. - поклонившись, ответил Грей. - Все за мной! - скомандовал он своим ученикам, и они ушли, скрывшись в узких переулках.

- Алекс, прошу за мной. - спустившись с эшафота, пригласительным жестом позвал меня инквизитор.

Я сразу же последовал за ним. Как я понял, шли мы к нему в келью, но, несмотря на такое хорошее завершение происходящего, был он мрачнее тучи.

Зайдя внутрь, Уриэль сразу снял с себя роскошное одеяние, переодевшись в робу, выглядевшую даже поскромнее, чем самая рядовая инквизиторская, но при этом гораздо удобнее. Он уселся на стул, обперевшись спиной о стену и, закрыв глаза, поднял голову, протяжно выдохнув.

- С вами всё в порядке? - осторожно поинтересовался я. Он открыл глаза и, взглянув на меня уставшим взглядом, едва заметно улыбнулся.

- Такие мероприятия утомляют, юный Алекс. - ровным тоном говорил он, но почему-то каждое его слово эхом отзывалось из самых глубин моей души. Да, он умел расположить к себе.

- Но всё прошло как нельзя лучше?

- Ты ведь и понятия не имеешь, через что мне пришлось пройти, чтобы всё так и вышло. - с ноткой иронии сказал он. - Иначе бы ты так не считал. Спустя две недели размышлений, после разговора с тобой и Доргреем, я попытался найти поддержки у остальных инквизиторов в создании Круга магов, но все, как один, были против. Лишь благодаря дружбе с королём, после многодневных обсуждений, мне удалось уговорить его встать на мою сторону. Под его давлением совет инквизиторов не мог мне отказать. Я многим рискнул, юный Алекс, поверив в твою идею. Хоть я пока ещё и глава инквизиции, но с таким рвением, боюсь, ненадолго.

- Я считаю, это не должно больше волновать вас. В любом случае, на вашу защиту встанет хоть и только основанная, но в скором могущественная организация, которая отстоит ваши интересы. - выдвинул своё мнение я, но резко умолк, поняв, что его у меня никто не спрашивал.

- Возможно. Но когда этот момент настанет, утечёт немало времени. Жизнь покажет. - закрыв этими словами тему, Уриэль слегка оживился, и, склонившись над столом, нажал вмонтированную в его торец кнопку, после чего верх стола разъехался и из него вылез пульт с большим количеством клавиш и регуляторов, а прикреплённый на потолке небольшой проектор стал раскладываться на несколько меньших, которые рассредоточились по всем углам кельи и засветились, спроектировав в воздухе трёхмерную карту всей известной людям территории Лостгарда с исследованными подземельями. На исследованной местности выглядела она до мельчайших деталей, за исключением одного необычного леса и ещё нескольких не менее странных мест. - Но, как ты уже понял, я тебя позвал не меня обсуждать. У меня есть здание для тебя. - Уриэль нажал ещё пару клавиш, и на дороге у окраины гигантского, по размерам деревьев, леса, который располагался в пяти-шести часах от крепости, загорелась красная точка. - Вот здесь, - инквизитор указал на неё пальцем. - неподалёку от того места, где Доргрей нашёл тебя, вчера произошло нападение на наш караван, который мы отправляли на дальнюю заставу. Его составляли два грузовика, загруженные оружием и продовольствием, шесть бойцов в костюмах быстрого реагирования и два водителя. После нападения был выслан беспилотник, который прислал нам эти снимки. - он нажал на клавишу и передо мной стали возникать изображения снимков с беспилотника. Это была картина пепелища: практически полностью развороченные взрывом и расплавленные грузовики, в которых лишь едва можно было разглядеть останки их водителей в виде обгоревшего куска руки или ботинка, а вокруг лежала в расплавленных доспехах вся шестёрка бойцов, заживо сгоревших в них.

- Тихий ужас, не иначе... - еле слышно проговорил я.

- Мы подозреваем, что это дело рук нашего сбежавшего заключённого с вселившемся в него духом. Только он способен на такое.

- Прошу прощения, но почему я? Я ведь даже не Охотник, и обучение вот-вот прошёл. Да и то, формально.

- Кстати, об этом. У Доргрея теперь масса других, более важных дел, а ты последнее время показал себя с лучшей стороны. Так что можешь считать себя полноправным Охотником на Ведьм. А это задание станет твоим первым испытанием. - затем Уриэль нажал на кнопку в торце стола и всё погасло, а приборы вернулись в исходное положение. - Осилишь задание, юный Алекс?

- А у меня есть выбор?

- Неплохой ответ. А теперь ступай к себе и готовься. Выход завтра в шесть часов утра.

Мы попрощались, и я отправился к себе в комнату, с полной головой мыслей об этом задании. Фотографии этих жертв крематории не выходили у меня из неё, гвоздями прибитые к мозгу. Когда я зашёл внутрь комнаты, первое, что бросилось в глаза, это пара больших рогов на стене, обломанных у демона во время утренней тренировки. На одной из них была наколота бумажка с надписью: "Твой трофей, как в знак окончания обучения. Ранлог."

- Вот привычка мне останки монстров тащить в комнату! - усмехнулся я. Потом, поужинав, я весь вечер посвятил себя чистке формы и подготовке снаряжения. Завтра будет тяжёлый день...

"Алексей... Филиппов... С Земли... Сильный, необычный дух, крепкий сосуд... Нам будет, что обсудить... Мы ещё встретимся, Алексей..."

Проснулся я весь в холодном поту и с сильной одышкой, сердце билось в бешеном ритме. Этот шёпот во сне был едва различим, но каждое слово глубоким клеймом отпечаталось в моей памяти и наводило животный ужас на подсознательном уровне... Я тряхнул головой, пытаясь выкинуть дурные мысли из неё и, встав с кровати, пошёл под холодный душ. Надев свою кожаную форму пилота, я двинул в ангар блока за Ранлогом. Как и следовало ожидать, он стоял на своей платформе, отлаженный и перекрашенный в защитный зелёный цвет. Подойдя поближе, я заметил, что всё необходимое вооружение для задания уже было на нём. "Наверняка снова подслушал всё! И как ему это всегда удаётся?" - подумал я. Когда подошёл к нему вплотную, он так же стоял неподвижно. Решив, что он меня не заметил, что в принципе невозможно, я похлопал ему по корпусу ладонью.

- С добрым утром! - крикнул я ему, но он так и оставался молчалив, словно статуя. Тогда я, взяв гаечный ключ на сорок восемь, что лежал рядом, с размаху ударил по спине Охотника.

- Алекс, отвали от меня. - утомлённым голосом простонал дух. - Ещё только половина шестого.

- Можно подумать, духи спят. - с сарказмом заметил я.

- Почти. Я думал.

- Нирвану ловишь, Будда? - продолжал подстёгивать его я.

- Не смешно, мальчишка. - с небольшой ноткой укора и раздражения в голосе ответил он. - Я до сих пор в толк не возьму, куда демонические духи деваются. Вроде перепроверил всевозможные варианты, и все оказались неверны. Не испаряются же они.

- Значит, не все проверил. Надеюсь, что мы в скором времени выясним. Кстати, я смотрю, ты уже собран?

- А чего медлить? Как только я с техниками завершил ремонт, сразу пошёл в свою оружейную за барахлом. Ты помнишь, что обещал мне?

- Помню, не переживай. - успокоил я его.

- Ну, тогда рванули. - Ранлог присел и открыл кабину. Запрыгнув в Охотника, я быстрым движением закрыл её и уселся поудобнее. С небольшим шипением механизм подъёма панорамного окна придавил резиновую прокладку им к кабине, наглухо загерметизировав робота.

- Ранлог, проведи полную диагностику систем Охотника.

- Может ещё и станцевать на дорожку? - взъелся он. - Я два часа назад всё проверил. Тебе мало?

- Это моё первое реальное задание, и я хочу быть уверенным в полной боеспособности робота.

- Какой же ты зануда! Как и Грей. Тому тоже лишний раз всё проверь, да покажи.

В итоге, несмотря на упёртый и язвительный характер Ранлога, через недолгое время, он всё же согласился и стал выбрасывать проекции различных шкал и диаграмм. Подождав, когда я их прочту, всё исчезло, и Ранлог выполнил несколько приёмов рукопашного боя, поочерёдно задействовав каждый сервопривод. Затем на пару секунд включил маскировку, и в завершении откалибровал систему наведения: достав револьвер, он резким движением направил его в сторону самого дальнего прожектора. Система наведения практически мгновенно скоординировала направление и подправила руку с оружием, и Ранлог плавно нажал на курок. Пуля безошибочно достигла своей цели и разнесла в ней лампочку вдребезги.

- Всё чётко работает, как я и говорил. - удовлетворённым голосом пробурчал он.

- Двинули. Дай команду на открытие выходных ворот.

Тут же раздалось тяжёлое лязганье железа - это затворы огромных гермоврат начали разъезжаться, а за ними и сами массивные стальные ворота. За эти долгие, как мне показалось, насыщенных полтора месяца, я наконец вышел из мира машин и лабиринтов в живой, хоть и гораздо опаснее, но с тем такой прекрасный мир...

- Расчётное время прибытия, около полудня, это если быстрым шагом идти. А если бегом, то часа за два управимся. Как пойдём?

- Давай прогуляемся. Нам особо некуда торопиться.

Включив маскировку в пол силы, чтобы Охотник стал прозрачным, словно фантом, мы быстрым шагом отправились к месту происшествия, стараясь не привлекать ничьего внимания. Наконец, я увидел крепость снаружи и вблизи. Какая же она огромная! Крепостные башни её, расположенные вдоль стены, были высотой с сотню метров с небольшим, да и сама стена простиралась у краёв горы на гигантское расстояние, и высотой была не менее пятидесяти метров. Неудивительно, что никто не в состоянии был взять её в лоб. Золотые шпили башен дворца, инквизиции, храма и нового Круга магов, ещё задолго до своего окончания, скрывались в облаках. Да, воистину, эта крепость на горе, Мидран, была величественна и неприступна. На Земле таких не встретишь...

Шли мы уже около двух часов в относительной тишине. Лишь иногда Ранлог отвечал мне или острил, когда я его о чём-либо спрашивал. Но тут я вспомнил про шёпот и решил поинтересоваться у него, знает ли он что-нибудь об этом.

- Слушай, а ты знаешь что-нибудь обо всяких шёпотах во сне?

- В основном это бредни и собственное воображение. А что тебя конкретно интересует?

- Сегодня ночью сквозь сон я слышал странный голос. Он был едва различимый, но жгучий, как калёное железо. Причём этот шёпот всё про меня знал и в конце сказал, что мы с ним ещё встретимся. Не знаю, что это было, но проняло до мозга костей.

- Ну, просто замечательно... - он вдруг внезапно смолк, словно не мог решить, рассказывать что-то, или нет.

- Ты куда пропал? Ну, так что это было?

- Это вероятнее всего демонический дух был. Но для этого он должен был быть довольно рядом. Наверное, это один из пропавших объявился. Но это и выходит, что они внутри крепости бродят совершенно свободно...

- Это плохая новость. - резюмировал я.

- А что до тебя - то они тебя нашли, и будут охотиться за твоим сосудом в два раза упорнее.

- Ты умеешь порадовать. - иронично и совсем безрадостно ответил я ему.

- Послушай, Алекс, раз уж так всё складывается, я должен тебе кое-что рассказать...

- Что же эта за тайна?

- Не смешно. Раньше похожий случай с пропажей духов уже был, только немного иначе. Тогда я ещё был обычным демоническим духом без оболочки, и мы нашли лазейку для побега из хранилища, неспеша выбираясь из него, и вселяясь в животных и людей. Именно тогда создали Охотника, и наши планы оказались под угрозой. Мы в тот же день вселили духа в одного из техников, который и предложил идею Грею заселить меня в робота при помощи магии. Я должен был стать осадным орудием в нападении на крепость.

- Вот это новость... - я без преувеличений охренел от услышанного. - И ты об этом всё время молчал?

- Если рассказал, всё расценили бы неверно. Ты должен понять, что каждый демонический или божественный дух, пока ни в кого не вселился, олицетворяет собой в абсолюте те или иные качества, не только человека, но и любого живого существа. Я был одним из олицетворений тайн, лжи, коварства и скрытности.

- А почему ты тогда изменился? Ведь тебя просто заселили в Охотника, а сам ты ещё тот же дух.

- Когда наш одержимый с Греем поместили меня в робота, после моего первого плачевного опыта управления им, мы решили отложить наши планы, пока я не стану управлять Охотником мастерски. А потом, за годы, проведённые с Греем, я очень многое переосмыслил. Мы вечно разговаривали с ним о самых разных вещах, вместе охотились и развлекались, вместе создавали, практически с нуля, арену. Он стал моей семьёй, и я решил уберечь его и его дом от приближающегося разрушения. Я втайне пробрался в тоннели, где прятались одержимые, и перебил всех до единого. Потом отыскал спрятавшегося одержимого техника и, перебив ему все конечности, бросил Грею под ноги, обвинив в резне в тоннелях и показал место бойни. Тогда я предал своих братьев ради Грея, и он, не зная ничего, поблагодарил меня, конечно... Но от этих тайн от близкого друга, мне не легче до сих пор. А теперь, словно всё повторяется. Это меня и беспокоило всё это время...

- Да-а. Ну и история... Давай-ка быстрее всё закончим и вернёмся.

- Согласен. - ответил Ранлог, и мы молча в ускоренном темпе пошли дальше.

Как он и говорил, дошли мы до места к полудню. Остовы грузовиков лежали всё так же, как и прежде, разве что тела из костюмов-доспехов уже кто-то прожорливый выковырял и съел.

- Ну и дела. - сказал я. - Жаль людей. Даже похоронить нечего...

- Такова эта природа. Повсюду. Либо ешь ты, либо тебя.

- Погоди. - пока мы с Ранлогом разговаривали, стоя на краю гигантского леса, как где-то неподалёку от нас в него ударила молния с сопровождающим её громом, но сильно приглушённым. - Ты слышал?

- Угу. Молния ударила. В километре от нас, если не ошибаюсь.

- Молния? Ты на небо-то смотрел? Облаками толком и не пахнет. Мелочь одна.

- Тогда это наш клиент.

Ранлог включил маскировку и я, пройдя метров двадцать вглубь леса, остановился с автопушкой наизготовку.

- Ты не забудь, что обещал, Алекс.

- Посмотрим. Если нападёт, то застрелю сразу же.

После чего наступила тягостная тишина, сопровождающая наше выжидание. Спустя несколько минут на радаре образовалась чёрная точка. Тут я понял, что не могу пошевелиться, и робот тоже вышел из-под контроля.

- Ранлог! Я не могу и пальцем дёрнуть! Сделай что-нибудь! - мысленно обратился я к нему, зная, что он сможет их прочесть, пока я в Охотнике.

- А-аа. И какими это судьбами прославленного Охотника на Ведьм занесло сюда? Не меня ли ищите? - с усмешкой спросил человек в длинном плаще без капюшона, выйдя из-за дерева.

- Ах, ты ж скотина! - выругался Ранлог сдавленным голосом. По всей видимости, Вальдемар мог причинить неудобства и обездвижить даже духа.

- Это ты убил тех людей? - что хватило сил, хотел выкрикнуть я, но вместо этого изо рта смогло вырваться едва уловимое звучание.

- Неверная формулировка. - ответил Вальд.

Собрав все свои силы, Ранлог с гигантским трудом смог нажать на спуск автопушки. Снаряды очередью вылетели с оглушающим рёвом, но так и не достигли своей цели, вмиг потеряв всю свою скорость и упав на землю, словно шишки с сосны. Зверолюд стоял всё также непринуждённо и даже ухом не повёл.

- А вот этого делать не следовало.

Вальд выставил руку в моём направлении и когти на ней внезапно заискрились. Моё тело вместе с Охотником стали пронизывать многочисленные разряды, сопровождаемые ужасной болью.

- Вальд... Прекрати, прошу... - сквозь дикую боль, из последних сил, выкрикнул я.

- Алекс? - он резко опустил руку, прекратив мои пытки и перестав блокировать Охотника. – Это и вправду ты?

- Я, не переживай… - выговорил я сдавленным от ещё не отступившей боли, вылезая из упавшего на одно колено Охотника.

- О, Создатель, прости, Алекс! Я не знал, что это ты! Я решил, что за мной послали Охотника на Ведьм, чтобы убить меня, а на нём ты приехал. – стал оправдываться он, подбегая ко мне.

- Ну, формально, я за этим и пришёл. Но мы с Ранлогом решили сначала посмотреть, не превратился ли ты в чудовище.

- С Ранлогом? – спросил он, после чего я кивнул на робота. – Как это, ты с ним решил? Он же просто железка.

- Не совсем так… В нём живёт демонический дух.

- Скажи спасибо, что тебе первому удалось напасть, иначе я тебя бы точно шлёпнул. – начиная приходить в себя, встрял дух.

- Демон? Нет! – прорычал Вальд, и когти у него вновь заискрились, а глаза стал постепенно застилать синий туман.

- Стой ты, неуч! – крикнул Ранлог. – Я не из тех демонов, которым лишь бы сожрать вас.

- Это как понимать?

- Считай, что перешёл на сторону добра, если тебе так легче. – съязвил он. – Слушай, успокойся и отвали. Это долгая история. Как будет время, при желании, Алекс тебе всё расскажет.

Туман отступил от Вальда, и он вновь успокоился.

- Тогда считай, что я тебе поверил. Лишь потому, что ты с ним пришёл. – с вызовом в голосе ответил он Ранлогу.

- Не зарывайся, сынок. – угрожающе, словно сквозь зубы, прорычал дух.

- Успокойтесь оба! – попытался урезонить я обоих. – Вальд, я вообще, после того зрелища в тюрьме решил, что ты тоже превратишься в монстра, как и все остальные.

- Я тоже так было подумал, даже поначалу испугался, но дух оказался честен со мной. Как и обещал, он исцелил меня, лишь слегка изменил внешне, вытащил из крепости и ушёл ко мне в голову, оставив меня в покое, а наши способности вместе стали в десятки раз сильнее.

- Так это ты перебил весь караван?

- Я же ещё вначале сказал, что это неверная формулировка. Я их не успел спасти. А убило их это. – он направил руку вглубь леса в сторону оврага и стал словно что-то ей поднимать. Через мгновение из оврага воспарила мёртвая туша демона. Каждая конечность его изуродованного слиянием тела была сломана и неестественно вывернута. Зверолюд бросил её под ноги Охотнику.

- Так вот, кто тут пепелище устроил. А я и думал, что погром этот не в твоём стиле. – заговорил, наконец, Ранлог с Вальдом привычным для него, слегка язвительным голосом.

- Да и, кстати, об этом. Я очень признателен своему духу, и мы с ним чувствуем друг друга, как единое целое. Поэтому мы решили, что Вальдемара и Торграала больше не существует. Теперь я… Мы… В общем нас, - слегка запутавшись, вновь представился нам старый знакомый. – зовут Торвальд.

- Хм, справедливо, не поспоришь. – подметил Ранлог. – Ладно, вы тут болтайте тогда, а я вас на пару минут покину. – и, развернувшись, он вышел из леса на дорогу.

- Торвальд…

- Зови просто Тор. – поправил меня он.

- Тор, слушай, пошли с нами в Мидран. Тебе там будут рады.

- С ума сошёл, дружище? Я не так и давно сбежал оттуда, потому что меня казнить хотели, а ты мне вернуться предлагаешь? Посмотри на меня, Алекс. Я – чудовище. Если тогда убить хотели, то сейчас вообще застрелят при одном только виде. – сказал он, посмотрев на меня, как на дурака.

- Ты на Ранлога посмотри, Тор. Он вообще чистый демон в железной оболочке, ни с кем не слившийся. И никто про него даже толком и не слышал. Мы живём в техническом блоке крепости. Туда инквизиция и стража из Пылающей Лилии никогда не заходит. – пытался я убедить его идти с нами.

- Прости, Алекс, но я не могу пойти с вами. Даже если вы меня и укроете, это не избавит меня от жутких воспоминаний, что я там пережил. – с грустью ответил Тор. – Мне искренне жаль, но на этом наша встреча заканчивается. В крепости скажи, что вы убили меня в лесу. До встречи, дружище. Мы несомненно ещё встретимся. – попрощался со мной он, и лишь успел подмигнуть, как в тот же миг в него ударила молния, и он исчез в её вспышке.

- До встречи. – ответил я, вглядываясь в небо и опалённую молнией хвою пары гигантских сосен.

- Алекс, у нас проблемы. – внезапно вернувшись, сказал Ранлог голосом, не предвещающим ничего хорошего.

- Что стряслось?

- Крепость не выходит на связь. То есть никто и ни на одной из частот.

- Может мы вне зоны покрытия?

- У нас с Греем и дальше била радиостанция. И всегда отзывались. А тут все как вымерли. Не нравится мне это. – высказал свои опасения он.

- Согласен, мне это тоже не по душе.

- Надо скорее возвращаться. – словно прочитав мои мысли, сказал Ранлог, открыв кабину, и опустившись на одно колено.

- Погнали. – бросив в ответ, я запрыгнул в Охотника и, включив маскировку, мы, со скоростью, которую только могли придать сервоприводы, рванули назад к крепости.

Спустя час на горизонте уже стал возвышаться наш Мидран - величественная крепость на горе. Но что-то с ним было не то. Что-то незаметное издалека, и с тем сильно бросающееся в глаза.

- Уже почти дошли. – констатировал я. – Ранлог, мне одному это кажется, или с крепостью действительно что-то не так?

Тот сразу же показал проекцию экрана с тридцатикратным увеличением изображения.

- Смотри, Алекс: нет Тесла орудий на башнях, а на стенах ни одного дозора… Дым? – он ещё больше увеличил картинку, чтобы можно было всё детально рассмотреть. – Что-то горит! Проклятье! Как задницей своей чуял!

- Не чуял, а сглазил! – хоть и в шутку, но вместе с тем и зло выругался я. – Давай быстрее поднажмём!

За считанные минуты мы домчались до главных ворот технического блока и быстро подбежали к опознавательному роботу, но он лежал на земле, с корнем вырванный из своей ячейки в стене.

- Ранлог, смотри. – я указал ему на место стыка створок гермоврат, полностью оплавленное так, что обе створки были практически приварены друг к другу. – Мы в любом случае здесь не пройдём. Есть идеи, как попасть внутрь?

- Есть одна. – Ранлог повёл меня от входа вдоль скалы метров на двести вправо, после чего, повернувшись в её сторону, со всей силы ударил ногой по большой каменной глыбе, торчащей в скале. По валуну из места удара тут же во все стороны поползли трещины. После этого он отошёл на двадцать шагов и, выставив плечо вперёд, ринулся на этот огромный камень, сокрушающим ударом буквально разнеся его на части. Когда Ранлог остановился, осмотревшись, я понял, что мы оказались в одном из коридоров подземелья.

- Куда мы попали?

- Мы в потайном тоннеле, который мы с Греем лично выкопали, и знаем о нём только мы.

- А как я на него так ни разу и не наткнулся?

- Потому что я его и с другой стороны завалил.

- И зачем он тогда нужен? – ничего не понимая, вновь спросил я.

- А мы туда и не пойдём. Сейчас сам всё увидишь. – быстро, в конце диалога, бросил Ранлог. Терять времени на разговоры сейчас было нельзя.

Проходя по коридору, Ранлог всё время светил не вдоль тоннеля и под ноги, а на его свод. Спустя минут десять ходьбы, он всё-таки остановил Охотника, упёршись лучами прожекторов в кусок металлической трубы, торчащей там.

- Пришли. – сказал дух и вырвал её.

Со свода коридора посыпался песок и мелкое крошево камней, после чего он начал разъезжаться, образовав проём, достаточный для робота. Мы резво пролезли сквозь него и оказались прямиком в арсенале Ранлога.

- Это ты здорово нас привёл! – даже с небольшой радостью в голосе, подметил я. По другую сторону дверей арсенала то и дело слышались бесперебойный фонтан выстрелов, и леденящий душу рёв. – Там сейчас жарко. Ну, теперь у нас нет ограничений! Ранлог, хватай секиру!

- Я уж думал, ты никогда не попросишь! – с жаждой битвы в голосе ответил дух. – А это я лично от себя захвачу.

Взяв секиру, он повернулся спиной к стене, и из неё вылезла проворная пара манипуляторов, которая быстро начала крепить на спину Охотника и подключать массивную пусковую ракетную установку в форме головы дракона. Ранлог проверил её выдвижной механизм и, перехватив поудобнее обоюдоострый сверкающий топор, спросил:

- Готов повеселиться, Алекс?

- Давай покажем тварям, кто бы это ни был, что нехорошо нападать на нас. – произнеся эти слова, мне даже показалось, что его настрой передался и мне. К этому времени бой на арене уже стих. Когда Ранлог открыл двери, нам открылась картина побоища: многочисленные трупы самых разнообразных тварей, растерзанные и разорванные, лежали друг на друге и были разбросаны по всей арене.

- Видимо, мы явно что-то пропустили. А кто стрелял по ним?

Не успел я и подумать дальше, как у нас за спиной нарисовался, искря, тот самый металлический череп, весь в крови и с глубокими бороздами от когтей и клыков, с дымящимся раскалённым шестиствольным пулемётом и уже одной рукой-манипулятором, так как культя от второй болталась в воздухе, повиснув на проводах. В этой руке он держал вырванный кусок кровоточащего мяса.

- Нападение на арсенал – отражено. Сектор зачищен, хозяин. – доложил ровным голосом охранный робот.

- Это он в одиночку так сумел справиться? Я поражён. – признался я, не скрывая удивления.

- Это он с виду лишь, Алекс, кажется невзрачным. – горделиво ответил Ранлог. – Но надо заметить, что твари между собой тоже грызлись.

- Возвращаюсь в режим охраны объекта. – сказал череп и сразу же скрылся в стене.

Прямо по телам мы с Ранлогом помчались к выходу из арены в техблок. Лишь с третьего удара выбив сломанную дверь, мы ворвались в ангар. На этот раз мои ожидания по поводу подобной картины, что была на арене, к счастью, не оправдались. Мы с Ранлогом нашли мёртвыми лишь пятеро дежурных техников.

- Хоть здесь обошлось малой кровью. – выдохнул я. – Вот только где все остальные? И техника исчезла в порядочном количестве.

- Алекс, внимание. – предупредил меня дух. – В тридцати метрах от нас живое существо. Судя по датчикам – противник. Демон.

Из-за одного из нескольких подорванных броневиков вылез паренёк, лет двадцати пяти, одетый в форму техников. Он смотрел на нас испуганными глазами, и казалось, что с трудом выговаривает от страха слова.

-Р…Р…Ранлог? Алекс? Эт-то вы? – с большим трудом произнёс он. – Я боялся, что демоны всех перебили.

- Ранлог, да это же обычный человек. Может у Охотника сбой в программе?

- Исключено. – ответил дух и практически мгновенно извлёк левой рукой кольт и выстрелил парню между глаз. Но к моему большому удивлению, пуля пролетела сквозь его голову, не оставив ни царапины, и пробила толстый борт броневика, оставив в нём солидную зияющую дыру. Точка парня на радаре внезапно исчезла на пару мгновений, а затем загорелась красным вновь.

- Хинар… - злобно прорычал Ранлог. Страх у парня исчез мгновенно, и лицо приняло из испуганного, ухмыляющийся вид.

- И я тебя рад видеть, брат Ранлог. Тебя и вправду тяжело обмануть, но всё же можно. – произнесло существо ехидным голосом.

- Что ты за тварь такая? – выкрикнул я ему.

- О, Алексей, не сердись. – продолжал ухмыляться он. – Я же тебе говорил, что мы скоро увидимся. Жаль разговора не вышло. Позволь мне представиться. Я – Хинар. Демон, повелитель иллюзий. – он демонстративно поклонился до пояса.

- Зачем ты здесь? – спрашивал его Ранлог, рыча от нетерпения разорвать его.

- Затем же, зачем и ты.

- Я здесь не ради этого! Всё в прошлом.

- Ты держишь всех в неведении, брат. Не ври хотя бы мне. – сочувствующим тоном произнёс демон. – Мы оба знаем, зачем мы сюда пришли, только я выступил первым. Это Я воровал духов, втайне вселял их в технику и пойманных мною людей! Вы все сгорите, черви! – надменно выкрикнул он.

- Молись своему дьяволу, Хинар, потому что, когда я доберусь до тебя настоящего, тебе любая убитая мною тварь позавидует! – уже еле сдерживаясь от ярости, прорычал в ответ Ранлог.

- Что ж, коль ты не врёшь, то попробуй. – безразлично отвечал демон. – А пока ты меня будешь искать, верные мне демоны устраивают резню на поверхности.

- Выкуси. – сказал Ранлог и выпустил ракету по нему. Она за секунду достигла цели, но взрывом лишь подняла броневик в воздух, который, перевернувшись, с грохотом рухнул на пол. Когда дым и пыль рассеялись, кроме горящей машины, больше никого не было. – Я убью эту сволочь! – выругался он.

- Согласен с тобой. – ответил я ему, чувствуя, что меня тоже перебирала злость на него.

Вход в систему тоннелей был вскрыт сильным направленным взрывом, а из дыры шёл тошнотворный запах серы. Мы незамедлительно отправились к грузовому лифту, ведущему на поверхность крепости. Когда, поднявшись, лифт открыл двери, в глаза тут же врезалась вспышка взрыва. И лишь стоило выйти из него, как нас на большой скорости протаранил укреплённый боевой внедорожник. От такого удара Охотника отбросило на несколько метров, опрокинув навзничь, а машина, поднявшись на передние колёса от столкновения и, согнув противоударную раму, встала, как вкопанная. Едва я успел оправиться от неожиданного удара и встать, как заметил, что она уже ощерилась на меня своим двенадцатимиллиметровым пулемётом, установленным на крыше кабины, в готовности открыть огонь. Я лишь успел руками заслонить кабину, как в Охотника стал вгрызаться град пуль. Пока я прикрывался от выстрелов, пропустил момент, в котором машина, быстро набирая скорость, вновь помчалась на меня, но тут вовремя вмешался Ранлог. Сделав рывок в сторону, он, в момент, когда одержимый внедорожник поравнялся с Охотником, с размаху всадил свою секиру ему в капот. Жуткое оружие прошло сквозь металл, как нож сквозь масло, разрубив двигатель и всё, что находилось под капотом, пополам. Джип по инерции проволокся с пару десятков метров по каменной кладке и замер, превратившись в груду металла. Из каждой его детали стала интенсивно испаряться багровая дымка, растворяясь в воздухе без следа.

- Это что за хрень?! – почти выкрикнул я от неожиданно нахлынувшей на меня волны адреналина.

- Как Хинар и сказал. Часть нашей бронетехники тоже одержима, как Охотник мною. – ответил Ранлог, и по его голосу чувствовалась вся ярость, с которой он хотел расправиться с этим демоном.

- Спасибо, что вмешался, кстати.

- Ты не паникуй, когда по тебе стреляют. У Охотника обшивка и не такое выдержать может. А вот такой таран вполне мог с нескольких ударов и прибить нас.

Центральная площадь была усыпана трупами людей, но, что важно, телами демонов и сломанной техникой тоже. Но ни одной живой души не было видно поблизости.

- Неужели мы опоздали… - безнадёжно проговорил я.

- Пока я не увижу тело Грея, не поверю в это ни за что! – прорычал Ранлог. - Алекс, ты слышишь? Смотри!

Он указал на каменную стену высокого жилого дома, откуда слышались глухие удары, и с которой то и дело сыпалась каменная крошка. Затем на пару секунд всё стихло, а после последовал очередной удар, от которого участок стены на втором этаже разлетелся, образовав дыру, из которой со свистом вылетел робот. Судя по базе данных Охотника, это был робот для вырубки леса. Вместо кистей, на руках у него были встроены цепные пилы. В образовавшемся отверстии показался мужчина средних лет, испачканный в кровь. На его лице ярко выражалась смесь сильной ярости и боли.

- Я сказал, не тронь мою семью, ублюдок! – гневно выкрикнул человек, после чего сделал руками жест, словно разрывал что-то. В тот же миг одержимая машина заискрилась в месте крепления торса к ногам и разлетелась в разные стороны. И здесь багровая дымка начала испаряться и растворяться в воздухе. После этого парень, обессиленный, упал на колени, склонив голову. Через несколько секунд, слегка оправившись, он всё же заметил нас.

- Охотник на Ведьм? Поздновато же ты… - ослабленным голосом произнёс пострадавший.

- Ничего. Сейчас нагоним пропущенное время. – ответил Ранлог моим голосом, чтобы не привлекать внимания. – Где все остальные?

- Не знаю. Я был дома с женой и дочкой, когда эта обезумевшая железка ворвалась ко мне, размахивая пилами, и сразу же напала на меня. Ему удалось задеть меня, но жить буду. Ммм…! – он внезапно застонал от боли, схватившись за глубоко разрезанную ногу.

- Будь в доме и не высовывайся! – сказал я ему. – Спрячь семью и жди помощи.

- Уж поверь, никуда не денусь. – иронично ответил мужчина, указывая на ногу.

- Ну и славно. – сказал Ранлог, и мы помчались ко дворцу через тесные улочки города-крепости. Когда мы оказались в самом центре переулков, то в одном из них мы увидели убегающего от нас парня.

- Эй! Стой! – крикнул я ему вслед и рванул за ним, а парень бежал, не оборачиваясь, и свернул за первым поворотом. Когда я там оказался, от него не было и следа. На радаре вновь вспыхнула погаснувшая чёрная точка за моей спиной и, обернувшись, я вновь увидел его, убегающего от меня по переулкам.

- Парень, да стой же ты! - хотел я вновь побежать за ним, но Ранлог остановил Охотника.

- Эй! Ты чего? – возмутился я.

- Подожди, не торопись ты. – с укором сказал дух. - Смотри.

Как только этот парень забежал за поворот, его сигнал на радаре исчез, а чуть погодя, возник с другой стороны. Тот же самый паренёк выглядывал из-за очередного угла.

- Хинар! Он нас здесь запутать решил! – догадался я.

- Ты быстро учишься, Алексей. – раздался знакомый голос за моей спиной. Не глядя, я размахнулся секирой, но лишь рассёк воздух и превратил участок каменной кладки стены в крошево. – Просто детский сад. – продолжал забавляться демон, чей силуэт вновь возник, выйдя ко мне из-за ближайшего угла.

Внешне у него был облик того же молодого человека, но некоторые «особенности» сильно выделялись: глаза его переливались разными цветами, а на лбу торчали четыре небольших рога. Я сразу же достал револьвер и выстрелил демону в голову, но, как и в ангаре, пуля прошла сквозь него, не причинив никакого вреда цели. Парень зло улыбнулся, и только ладонь у него успела воспламениться, образовав огненный шар, как он сразу же метнул его в меня. В отличие от нематериальной иллюзии, пламя оказалось самым настоящим. Оно не причинило значительного вреда Охотнику, но оставило на его броне немалых размеров Ожог, слегка оплавив её. Вдруг со всех сторон на радаре стали появляться чёрные пятна и фантомы демона стали возникать повсюду: выходили из-за углов, смотрели на нас из окон, стояли у краёв крыш.

- Барахтаешься, как младенец. – одновременно стала говорить вся эта новоявленная толпа. – И что ты собираешься предпринять, чтобы убить меня? Нас много. И все мы – это Я!

Внезапно, в буквальном смысле, как гром среди ясного неба, с оглушающим хлопком с небес, в одну из копий демона ударила молния, на мгновение окутав его в ослепительной вспышке. В один миг все фантомы растворились в воздухе, не оставив после себя и следа, а на месте удара молнии на кучке пепла стоял, склонившись на одно колено, Торвальд. Встав, он поправил свой длинный коричневый плащ и, увидев нас с Ранлогом, скривил губы в небольшой улыбке, обнажив свои клыки.

- Я же говорил, что мы ещё увидимся, Алекс. - довольным голосом подметил он.

- Как же я рад тебя видеть, Тор! - я был искренне рад столь своевременному появлению приятеля. - Ты как раз вовремя, а то нас чуть не поджарили.

- Только пусть тебе это не войдёт в привычку. - встрял Ранлог, словно его этим спасением унизили.

- Нет времени на разговоры, парни! До того, как я спустился, успел увидеть, что дворец короля со стороны дворцовой площади осаждает ужасных размеров существо. Стены пока его чудом сдерживают, но это ненадолго. Поспешите - все выжившие там. Я вас догоню. - сказал Тор и молнией исчез в небесах.

Мы незамедлительно побежали на площадь, и увиденное там, повергло в шок даже Ранлога: Чудовище, в холке выше тридцати метров, очень похожее на Голиафа, но с парой глаз, без клешней за спиной и с копытами вместо ног, отчаянно пыталось разрушить дворец и раздавить, а может быть и съесть находящихся там людей. Оно било копытами по стенам, а что могло, отрывало руками. Такие части дворца, как крыши нижних этажей, колонны, памятники и всё, за что он мог ухватиться, отрывалось без промедлений. Из комнат верхних уровней, до которых не мог достать могучий исполин, как могли, отстреливались все, кто был способен держать в руках оружие. Но все попадания не причиняли Титану совершенно никакого вреда.

- Я такого в жизни не видел! - воскликнул видавший виды Ранлог. - С его непомерной силой стены давно должны были рухнуть.

- Наверное, их прочность поддерживает Грей со своими учениками. - предположил я.

- Хорошо, если так. Больше всего надеюсь, что он с ними там, живой...

- На этой ноте, Ранлог, я, пожалуй, передам управление Охотником тебе. Он мне не по зубам. – признался я ему, трезво оценивая сложившуюся обстановку.

- Согласен с тобой. – поддержал меня дух. – Я нападаю, а ты возьми управление ракетной установкой и будь готов стрелять по моей команде. Этот монстр похож на голиафа, а значит, нам нужно попытаться уничтожить его тем же способом. Я заберусь ему на спину и ножом разворочу затылок, а ты должен будешь запустить туда разрывную ракету с таймером, чтобы мы успели с него свалить.

- Целый план. А я думал все демоны простые, как пробки, в том, что разуму предпочитают слепую ярость.

- Так в основном и есть, но не самоубийцы же. – из глубин машины донёсся довольный рык. – Вперёд! – и что было сил, мы с Ранлогом рванули навстречу этому гиганту.

- Надо его сначала отвлечь от дворца! Наши Ученики долго не продержатся!

- Сейчас сделаем! – ответил Ранлог и, разбежавшись, с размаху ударил своим громадным топором по ноге монстра, но наше смертоносное оружие со звоном раскололось и разлетелось на части, а сам исполин на нас даже не обратил внимания, продолжая крушить обречённый дворец. Выжившие отстреливались, чем могли, но все попадания ему были так же, как слону дробинка.

- Какого чёрта?! Да его ничего не берёт! Я такого никогда ещё не видел. – выругался Ранлог, придя от этого со мной в небольшое замешательство.

- Его не взять таким оружием. Какие у нас есть ракеты?

- В основном разрывные, но есть бетонобойные снаряды и пара удушающих ракет.

- То, что нужно! – меня словно осенило. Я дал команду на зарядку газовой ракеты и выстрелил ей в голову гиганта. Снаряд взорвался прямо над Титаном, и зелёное облако густо окутало его голову. Гигантский демон сделал шаг назад, едва не раздавив Охотника, и сильно закашлялся. – Работает! – радостно крикнул я, но только газ рассеялся, как Титан, откашлявшись, снова принялся крушить здание. – Нужно его отвлечь на себя! Иначе он не остановится!

- Без проблем! – Ранлог быстро забежал под таким углом, чтобы Охотник оказался в поле видимости гиганта. – Стреляй! – скомандовал дух, и я сделал второй выстрел прямо в лицо чудовищу. И вновь зелёное облако, словно удав, окутало всю голову Титана, от которого он снова зашёлся приступом кашля. Когда действие газа на него прекратилось, он с жуткой яростью и злобой вперил свой устрашающий взгляд на своих обидчиков, столь нагло оторвавших его от любимого занятия.

- Ну, он нас заметил, Ранлог. А что мы задумывали?

- Бежим! – крикнул он и резко отпрыгнул в сторону, едва увернувшись от большой ноги чудовища, когда тот решил раздавить нас. Когда он резко опустил своё громадное копыто, земля вздрогнула, словно от землетрясения, и вся кладка на знатном участке площади под ним превратилась в каменное крошево. Я зарядил бетонобойный снаряд и выстрелил в ногу исполину, но он лишь, смявшись о его непробиваемую кожу, отскочил, вновь не причинив ему никакого вреда. А Титан тем временем, отвлёкшись от разрушения дворца, стал пытаться растоптать нас. Ранлог едва успевал уворачиваться от его ужасающих копыт.

- И как нам его убить, если его вообще ничего пробить не может? С его неуязвимостью этот демон разнесёт всю крепость! – едва не выкрикнув, я высказал свои опасения Ранлогу. – Где же Тор…

По золотому шпилю дворца, уходящему за самые высокие облака, стали пробегать молнии, с каждой секундой всё громче шипя своими учащающимися разрядами. А в момент, когда он стал уже практически сам излучать неоновый свет, мощная электрическая дуга поразила Титана ровно между глаз, и в тот же момент прямо у него на лице появился Тор. Очень густая синяя дымка кружилась вокруг и подпитывала его силы, и казалось, что он сам её излучает. Гигант оглушительно взревел, что у меня, даже находясь в кабине Охотника, всё равно заложило уши. Он попытался сбросить напавшего рукой, но Тор быстро перескочил на спину и словно прилип к нему. Синяя дымка стала ярче, и он раз за разом стал поражать Титана мощнейшими разрядами молнии. Монстр дико рычал от боли, но всё ещё мог сопротивляться ей, махая руками и топчась на месте, пытаясь скинуть Торвальда. Во время этого неуклюжего танца отчаянья, чудовище краем копыта вскользь задело Охотника, отправив нас с Ранлогом в дальний полёт на другую сторону площади. С сильным грохотом врезавшись в прочную стену высокого дома, Охотник рухнул на землю. В месте этого "касательного" удара на роботе красовалась глубокая вмятина, прочное панорамное стекло кабины выбило, и оно мелкими осколками разлетелось в стороны, но безопасное сиденье пилота смягчило удары, не причинив мне особого вреда, кроме головной боли и "хороших" ушибов.

- Ранлог! Ты там живой? – в спешке спросил я духа.

- Да живой, живой! Только меня Охотник не слушается! Похоже, что удар сильно повредил двигательный узел. Главное, чтобы центральное ядро не было повреждено, а остальное я сейчас постараюсь восстановить как можно быстрее. – заверил меня он.

- Давай живее! – меня сильно раздражало это бездействие, но в ближайшее время мне, кроме наблюдения, больше ничего не оставалось.

Торвальд тем временем всё продолжал попытку поджарить Титана, но особых плодов это тоже не приносило. Зверолюд дал разряд почти на пределе своих возможностей, что у гиганта сдавило глотку от напряжения, от чего он замолчал и даже упал на одно колено. Но спустя недолгое время он всё равно смог противиться и этому. Тогда Тор с его духом предприняли отчаянный шаг – сконцентрировавшись, из него отовсюду стала струиться синяя дымка, полностью окутывая его и постепенно обволакивая Монстра с головы до ног. Запеленав Титана в одно большое непроглядное облако, на мгновение, оно вместе с демоном замерло в безмолвной тишине, а затем сразу же последовала серия мощнейших вспышек внутри этой газообразной массы, сопровождаемая оглушающими раскатами грома, в которой исполин конвульсивно забился. И лишь только они прекратились, как синее облако тут же рассеялось, а Титан замертво завалился поперёк площади, встряхнув землю и едва не долетев головой до обездвиженного Охотника. Торвальд так же неподвижно лежал на его спине без сознания, а с вершины дворца, откуда вёлся обстрел монстра, стали доноситься радостные крики.

- Есть! Охотник теперь под нашим контролем снова! - вдруг Ранлог порадовал меня своими новостями.

- Если Тор жив, надо его срочно скрыть с чужих глаз, иначе его добьют, как мутанта.

- Согласен с тобой, Алекс. - сказал Ранлог, и мы тут же помчались спасать его.

- Он ещё живой! - выпрыгнув из Охотника, я тут же проверил пульс Тора. - Забери его к нам в ангар, и спрячь в бывшей комнате Грея. Дальше я сам справлюсь.

- Как знаешь. - Ранлог со второго раза и со скрипом вновь открыл кабину, уложил на кресло Торвальда и убежал переулками в технический блок.

В то же время из чудом уцелевшего, если можно так сказать, дворца, вышли все выжившие люди и оставшаяся стража. В их числе были: старший инквизитор Уриэль, с пару десятков стражей пылающего креста, король Родерик, Доргрей, и уже не шестеро, а порядка тридцати людей облачённых в новые одеяния учеников Круга. Сам Грей тоже уже успел переодеться в такую же одежду, только как он и любит, она не блистала роскошью, зато максимально давала свободу движениям. Все кинулись с изумлением рассматривать поверженного Титана, а Грей с Уриэлем сразу же направились ко мне.

- Алекс, слава Создателю, ты жив! - подбежал первым Доргрей и по-дружески обнял меня. - Я рад тебя видеть, друг.

- Я всецело разделяю чувства нашего друга, юный Алекс. - сказал Уриэль и слегка склонил голову в знак согласия. На его лице чувствовалось облегчение.

- Грей, потише. - попросил я его, так как от ушибов болело всё тело. - Что успело произойти в моё отсутствие?

- Без преувеличений, Алекс, это был кошмар. – признался он. - Я как раз вернулся в техблок, чтобы забрать свои вещи, как прогремел взрыв. Когда я выбежал в ангар, там творилось чистое безумие: техника в буквальном смысле ожила и стала кидаться на людей, все монстры из арены повырывались и учинили там настоящий погром, повсюду мерещились несуществующие демоны и прочие твари, которые внезапно появлялись, бросались на людей и также внезапно исчезали, сводя нас с ума.

- Виной всему был демон-иллюзионист. Я его встретил в ангаре. Т… Я покончил с ним.

- Но как? Мы его не то что положить, даже оцарапать не смогли. – удивился Грей.

- Скажем, он стал жертвой собственной беспечности. – соврал я. – А что дальше?

- А дальше немного. Потом я со сбежавшими со мной людьми отыскали моих учеников и попытались отразить наступление, но сумели сдержать на площади лишь первую волну. Когда появилась эта громадина, на которую совершенно ничего не подействовало, мы решили отступить ко дворцу, а по дороге встретили Уриэля с инквизиторами и стражей Пылающей Лилии, направляющихся туда же. Когда мы все разместились во дворце, этот демон нас уже нагнал и принялся пытаться доставать нас отсюда. Я тут же рассказал своим ученикам о заклинании укрепления. Правда, я его на неживом ещё не испытывал, но очень помогло, когда они все вместе начали его нараспев читать. Правда, от нагрузки, что им пришлось вынести, они сильно вымотались, а трое во дворце до сих пор лежат без сознания. Ну а дальше ты сам знаешь. – подытожил он.

- А откуда у тебя за сутки моего отсутствия появилось столько учеников?

- По всей видимости, мой друг, твоя идея приносит плоды. После помилования, за ними практически следом пришли ещё несколько десятков человек с немалым рвением также вступить в новый Круг. Признаться, это даже вдохновляет. – взял слово Уриэль и улыбнулся, чего от него можно было редко увидеть.

- Алекс, а теперь ты, если сможешь, объясни, что произошло с Титаном? И что вообще случилось, от чего он замертво рухнул, потому что у меня произошедшее не поддаётся логическому объяснению. – спросил Грей.

- Грей, господин Уриэль, приходите одни, в полночь, в техблок. Вы сами всё увидите.

- Да будет так. – согласился инквизитор. – Тем более, что сейчас у нас много других дел. – тем временем, пока мы беседовали, к нам подошёл король.

- Оставьте нас. – сказал он моим собеседникам и они, поклонившись, ушли к людям, которые продолжали разглядывать труп Титана. – Пройдёмся? – спросил он, но вопрос был скорее риторическим, и я молча пошёл с ним вдоль площади, подальше от толпы. – Это ведь ты наш новый пилот Охотника на Ведьм? Алекс, да?

- Да, мой король, это так. – подтвердил я, не зная, как общаются здесь со столь важными людьми.

- Твои действия вызывают сильное впечатление, Алекс. Всего за полтора, с небольшим, месяца: быстрое обучение, выгодная идея, подкинутая старшему инквизитору, успешное спасение нашей крепости – всё это вызывает в моём лице и в лице всего нашего народа благодарность тебе, Алекс. Твой учитель Доргрей может по праву гордиться тобой. – во время его монолога я шёл молча, лишь удивляясь о его осведомлённости во всех делах, происходящих в крепости. А он, тем временем, продолжал. – Насчёт последнего. Нашему спасению мы ведь обязаны не одному тебе…

- Господин, я… - я был сбит с толку. "Он всё видел, как мне объяснить дружбу с зверолюдом"…

- Не переживай. – успокоил меня король. – Если знаешь что-то об этом, можешь рассказать. За свои годы жизни я очень многое повидал, поверь. Меня трудно удивить. – сказал он голосом, словно говорил с сыном.

- Даже не знаю, как вам сказать… После того, как я отвлёк Титана на себя, со вспышкой молнии появился… Зверолюд… - после сказанного я на секунду умолк, пытаясь определить реакцию короля на мои слова, но он даже бровью не повёл, и всё также заинтересованно ждал продолжения рассказа. Я не заставил его ждать. – Это он убил демона и спас нас всех.

- Ты его знаешь? – на удивление, он продолжал говорить ровно, словно в отличии от остальных, для него это было в порядке вещей.

- Да. Он был моим заданием, до возвращения в крепость.

- Я в курсе насчёт задания. – слегка улыбнулся он. Но это была больше улыбка не от доброты душевной, а от моего неподдельного удивления его знаний. – Почему ты его не убил, как было приказано?

- В ходе дела выяснилось, что в уничтожении каравана был виноват не он, а демон-одиночка, который охотился в тех лесах. Мы познакомились с Торвальдом ещё сидя в камере, и я не мог убить невиновного, к тому же сохранившего рассудок после слияния, пусть и зверолюда. – сказал я и тут же смолк.

- Хоть и скажу в полголоса, но ты правильно поступил, что сохранил ему жизнь. Тем более, в свете недавних обстоятельств. – король кивнул в сторону бездыханного тела Титана. – А где он сейчас?

- Вероятно, погиб, ваше величество. После того, как их двоих окутало синее облако, я больше его не видел.

- А почему Охотник не остался, а убежал, да ещё так быстро?

- Титан серьёзно повредил его. Наверняка он ушёл на ремонт. Я надеюсь, в техблоке его платформу не разрушили. – пытался отбрехаться я.

- А он ничего с собой не забрал с тела Титана? – слегка прищурившись, спросил он меня.

- Навряд ли. Он высадил меня и ушёл в техблок.

- Ты уверен в этом?

- Да, уверен, король. – я до последнего врал в глаза ему, что уже кошки заскреблись в душе.

- Ладно. Наверное, ты прав, главное ведь сейчас не это. – Родерик улыбнулся и положил руку мне на плечо. – Мы отбили их нападение. Это победа, юный Алекс, и раз зверолюд не выжил, значит, ты её виновник! Жаль, отпраздновать это нет времени. Нужно заняться восстановлением крепости. Вот и посмотрим, насколько наши молодые маги эффективны в мирное время – с ними мы должны быстрее справиться с предстоящей работой. Но помни, что люди Мидрана тебе благодарны, ибо хоть здесь и живут далеко не все, но именно отсюда идут и перераспределяют все поставки продовольствия и оружия в наши деревни и заставы.

- Я почту это за честь, король. – ответил я и поклонился. – С вашего позволения я удалюсь в технический блок. Необходимо привести себя в порядок и подсчитать ущерб, нанесённый по всей пещере, включая арену.

- Не стану тебя задерживать. Можешь быть свободен, Алекс. – сказал он. – Последний вопрос. Ты точно уверен, что не видел зверолюда? – спросил он, уже уходя.

- Уверен, ваше величество. – ответил я, слегка помедлив.

- Тогда на том наш разговор окончен. – бросил он через плечо и пошёл к людям.

Я не стал ждать и отправился в техблок, но уже около входа в паутину переулков, меня догнал Грей.

- Алекс, как там Ранлог? – спросил он встревожено.

- Ему сильно досталось. Титан даже на мгновение вывел его из строя, что я считал невозможным. Но мы же его отремонтируем, как и обычно. – заверил я его. – Если на ноги встать смог, значит, дело за малым.

- И то верно. – согласился Грей.

- Приходи с Уриэлем ночью. Он будет рад тебя видеть. Сейчас займись лучше своими учениками, а мне выдели пару техников для ремонта Ранлога. Основное до ночи на нём постараемся восстановить.

- Ладно. – сказал Грей и подозвал двух крепких ребят в форме техников. – это мои любимцы среди нашей банды. Они уже много раз восстанавливали Охотника и знают всё его устройство. С ними будет легче.

- Удачи, друг. – пожав друг другу руки, он ушёл к своим ученикам, а я с парнями зашагал в сторону грузового лифта, на котором мы с Ранлогом и поднялись на поверхность. К сожалению, из них только этот и остался в рабочем состоянии.

Спустившись в подземелья, мы пошли к входу в ангар. Там вовсю уже старался Ранлог. Он отпер массивную гермодверь в тоннели и обратно загибал выгнутые взрывом куски металла.

- Уже нашёл, чем себя занять? Поберёг бы хоть Охотника, ему и так досталось. – сказал я Ранлогу.

- А чем ещё заниматься в ваше отсутствие, сударь? – съязвил он в привычной для него манере. – Привёл ангар более или менее в порядок, разгрёб обломки техники, стаскал все тела в кучу под вытяжку и поджёг. Сейчас надо хоть как-то вход восстановить, чтоб никто не пролез из пещер к нам. Лучше бы помог, а не языком чесал.

- Тебе Аран с Эдом помогут. Как Тор?

- Слушай, я больше спец по части разрушений. В медицине и первой помощи я полный ноль, но вроде он живой, только без сознания. Я его отнёс в комнату Грея, как ты и сказал, и положил его на кровать. Будем надеяться, что очнётся. У меня к тебе встречный вопрос: как Грей? С ним-то всё в порядке? – взволнованно спросил он.

- Он с Уриэлем придёт ночью сюда и будет рад тебя видеть не меньше, чем ты его. – ответил я, усмехнувшись на последней части фразы.

- Ладно, парни. Принесите мне сварочный аппарат, дыру заварить. И включите ещё одну вытяжку, а то вонь усилилась. – раздал команды Ранлог, и они тут же принялись за работу.

А я тем временем направился в комнату, где лежал Торвальд. Кодовый замок на сетчатку глаза был выломан, и дверь открылась, как только я подошёл к ней. Комната у него была оборудована, прямо сказать, как центр управления: повсюду было множество кнопок и рычагов, кухне было отведено совсем мало места, а напротив шикарной кровати стоял большой стол с множеством мониторов, которые должны были высвечивать камеры по всему техблоку. Тор лежал на кровати неподвижно и практически бездыханно. Я запер дверь изнутри и пошёл искать в аптечке хоть какие-нибудь лекарства, но нашёл внутри лишь кипу листков с непонятными словами на них. Оставалось лишь дождаться Грея и инквизитора, и я, найдя в холодильнике немного еды, уселся наблюдать за состоянием Тора и ждать гостей…

Как по расписанию, ровно в полночь в дверь постучались. Открыв дверь, я увидел на пороге старшего инквизитора Уриэля.

- Я ждал вас, инквизитор. – сказал я ему и протянул руку. – А где Грей?

- Сейчас он с детищем своим находится. Сказал, что подойдёт чуть позже. – ответил Уриэль и пожал мне руку в знак приветствия.

- Я догадывался, что он не удержится от искушения поболтать с ним. – с улыбкой сказал я.

- Итак, что же ты хотел нам показать, друг мой? – спросил он. Я указал ему на кровать, где по-прежнему без сознания лежал Тор. Инквизитор подошёл поближе, чтобы рассмотреть его, и ужаснулся. – Храни нас Создатель, как это понимать? – возмутился Уриэль. К этому моменту подбежал Грей.

- Я ничего не пропус… Ух ты… - хотел было начать с весёлой ноты он, но увидев зверолюда, тут же осёкся в удивлении. – Алекс, это что за "чудо"?

- Успокойтесь, прошу. Это и есть Торвальд. Ну, Вальдемаром его звали раньше.

- Я же приказал тебе убить его, Алекс. Почему ты ослушался? – спросил инквизитор огорчённо.

- Потому что мы с Ранлогом нашли его, как доказательство, что не все при слиянии теряют собственный разум. – пытался оправдать его я.

- Но он убил стражу и целый караван. Это непростительно.

- Вы его убить хотели! И стража тоже! Он защищался! А караван уничтожил демон, которого Торвальд убил почти сразу же после этого.

- Но почему тогда мы не нашли никаких следов демона?

- Потому что он его в овраг скинул. Это он убил демона-иллюзиониста и Титана, а не я. Тот демон, Хинар, нас с Ранлогом чуть не расплавил, а Тор появился в самый последний момент и спас нас.

- Так эти вспышки молний его рук дело? Просто невероятно. – Грей, равно, как и инквизитор, был сильно поражён тем, что он узнал.

- Полностью согласен с тобой, мой друг. – согласился Уриэль. – Это чудо, и, скорее уникальный случай, когда человеку удалось овладеть духом. – А что с ним сейчас?

- После того, как он убил Титана, я обнаружил его еле живым на теле монстра, без сознания, и сказал Ранлогу отнести его сюда, от людских глаз подальше. Я хотел найти что-нибудь в аптечке у тебя, Грей, но там только какие-то каракули на листках.

- Это заклинания, дубина! – рассмеялся Грей. – Сейчас я приведу его в сознание. – порывшись в аптечке, он вытащил лист пожелтевшей бумаги и стал читать с него слова на непонятном языке над лежащим телом, медленно и чётко выговаривая каждое слово. Его руки засветились и он, отложив листок, приложил их на лоб и сердце Торвальда. свечение стало ярче и тело зверолюда тоже стало излучать свет. Но через несколько секунд свет стал пульсировать и медленно гаснуть, а Грей начал слабнуть на глазах.

- Оттащите его срочно от Тора! - подбежав, крикнул из дверного проёма Ранлог, нагнувшись. Мы тут же с большим трудом оттянули Доргрея от Торвальда, и свет сразу же рассеялся, а у самого Грея ноги стали ватные и он, еле держа сознание под контролем, свалился прямо на нас с Уриэлем.

- Что с ним, Ранлог? - спросил я встревожено.

- Этот дурак истощил себя! Любая магия - это набор древних рунических слов мёртвого языка и мыслей, активирующие скрытые участки мозга и запасы тела, которые позволяют живому существу жечь, взрывать, лечить, швырять кого и куда угодно, и все тому подобные вещи. - пояснил дух. - У некоторых этот дар врождённый, и они определённую для них магию могут без заклинаний и на порядок эффективней воспроизводить без особого вреда для себя. Но и для тех, и для других, цена равная. Скрытые запасы, это жизненная сила существа, то есть его душа. Используя магию, жизненная сила постепенно истощается и существо слабнет и при крайне долгом непрерывном, или интенсивном использовании, может погибнуть. - он пару секунд умолк, затем продолжил. - По всей видимости, наш друг почти всю свою силу потратил на уничтожение Титана и оказался на грани смерти, а Грей, идиот, полез, не рассчитав, что его сил катастрофически не хватает, потому что в теле Торвальда живут два духа - его и зверя.

- А эта жизненная сила хоть восстанавливается? - продолжал я расспрашивать его, опасаясь за жизнь друзей.

- Конечно. В мире ничто не уходит в ничто. - Ранлог даже слегка посмеялся. - О, как завернул! Одно перетекает в другое, и второе плавно переходит в первое. Это круговорот любой материи и энергии в природе, Алекс, в любом из миров.

- Много знаешь, Ранлог! Зазнаешься. - хотел подстегнуть я его.

- За девять с половиной сотен лет много можно узнать, если захотеть. - с лёгкостью парировал он. К тому времени в себя пришёл Грей.

- Он очнулся? - спросил он сквозь полуоткрытые глаза, всё ещё ослабленный. – Посадите меня на стул. - что мы и сделали с Уриэлем сразу же.

- Нет, не очнулся! - продолжать злиться на друга Ранлог. - Ты что, совсем с дерева свалился, дурак? Ты чуть не угробил себя! Он же зверолюд! Тебе до его сил как до гномьих гор пешком в полуобморочном состоянии.

- Зато он теперь хоть точно выживет. – улыбнулся в ответ Грей.

- Терпеть не могу это самопожертвование. Так и рвётесь за кого-нибудь угробить себя.

- Замолчите немедленно. – вмешался Уриэль. – Наш "гость" приходит в себя.

Очнувшись, Тор с большим усилием взялся ослабленными руками за голову и, не открывая глаз, что-то невнятно бормотал. Лишь через пару минут неразборчивого трёпа, речь стала связной.

- Граал, ну нам и досталось. – говорил он сам с собой. Мы не перебивали и внимательно слушали его, не понимая, что он несёт. – Чудо, что живы хоть остались. Ты-то сам как себя чувствуешь? – Затем после недолгого молчания, его лицо стало испуганным. – Граал? Торграал, откликнись! Ты не можешь исчезнуть! – Тора хватил приступ паники.

- Ну вот, приехали. – сказал Ранлог. Мы с Уриэлем схватили Торвальда и стали держать. Благодаря его слабости нам это удалось почти без усилий. Он открыл глаза и взглядом загнанного зверя стал панически смотреть по сторонам, мотая головой.

- Где я? Что со мной? Почему мне так хреново и какого дьявола мой дух мне не отвечает?! - стал кричать на нас он.

- Ну что, Ранлог, отвечай ему. Ты же у нас самый умный по этой части. - напомнил я ему его прошедший монолог. Тор вперил испуганный взгляд на Охотника, которого было частично видно в дверях.

- Начнём с того, что притормози и успокойся. Ты нас узнаёшь? - спросил спокойным голосом Ранлог. Торвальд стал приглядываться к каждому присутствующему в комнате.

- Да, я помню. Ты Ранлог, дух в машине, и Алекс... - испуг у него сразу же прошёл и он, расслабившись, прикрыл глаза. Мы с Уриэлем сразу отпустили его и встали рядом с Греем, которому уже стало немного лучше. - А где я?

- Ты в техническом блоке крепости, куда Алекс тебя привести хотел. Тут, конечно, «намусорили», но как придёшь в нормальное состояние, поможешь нам разгрести всё.

- А почему я больше не слышу своего духа? Раньше он всегда откликался. - Тор смолк на пару секунд, словно пытаясь что-то ощутить. - Я его даже не чувствую...

- Если так, то у меня к тебе прискорбные новости. - Ранлог пытался говорить безразлично, но время, проведённое с Греем, добавило ему немного человечности. - Когда ты приложил все свои силы на убийство Титана, твой дух спас твою душу ценой своей жизни. Он выжал себя до последней капли, убив демона и тем самым погиб сам, но оставил тебя и твою душу в живых.

- И что теперь будет со мной?

- Ничего страшного. Тот дух снова переродится неизвестно где, и через пару сотен лет снова в кого-нибудь вселится. - довольным голосом отвечал Ранлог. – А ты просто теперь не обладаешь такой неимоверной силой, какой он тебя наделял, и стал обычным одарённым человеком. Ну, только больше похожим на лесного зверька.

- Чудесно. - огорчённо сказал себе под нос Тор.

- Ну, я смотрю, что всем всё объяснил с моим бесценным знанием по «духогробии», и я больше тут не к месту. - язвительно заметил Ранлог. - Пойду дальше в порядок приводить ангар. Удачи вам.

- В таком случае решили. - вступил в разговор немногословный инквизитор. - Торвальд, лежи и восстанавливай свои силы. Можешь временно пожить здесь, а Алекс будет присматривать за тобой. Но на поверхность не ступай ни шагу. У людей и так потрясение после нашествия демонов. - затем он обратил своё внимание на Грея. Тот уже более или менее посвежел на вид, но всё ещё был слаб. - Доргрей, друг мой. Как отдохнёшь, отыщи своих учеников и подходите ко дворцу. У нас теперь очень много работы.

- Всё будет в лучшем виде, Уриэль, как всегда. - улыбнулся Грей инквизитору.

- И ещё, Торвальд. - сказал, уходя, Уриэль, стоя уже у дверного проёма. - Рано или поздно, но тебе придётся покинуть крепость. За последнее время люди и так уже многое приняли на веру, но человечного зверолюда они вряд ли оценят в свете последних событий. - закончив, он скрылся из виду, оставив в комнате меня, Грея и Тора наедине.

- Так значит Ранлог был прав, насчёт таких, как ты, Тор. - произнёс Доргрей довольным голосом. - А я уже и не надеялся, что у кого-то хватит ума заключить сделку правильно.

- Просто ему сильно приспичило вселиться в меня, или его вот-вот схватила бы либо инквизиция, либо ты с Охотником. Он и пошёл на любые уступки, даже согласился не сливаться с моей душой, а жить по соседству в одном теле. - ответил Тор.

- Поразительно. - усмехнулся и одновременно изумился Грей. - Теперь хоть ясно, в каких случаях одержимые остаются людьми и что это вообще случается. Дорогой мой, да у меня к тебе будет ещё уйма вопросов, но всё потом. - он кое-как встал на ноги и захромал к выходу. - Сейчас попрошу Ранлога меня подкинуть до моих учеников. Мы скоро ещё увидимся, парни. До встречи! - сказал он и вышел искать Охотника.

- Вовремя же ты появился, Тор. - поднеся ему стакан с водой, сказал я. - Спасибо за это, безусловно. Но что ты теперь будешь делать?

- Ничего особенного. - ответил Торвальд, разом опрокинув всё содержимое стакана и проглотив. - Спасибо. Только приду в норму, если это возможно, и уйду путешествовать по окрестностям. Может, найду что интересное.

- Да брось, оставайся. Будешь здесь жить с нами.

- Ты слышал вашего инквизитора - мне здесь не место, при всей их благодарности.

- Это мы ещё посмотрим, кому здесь место, а кому нет. - ответил я ему. - Ну, давай, рассказывай, где ты шлялся эти полтора месяца? - и мы остались наедине, увлёкшись расспросами друг друга о прошедшем времени…

 

 

 

Глава4:

Нечестная игра

 

 

 

 

(Адская Застава. Спустя неделю

после событий в Крепости-столице.)

 

- Владыка Азгарон! Владыка Азгарон! – кричал на бегу своим мерзким голосом, спотыкаясь, маленький бес. – Сюда летит ангел! Ангел летит!

- Замолкни, червь! – повелительным низким голосом с металлическим отзвуком прорычал архидемон. – Хватит визжать. Что он здесь забыл?

- Не знаю, Владыка! Она летит не одна - с ней отряд воинов! Они уже у дверей в тронный зал! – задыхаясь, он пробежал вдоль всего зала по широкой дорожке, ведущей к трону повелителя демонов через большое озеро лавы далеко внизу, и, споткнувшись, он упал лицом вниз.

- Что?! – возмутился Азгарон и, встав со своего трона, сделанного из черепов всевозможных рас и слияний, схватив рукой бесёнка за голову, бросил его в находящийся рядом загон с Адскими тварями, которые без промедления разорвали его на части. Оттуда во все стороны сразу же разбрызгалась чёрная демоническая кровь. Демон-загонщик, стоявший рядом, с отвращением вытер её со своего лица. Успокоившись, архидемон, не спеша вернулся на свой трон, рядом с которым стоял устрашающей формы и размеров молот. Когда он подходил к нему, то на нём, еле заметно, багровым цветом начинала пульсировать странная энергия, испускаемая рунами на его боевой части. – Что ж, не станем томить наших гостей. Стража! Откройте двери! Пусть зайдут.

Стражники, одетые в тёмные металлические доспехи из вулканического металла, которые частично скрывали уродливые мощные тела демонов, повинуясь, стали колоть копьями в спину Голиафов, с оторванными задними конечностями, прикованных гигантскими цепями к створкам огромных размеров дверей, чтобы они начали их тянуть на себя в разные стороны. Ворота, с причудливыми и с тем отвратительными силуэтами искорёженных муками человеческих лиц, стали медленно открываться, и на пороге в зал появились пять фигур около двух с лишним метра ростом, излучающих чистое, приятное глазу, свечение. Все, как один, были облачены в лёгкие, серебряного цвета доспехи. Они были гладкие, словно галька, омытая водами прибрежных волн океана, и прочными, как лобная кость голиафа. Их украшали причудливые золотые узоры, завораживающие своим великолепием. Все были в таких же узорчатых шлемах с прорезями крест-накрест для глаз, кроме предводителя группы, а за спинами у них красовались белоснежные крылья. У всех было по два ангельских клинка, а у посланницы на поясе с каждой стороны висело по паре кинжалов. Они остановились в десяти метрах от трона архидемона, и охрана, поравнявшись со своей главой группы, встала по стойке смирно.

- Приветствую тебя, Владыка Азгарон. – прозвучал приятный звучный голос женщины. – Признаться, мы удивлены, что за шестьсот с лишним лет ты ещё жив и в такой хорошей форме.

- Что же со мной случится? – усмехнулся он, и его подобный рыку смех, эхом прокатился по всему тронному залу. – И чем же я обязан вашему сошествию в мой персональный Ад?

- Наши наблюдатели поведали нам, что демоны напали на Крепость-столицу людей - Мидран. Азгарон, у нас было соглашение, в котором первый же пункт, он и основной, гласил, что ни одна из наших сторон не имеет права нападать на поселения людей ещё триста шестьдесят восемь лет, во избежание конфликта между нашими расами и запрещённого в мироздании насильственного захвата человеческих тел и душ себе! Как ты это объяснишь?

- Понятия не имею, о чём ты говоришь, ангел. Я не отдавал приказов о нападении. – равнодушно отвечал архидемон на её обвинения, даже не смотря на них, безразлично качая из стороны в сторону стоящий рядом с троном молот. – У нас есть несколько сбежавших демонов, да и насколько я знаю, люди тоже хранили у себя в подземельях немало наших бестелесных братьев. Мне остаётся лишь сожалеть об их участи.

- К твоему сведению, люди отбили нападение, и все демоны были перебиты. Никто из нападавших не уцелел.

- Они могли поверить в собственные силы и совершить этот безрассудный поступок самостоятельно. У них же есть свобода воли – вам, ангелам, не понять. Но за дезертиров и пленных я никакой ответственности не несу. Они сами по себе. – отмахнувшись, ответил он.

- Не лги мне, демон! – выкрикнула посланница, выставив один из своих кинжалов в сторону Азгарона. Сопровождающие ангелы тоже выхватили свои клинки, готовясь, при случае, защитить её. – Их слишком много было для дезертиров! Ты нарушил договор!

Архидемон неспешно встал со своего трона, одним лишь своим видом наводя ужас: тяжёлые вулканические доспехи, выполненные в тёмно-серые и тёмно-красные цвета, словно каменная скала, обтекаемая лавой, полностью скрывали его атлетически сложенное трёхметровое тело. На локтях и коленях красовались голодные морды демонов, а закруглённый шлем с прорезями для глаз, образующими восьмиконечную звезду, и металлическими рогами, одна пара которых торчала из лобовой его части, а другая, словно небольшие бивни - из района нижней челюсти, вселял страх в сердца врагов. На кирасе было выгравировано и кровью нарисовано кровоточащее человеческое сердце с впившейся в неё когтями демонической рукой – символом Лостгардских демонов. Постояв несколько секунд, рассматривая ангелов, он стал приближаться к ним своим надменным шагом.

- Ты явилась сюда, ко мне, и я радушно принял тебя. Мы больше трёх тысяч лет соблюдали этот договор, а ты смеешь меня обвинять в его нарушении? – нарастая тон, говорил Азгарон, подходя к ним.

- Не подходи ко мне, демон! – угрожающе проговорила ангел, продолжая держать кинжал перед собой, а другой рукой незаметно вытащила второй. – Вы, демоны, всегда лжёте! Будь хоть раз честен! – выкрикнула она архидемону, когда он подошёл к ней практически вплотную. Тот, в свою очередь, не прилагая усилий, ударом наотмашь выбил оружие из рук посланницы, что оно улетело в лаву, и, схватив её за глотку, как пушинку поднял над землёй.

- Назад! – взревел Азгарон на свиту, которая тут же ринулась на выручку своему лидеру. Те сразу же остановились, опасаясь за её жизнь, но уже к тому моменту каждое острие их клинков едва касалось с каждой стороны горла Владыки демонов. - Желаешь знать правды? – говорил он, не обращая внимания на практически впившихся в него своим праведным гневом ангелов. - Вы, жалкие твари, сидите у себя в Небесной заставе за облаками, грея свои нежные задницы, и действительно свято верите в этот идиотский договор? – словно удивляясь их глупости, говорил он, и следом поднёс её почти вплотную к своему лицу так, что металлические «бивни» шлема коснулись её подбородка. – Да плевал я на него! Я, и все мои демоны! Мы заберём все людские души себе и, воспользовавшись ими, создадим в Лостгарде свой собственный Ад! И вы никак не сможете нам помешать. Может вы и несравненно сильны, как духи, в отличие от нас, но здесь вы, как и все, лишь обычные живые твари. И что самое прискорбное – так же, как и все живые, смертны. – как только он высказал это ей надменным тоном, она попыталась вонзить второй кинжал в сочленение доспехов, но они словно были из цельного куска эластичного вулканического сплава. Оружие со звоном отскочило от архидемона, даже не поцарапав его. – Смелая и бесстрашная, да? – посмотрев на эту отчаянную попытку, равнодушно сказал Азгарон и без труда разом сжал своей бронированной перчаткой с хрустом её горло до размеров маленького колечка. Посланница в мгновение ока обмякла и осталась висеть на руке архидемона. Ангелы, простояв буквально секунду в шоке от произошедшего, тут же со всех сторон атаковали, пытаясь срезать голову с могучих плеч древнего демона, но даже сталь из Небесной кузни не смогла повредить его зачарованную броню. Не мешкая, он ударом наотмашь сбил двоих нападавших сзади с ног, а оставшихся схватил руками за горло и отбросил от себя. – Вы явились в мою обитель, в источник моих сил и хотите навредить мне? Вы действительно настолько глупы? убирайтесь отсюда, пока и вас не постигла та же участь! – пригрозил он и указал на открытые двери в тронный зал, бросив труп посланницы им под ноги. – И вашу выскочку заберите с собой.

Поднявшись и поняв свою беспомощность в данной ситуации, они подобрали её обмякшее тело и с ненавистью на лицах зашагали к выходу из Адской заставы Азгарона. Уходя, один из ангелов бросил ему через плечо:

- Тебе никогда не удастся задуманное. Архангелы тебе не дадут.

- Мы ещё посмотрим. – вникуда проговорил архидемон. Подождав, когда они будут уже у выхода из заставы, архидемон обратился к своему загонщику: - Ук'тар.

- Да, Владыка. - учтиво откликнулся он.

- Бери Адских тварей и догони наших посетителей. А догнав, убей. Но чтобы всё выглядело, как нападение зверя. И перебей запах серы!

- Будет исполнено, Владыка. - поклонился он и, открыв большой загон, во всё горло прорычал, подняв над головой копьё. Существа смиренно, как один, показали, что признают в нём лидера.

Представляя собой отвратительных, но смертельно опасных монстров, это были всё те же демоны, только неудачно слившиеся с людьми или животными: у одних было по три руки и по две обезображенные головы, у другого руки и ноги были сильно гипертрофированы, а у иных были черты, едва роднящие их с людьми или демонами. Ук'тар запрыгнул на Тварь с мускулистыми переразвитыми конечностями, и стая чудовищ умчалась выслеживать ушедших ангелов. Стражники при помощи Голиафов сразу же за ними закрыли двери в тронный зал, оставив Азгарона наедине с собой. Спустя некоторое время сбоку от архидемона стал образовываться багровый сгусток, который, вращаясь, стремительно набирал плотность. Когда за пару секунд он стал совсем непроглядным, то сразу же рассеялся так же, как и появился, а на его месте стоял демон, едва отличимый от человека. Его выдавали лишь небольшие когти на руках и залитые кровью красные глаза. Он был в длинном рваном плаще с глубоким капюшоном, из-под которого был виден лишь оскал, обнажающий две пары клыков.

- Как всё прошло? – спокойным голосом спросил Азгарон.

- Первый этап пошёл не совсем по плану, как мы… Ты рассчитывал. – склонив голову, признался демон.

- Дарат, мы с тобой практически в одно время появились здесь. Ты мой лучший следопыт и убийца, моя правая рука, а я эти новости узнаю первым от ангелов, а не от тебя! – с нарастающим гневом проговорил архидемон и, приподняв молот, ударил им по земле, что каменный пол под демоном вздрогнул и сбил его с ног.

- Прости меня, Азгарон, но я не успел к тебе раньше, буквально. – ответил тот, вставая и отряхиваясь. - Я заметал следы за Хинаром, чтобы люди не раскрыли наши дальнейшие планы.

- Ладно, живи, пока ещё от тебя есть польза. – успокоился он. – Но впредь помни, что однажды твой очередной промах может стать для тебя последним. Теперь выкладывай подробности.

- Нашему агенту Хинару не хватило терпения дождаться второго своего компаньона, и он выступил один, бросив все свои силы, и поэтому потерпел поражение. Люди бы сами не выстояли, но им помог зверолюд. Он убил и Хинара и Титана. Жалко второго – мы так долго искали нужное существо и условия для слияния, а Хинар из-за своих амбиций загубил его.

- Зверолюд? Люди, что, в союзе с этой грязью? – удивился архидемон.

- Не думаю. Скорее оно одно единственное существо, но могущества ему не занимать. Я таких слияний ещё не встречал среди них.

- Хинар возомнил себя всемогущим, вот и поплатился за это жизнью. А что слышно о втором нашем агенте?

- Он хоть с нами больше и не связывается, но успешно выполняет свою часть плана. – Дарат умолк на пару секунд, вспоминая, затем продолжил. – Азгарон, я нашёл замену Хинару. Это существо идеально подойдёт нашим видам на этот мир, учитывая его интересы. Оно само не будет осознавать, что работает на нас, а мы тем временем будем всецело следить и подправлять происходящие события по своему усмотрению.

- Считай, что ты искупил свой промах за нерасторопность. Нужно, чтобы оставшийся партнёр Хинара привёл их ко мне. У меня есть планы на него и зверолюда. Иди и всё устрой. И не подведи меня на этот раз.

- Слушаюсь, Владыка. – сказал он, как бы нехотя выговаривая эти слова.

Демон поклонился и исчез в багровом тумане так же, как и появился, оставив архидемона наедине со своими мыслями. Азгарон долго сидел неподвижно и размышлял о своих видах на людей, как услышал за дверями в тронный зал нарастающий топот, который говорил о том, что загонщик возвращается с задания…

 

(Тем временем, в Небесной заставе.

Спустя ещё одни сутки.)

 

Представляя из себя огромных размеров остров, парящий за облаками, Небесная застава была одним из самых безопасных и неприступных мест во всём Лостгарде. Ангелы – превосходные воины и служители божьи (как они считали), верили, что их миссия - это поддерживать в мире справедливость, при необходимости, применяя даже жестокие меры по усмирению захватчиков, но в чужие внутренние конфликты и небольшие междоусобицы они никогда не встревали, считая это недостойным их внимания. Несмотря на очень низкие температуры на такой высоте и практическое отсутствие воздуха, на Заставе и около километра вокруг неё всегда было тепло, хватало воздуха с достатком, и росли целые сады и причудливые растения. Они прекрасно обходились без стен, выставив лишь дозоры по краям острова, которые, по возможности, следили за всей обстановкой в этом мире. На нём находилась так же и Небесная кузня, в которой ковались доспехи, оружие и различные предметы для самых разных целей. Множественными маленькими домиками с куполами из чистого золота, словно кельи, стояли их жилища, а посреди острова возвышалась величественная башня Всевидящего. В её глубинах ангелы держали пленных - приговорённых к смерти, и отдельно добровольцев, пожертвовавших собственной жизненной силой, чтобы ею поддерживать заклинание, которое позволяло Небесной заставе парить в воздухе и поддерживать жизнь на такой высоте. Жизненная сила одной души подготовленного ангела позволяла острову «плыть» в воздушных просторах порядка года.

В просторном зале с открытыми балконами восседал архангел Аланат, возможно, самый первый ангел во всём Лостгарде. Он не имел крыльев, так как утратил их в одной из давних схваток с не менее древним архидемоном, но внешне он всё также выглядел сорокалетним мужчиной с подтянутым телом и с вечно задумчивым лицом. На нём была мантия, сшитая золотыми и серебряными нитями, и украшенная множеством драгоценных камней по краям. Над золотым креслом, в котором он находился, в стену был врезан искусно выполненный кристально-чистый прозрачный шар, сделанный из одного большого алмаза, который символизировал жизненную силу, или душу – символ здешних ангелов. Когда солнце попадало на него своими лучами, он испускал множество разноцветных лучей, изображая многогранность и разнообразие жизни.

На один из трёх балконов прилетели два архангела – моложе, в сравнении с Аланатом, но не менее древних в отношении всех остальных ангелов. Один из них, Вармаэль, был облачён в самые лучшие ангельские доспехи, а длинная сабля с золотым эфесом гордо висела на поясе, завершая этот полный величия образ. Он возглавлял небесное воинство. А второй, Элад, был одет в свободные одежды, расшитые такой же золотой и серебряной нитями, без какого-либо оружия. Он, в свою очередь, был в ответе за дипломатию с иными формами жизни в этом мире – другими словами, он был Гласом своего старшего брата.

- Что привело вас ко мне, братья? – первым нарушил безмятежную тишину Аланат своим ровным, спокойным и полным могущества голосом.

- Брат, после того, как ты сообщил нам о нападении демонов на людей, мы послали к Азгарону нашего посланника со свитой стражи. Они должны были вернуться приблизительно около четырёх часов спустя, но уже прошло больше суток, а от них ни единой вести. Мы с братом Вармаэлем опасаемся худшего. – ответил Элад своему старшему брату.

- Три часа назад я послал за ними группу разведчиков, они уже вот-вот должны подлететь к нам. – добавил к словам Элада его воинственный брат.

Тем временем на ту же площадку приземлились три ангела в лёгких доспехах с капюшонами. У всех на лице было застывшее выражение глубокой скорби.

- Докладывайте. – обратился Вармаэль к ним.

- Господин, посланница вместе с отрядом мертвы. – ответил один из них, и все присутствующие склонили головы. – Мы их обнаружили вдали от Адской заставы.

- Это демоны сотворили такое? – ужаснувшись, спросил Элад.

- Трудно сказать, Господин. Если судить по ранам, то напала стая диких животных, неизвестного нам происхождения. Следов серы тоже нет. Но на этом всё, Господин. Если позволите, мы вернёмся к своим первоначальным обязанностям. – смиренным голосом произнёс второй следопыт.

- Да, конечно, идите. Вы хорошо поработали. – сказал Вармаэль, и они, поклонившись, спрыгнули с площадки и, расправив свои крылья, умчались с острова по своим основным делам.

- Это демоны, вне всякого сомнения. – первым нарушил создавшуюся скорбящую тишину Аланат. – Они решили нас запутать, чтобы мы продолжали верить в соблюдение ими договора и не вмешивались.

- В таком случае, брат, позволь я выступлю с нашим воинством на них? – Спросил Вармаэль у него. – Наши войска окрепли, как никогда. Мы вызовем их на битву, от которой они не смогут отказаться, и перебьём их всех под открытым небом. Грифоны будут нам хорошим подспорьем.

- Твои силы ещё недостаточно крепки для такого сражения, мой юный брат. И, к тому же, у нас нет не единого прямого доказательства нарушения договора демонами и их участия в смерти посланницы. Они всё тщательно замели. Мы не воины – мы миротворцы. Война, это дело низших созданий.

- Брат, позволь отметить, что в победе людей были виновны конкретные лица. – следом взял своё слово Элад. – наши наблюдатели говорят, что демона-зачинщика по имени Хинар и демонического Титана уничтожили двое существ. Это молодой человек, находившийся в стальном роботе и мутант, зверолюд. Они работали поочерёдно, а завершал сражение, с каждым из демонов, последний.

- Неужели люди стали якшаться с этой грязью? – с небольшим отвращением спросил Аланат у него.

- Сомневаюсь. Скорее всего, это один единственный экземпляр, так как других не наблюдалось и, незадолго до этого, мы видели их встречу, и её нельзя было назвать враждебной. Можно предположить, что эти двое - давние друзья.

- Храбрые создания. А этот зверолюд очень могущественный, если смог одолеть даже Титана.

- Могущественнее существ мы ещё не наблюдали среди ему подобных, брат.

- Нам нужно заручиться их поддержкой. – предложил Вармаэль. – Демоны держат у себя в союзниках некромантов, а мы чем хуже? Тем более, что раз они сумели отразить полномасштабное наступление существ, на порядок сильнее их, то смелости и силы им не занимать. У меня есть план, в котором они смогли бы сыграть очень важную роль, брат. С их помощью, мы сможем одолеть полчища демонов, и некромантов загоним обратно в могилу, если удастся.

- Что ж, Вармаэль. – выслушав своих братьев, сказал Аланат, приняв решение. – Так тому и быть. Оставайся на Небесной заставе и продолжай обучать наших воинов, пока Элад не встретится с ними. Нам нужно будет убедить их и дать всё необходимое, что они попросят, чтобы помочь осуществить задуманное.

- Только есть небольшая трудность, Аланат. – немного помедлив, сказал Элад. – Они сейчас вдвоём в крепости людей в самой глубине горы, занимаются её восстановлением. Нам туда не пробраться при всём желании, если не учитывать бой.

- В таком случае, до момента, когда они выйдут из неё, следи, не спуская глаз с крепости. Я полагаю, что это произойдёт сразу, как они её отстроят. Демоны им сильно повредили, и они будут очень стараться в её восстановлении. Можете идти, братья. Занимайтесь своими делами. - Вармаэль с Эладом поклонились своему старшему брату и, подойдя к краю башни, взмахнув своими белоснежными крыльями, умчались с порывами ветра.

Небольшой участок пола вокруг архангела начал двигаться, и Аланат, словно на лифте, опустился в кресле в самый низ своей башни, переоделся в белые шёлковые одежды и вышел к жилищу грифонов. Шёл он неспеша, и когда проходил мимо других ангелов, каждый, оторвавшись от своего занятия, смиренно преклонял перед ним голову в знак уважения и повиновения. Аланат перед ними тоже в ответ на ходу преклонял голову, показывая своё взаимное уважение к ним. Дойдя до гнезда грифонов, которое находилось с краю острова, вырытое самими грифонами в его глубины, не имея возможности попасть туда без крыльев, он позвал их вожака, но на его зов никто не откликнулся, лишь лёгкий ветерок доносил оттуда писк молодых птенцов. Спустя недолгое время, перед самым носом у архангела взмыла ввысь тройка гигантских крылатых льва с орлиной головой, в размахе размером превосходящих ангелов в два раза. Вслед за ними летело около пары десятков молодых грифонов, ростом не выше годовалого льва, которые из последних сил пытались догнать своих старших сородичей. Аланат ещё несколько минут наблюдал завораживающий полёт этих удивительных существ, которые выполняли самые причудливые фигуры и манёвры в воздухе, чтобы птенцы пытались повторять следом. Наблюдая за ними, сердце архангела обливалось кровью от понимания того, что он никогда не сможет летать наравне с ними. Закончив, двое взрослых грифонов улетели вместе с птенцами обратно в гнездо, а третий – их вожак, спикировал к Аланату.

- Приветствую тебя, Аланат, Всевидящий. – покорно сказал грифон, преклонив голову перед ним.

- Приветствую, Талан, друг. – архангел поклонился ему в ответ. – Прекрасный полёт. Я всегда любил наблюдать, как вы развлекаетесь и учите свою молодёжь.

- Это потомство у нас получилось очень способное, мы гордимся ими. Они уже могут уверенно держаться на лету и чувствуют потоки воздуха. Теперь их нужно научить охотиться и летать с вашими всадниками.

- К сожалению, не все мои собратья имеют крылья, и без вас им не обойтись. – сказал он, похлопав его по широкому плечу. Они встали рядом друг с другом и стали смотреть на звёзды, которые, в силу высоты, где находилась Небесная застава, всегда виднелись отчётливо.

- Можно задать вопрос? – спросил грифон, не отводя глаз от сверкающего миллионной россыпью бриллиантов неба.

- Конечно. – ответил Аланат, также не отрывая взгляда от звёзд. Он очень любил грифонов – они напоминали ему о его былых временах, и относился к ним, как к своим любимцам. - Мы наедине. Ничто нам не мешает общаться нормально.

- Вы всех слившихся звериных духов считаете грязью и чудовищами, что мы немногим лучше демонов. Почему же вы нас приютили и так хорошо к нам относитесь? Ведь не ради одной лишь выгоды? Будь честным со мной. Если что, я пойму, мы ведь уже давно дружим. – сказал Талан и слегка улыбнулся.

- Вы – это особенное слияние, Талан. Грифоны, это исключение из всех правил. Вспомни, какими последствиями обрекают себя невинные существа, когда сливаются со звериными духами: они уродуются и телом, и душой. Их помыслы опускаются до инстинктов охотника и убийцы. Вы же – духи с львиными наклонностями, слившиеся с телами орлов: ваши превращения, не уродуют вас, а, напротив, создают поистине прекрасные существа. Вы разумны, а помыслы ваши чисты. Вы - единственное столь удивительное слияние, которое мы только могли наблюдать, Талан.

- Спасибо за откровенность, друг. – выдохнув в удовлетворении от ответа, поблагодарил грифон и его еле заметная улыбка стала чуть ярче.

- Демоны что-то замышляют. Если начнутся полномасштабные военные действия, ваше семейство будет готово помочь нам? – спросил он задумчивым голосом, и Талан, повернулся к нему, пытаясь взглянуть в его глаза.

- Аланат, друг, моих повзрослевших собратьев едва хватит на поддержку авангарда, не говоря уже о сражении в целом. Ещё слишком много юных птенцов. Часть из них уже умеет охотиться, но не сражаться. Да и ко всему, они же ещё совсем дети для войны. – обеспокоенно ответил Талан. – Ты же пришёл за этим? Убедиться в нашей готовности и расположенности к вам?

- Лишь от части, мой друг. В основном просто проведать тебя. С тобой я чувствую умиротворение.

- Ты прекрасно знаешь, что я и всё моё гнездо за тобой пойдём на смерть, если придётся, но ты сам понимаешь, насколько нас ещё мало.

- Увы, я этого и опасаюсь. – признался архангел. – Внизу на поверхности Лостгарда творится что-то опасное. Что-то, что мы не в силах разглядеть.

- Мы тоже замечаем странности. К примеру, что, активность демонов в больших лесах Аригийской равнины, где мы охотимся, значительно возросла. Каждой третьей добычей оказывается очередной мелкий демон, а количество не одержимых духами животных уменьшается на глазах. – пока они разговаривали, из гнезда послышались голодные крики детёнышей. – Ладно, Аланат, всегда приятно тебя видеть, но надо лететь за едой. Пора собирать гнездо на охоту. До встречи! – сказал он, улыбаясь, и, разбежавшись и расправив свои большие крылья, спрыгнул с острова, спикировав вниз на землю, а за ним из гнезда следом вылетели ещё шестеро взрослых грифонов. Архангел с удовольствием наблюдал за ними, пока они не скрылись внизу в облаках до последнего, а затем, взглянув, напоследок, в бесконечную пучину звёзд, неторопясь, пошёл обратно к себе в башню.

 

(Час спустя. Аригийские леса.)

 

Дарат на корточках сидел на ветке огромного дерева, с наслаждением наблюдая за охотой грифонов на животных. Ему это казалось весьма забавным развлечением, но потеха ещё только обещала начаться. Показав вниз условный знак, он отдал приказ бесам, которые стали аккуратно и бесшумно стягиваться вокруг охотников, постепенно превращая их самих в добычу, а грифоны, увлечённые охотой, так и не замечали приближающуюся угрозу. Вооружённые короткими клинками из заточенной до бритвенного состояния вулканической стали, они затаились и лишь ждали команды от Дарата, чтобы разорвать этих крылатых тварей. Талан, довольный очередной охотой, дождался, когда его сородичи соберутся с добычей и крикнул всем:

- Пора улетать, братья! - и грифоны, послушавшись его, закинув друг другу по паре тел оленей и прочей крупной живности на спины, и пошли к выходу из леса, чтобы улететь обратно в гнездо. Но только они, собравшись вместе, двинулись в путь, как Убийца Азгарона тут же спустил с цепи вверенных ему бесов, и те, с непримиримой жаждой крови, рванули навстречу им, угрожающе размахивая своими клинками. Сам же Дарат остался наблюдать со своего укрытия за происходящим внизу.

- В атаку! - пронёсся отвратительный крик среди деревьев. - Сегодня на обед мясо грифона!

Первая же тройка бесов бросилась на Талана, который находился ближе всех к ним, но он, вовремя заметив, ударом мощного крыла отбросил их обратно, сломав им все рёбра. Сразу после них множество демонов стало вылезать из растительности и бугров со всех сторон.

- Нас окружили! В атаку! Перебьём этих проклятых бесов, братья! - выкрикнул Талан и грифоны, с полной стремительностью и яростью, набросились на нападающих. Бесы на пару секунд даже пришли в замешательство от такой решимости грифонов их разорвать в ответ, но быстро придя в себя, побежали им навстречу. Они сыпались на них, словно град, не убывая числом, сколько бы хищные полульвы-полуорлы их не истребляли. Бросаясь на грифонов, они тут же обрекали себя на смерть, не успевая даже поранить ни одного из них, так как реакция у этих существ была молниеносная, а сила сравни двум десяткам нападавших, вместе взятых. Пара бесов, зайдя с тыла, пока те были отвлечены потоком их собратьев, набросились одному из грифонов на спину, вонзив в неё свои клинки. Он вскрикнул от боли и передние лапы тут же подкосились, но не растерявшись и тут же взмахнув крыльями, ударился спиной об огромное дерево, размазав по нему столь подло ударивших его демонов. Наконец, через время, поток бесов стал ослабевать, а вскоре не осталось ни одного и вовсе. Грифоны собрались вместе, встав кругом среди лежащих россыпью разорванных и орошённых кровью тел, ожидая ещё какое-то время очередного нападения, но ничего больше не происходило.

- Ты ранен, Саин? - спросил вожак, выровняв дыхание и вытащив клювом из его спины застрявшие там ножи.

- Ничего страшного. До гнезда доберусь, только добычу всю не унесу, максимум одну тушу. Но не беспокойся. - ответил его раненый сородич.

- Моя очередь. - Дарат, насладившись вдоволь этой бойней, не стал ждать больше, и, достав из рваной накидки мощный гравированный револьвер, нацелился на раненого грифона. Они стояли в готовности, высматривая потенциального врага, как, неожиданно для всех, голова Саина разлетелась, словно лопнувший арбуз. От такой внезапности грифоны пришли в замешательство, но один из них успел заметить, откуда произошёл выстрел.

- Он среди деревьев! Я его видел. Сейчас сниму! - гневно выкрикнул он и, взлетев, вцепился когтями в ствол дерева и помчался по направлению к Убийце, подгоняя себя крыльями. Дарат спокойно сидел и выжидал, когда тот подбежит на максимально близкое расстояние, а затем, вытащив два краденных у людей серебряных кинжала, спрыгнул с большой ветки, помчавшись в свободном падении навстречу ему. Столкнувшись с грифоном, он с невообразимой скоростью, схватившись за раскрытый клюв, обогнул его и, добежав, в обратном совместном полёте, до его груди, вонзил в неё оба своих смертоносных клинка по самые рукоятки. Аланат и его сородичи были ошарашены, что не добежав до верхушки дерева, их брат стал также стремительно падать вниз. Как только он упал, они увидели, как в грудь поверженного грифона впилось существо в закопченной рваной накидке, терзавшее тело умирающего грифона кинжалами, буквально заживо потроша его.

- Это убийца Азгарона! Нам с ним не справиться! Назад! Хватайте добычу, сколько сможете, и улетаем немедленно! – узнав в демоне одного из опаснейших врагов, Талан сразу же начал разворачивать всех обратно. Воспользовавшись тем, что они уже находились у края леса, грифоны схватили в лапы по одной большой туше и полетели в гнездо, как можно быстрее стараясь набрать высоту. Закончив с Саином, Дарат успел, напоследок, с убийственной точностью метнуть свой кинжал в вожака стаи. Лезвие вошло в спину Талана, и острая боль прожгла его тело, отчего он едва не упал, но, удержавшись из последних сил на лету, потерял оленью тушу. Всё же спасшиеся грифоны смогли улететь, а довольный сегодняшним «развлечением» демон-убийца, пошёл к месту первого сражения. Оставшихся в укрытии бесов он созвал протяжным рыком, на который они, порядком ещё парой сотен штук, помчались на зов и сразу же собрались вокруг него.

- Трупы бесов, пары грифонов и все пожитки, брошенные ими, немедленно перетащите в Адскую заставу. – скомандовал Дарат своим оставшимся слугам. – И прикованных Голиафов не забудьте накормить, иначе я вас самих брошу им на корм!

Бесы тут же засуетились и стали хватать сначала все туши зверей и себе подобных, а затем, целой толпой, с большим трудом, поволокли мёртвых грифонов. Демон расставил в разных частях леса ещё несколько своих слуг для наблюдения за ним, и, окутавшись багровым туманом, растворился в нём без следа…

 

(Спустя ещё пятнадцать минут.

Небесная застава.)

 

Аланат всё также сидел в своей башне, полностью погружённый в размышления о происходящих событиях. Через некоторое время он попытался максимально сосредоточиться, чтобы при помощи магии взглянуть на поверхность Лостгарда глазами своих часовых, но, практически в тот же момент, на открытую площадку прилетел один из ангельских целителей.

- Всевидящий Аланат! – сказал гость, преклонив колено и опустив голову перед ним. – Прошу простить меня за бесцеремонность, но грифоны вернулись с охоты. Один из них ранен...

Архангел, не дослушав до конца, сразу же спустился вниз и направился к их гнезду. Вармаэль и Элад уже были там, стоя рядом с раненым и обессиленным Таланом, и расспрашивая его о случившемся. Целители в полную силу работали над его раной, накладывая различные мази и припарки. Одно было хорошо, что на момент изъятия кинжала, рана была полностью обеззаражена, так как его лезвие было из чистого серебра. Аланат сбавил темп, и, сдержав эмоции, подошёл к присутствующим, как было положено. Грифон, увидев его, отвлёкся от расспросов и слегка улыбнулся тому, что его друг тоже явился сюда.

- Ты в порядке, Талан? – беспокоившись спросил он.

- Бывало и хуже, господин Аланат, спасибо. – обессилено выдохнул он.

- Расскажи, что произошло с вами? Где ещё двое, которые с тобой улетали?

- Они убиты… На охоте мы наткнулись на большую свору бесов. Они нам не создали особых хлопот, но потом явился убийца Азгарона, Дарат, и поочерёдно расправился с двумя моими братьями. Он нас превосходит во всём, господин, мы вынуждены были отступить. Аригийские леса заполонили демоны. Мы больше не можем там охотиться. Еды принесли мало, всё, что смогли. Её даже не хватит, чтобы прокормить всё гнездо… - Талан опустил голову и закрыл глаза от слабости, от которой всё тело с трудом слушалось своего хозяина.

- Азгарон переходит все границы. – гневаясь, вступил в разговор Вармаэль. – Сначала посланница, теперь грифоны. Это ему даром не пройдёт!

- Усмири гнев, брат. – успокоил его Аланат. – Мы не должны опускаться до уровня демонов. Нужно поступить иначе. Элад, бери с собой ещё пару ангелов и несколько грифонов. Летите к людям в поселение Аригийской равнины, и постарайся наладить отношение с ними, но ни в коем случае не убивайте никого из их. Убеди их поделиться на первое время своим домашним скотом с грифонами, пока они не найдут другое место для охоты. А я с Вармаэлем отправляюсь на личную встречу с Азгароном. Настало время поговорить с ним с глазу на глаз.

- Будет исполнено. – Элад поклонился и, спрыгнув в свободном полёте, умчался с двумя вооружёнными ангелами в подоблачный мир. Следом за ними вылетели из гнезда и четверо взрослых грифонов-охотников.

- Брат, а если он придёт не один и решит напасть? – спросил Вармаэль, не уверенный в его плане.

- Тогда ему придётся хорошенько постараться. Да и к тому же он не глуп, чтобы выступить открыто. Если судить по происходящим событиям, ему война ни к чему сейчас. Мы отправляемся немедленно. – ответил ему старший брат, и, запрыгнув на одного из грифонов, спрыгнул с острова, устремившись в поля Аригийской равнины. Вармаэль не стал отставать и полетел следом за ним.

 

(Окраина поселения людей неподалёку от

Аригийских лесов. Двадцать минут спустя. Вечер.)

 

Когда Элад со свитой подлетал к деревне, ему открылась картина, не предвещающая ничего хорошего: бесы бесчинствовали практически повсюду, не щадя ни людей, ни животных. Немногочисленная стража из ближайшей заставы была разбита в первые пол часа, а местное ополчение кое-где ещё сдерживало натиск нечисти, но они были фермерами, а не солдатами, и их силы таяли почти на глазах. Бесы сильно теснили их, попросту устраивая бойню.

- Это наш шанс утвердиться в глазах людей. - крикнул Элад в полёте своим спутникам. - Перебьём этих бесов! Грифоны, займитесь безопасностью скота, а мы вычистим их дома от этой заразы!

С этим приказом грифоны улетели в сторону пастбища, а спутники архангела обнажили свои клинки и, как гром среди ясного неба, обрушились на головы ничего не подозревающих врагов, виртуозно выкашивая их один за другим, и тем самым переключая внимание бесов на себя, унося бой за собой, подальше от деревни. Когда основная масса умчалась за ними, Элад спустился на землю последним и, не торопясь, направился в местное здание правления на переговоры со старейшиной этого поселения. Многие бесы умчались сражаться с ангелами-телохранителями, но некоторые создания остались разрушать деревню. Учуяв ещё одного ангела, пятеро бесов, поджигавших жилой дом, бросили своё занятие и рванули навстречу Эладу. Он никогда не носил при себе оружия, но оно ему и не требовалось. Благодаря многим сотням лет медитаций и изучений искусства магии, многими её аспектами он владел весьма эффективно, и среди большинства существ Лостгарда по этой части ему не было равных. Непринуждённым движением руки он создал яркую вспышку чистого света, вмиг ослепив этих маленьких для него чудовищ, и они, от дикой боли схватившись руками за свои лица, побросали всё своё оружие. Резко сократив до них расстояние и оттолкнув трёх бесов, архангел коснулся ладонями голов двух последних и выжег их изнутри, после чего также поступил и с оставшимися. Внезапно пошёл сильный дождь, но этот факт никак не повлиял на решение Элада выполнить план его брата. Не теряя полного душевного спокойствия, тем самым сохраняя внутреннее равновесие, на ходу он заставил своё тело светиться, от чего в ранних сумерках стал живой мишенью, привлекая оставшуюся нечисть к себе. Внутри полуразрушенных домов их ещё оставалось достаточно, и они все, словно мотыльки, ринулись на манящий свет. Но каждый, кто имел неосторожность подойти к нему достаточно близко, мгновенно слеп от ярчайших вспышек света, которые Элад создавал с поразительной лёгкостью, ни на миг при этом не уставая. Казалось, что жизненной силы для магии у него огромное количество. Оставив за собой несколько десятков ослепших и потерявшихся в пространстве бесов, архангел, с таким же спокойным выражением лица, продолжал неспеша идти к старейшине. Когда он остановился в двадцати метрах от двухэтажной деревянной лачуги, из окон на него тут же нацелились два мушкета и энерговинтовка из окна второго этажа.

- Приветствую вас, жители этой деревни. - сказал Элад достаточно громко, чтобы его было отчётливо слышно сквозь усилившийся шум дождя.

- Неудачное время ты выбрал для разговоров, ангел. - крикнул ему в ответ человек с мощным оружием наверху. - Мы тут, как бы, заняты малость.

- Опасности для вашей деревни больше нет. Мои телохранители уже заканчивают её зачистку от бесов.

- А пастбище? Эти твари перебили там людей, и весь скот рвут на куски!

- Пастбище уже под охраной грифонов. - отвечал на их вопросы Элад. К тому времени сзади подошли двое сопровождающих его ангела с окровавленными клинками, с которых кровь спешно смывалась проливным дождём. Они едва заметно кивнули ему, подтвердив, что деревня зачищена, и убрали оружие в ножны.

- Что вам надо? Вы ведь не за «спасибо» прилетели нам помочь.

- Мы не представляем для вас угрозы. Если вы пожелаете, мы тут же улетим обратно, но прежде я бы хотел поговорить с вами.

- Ну тогда говори, чего мнёшься-то. - сказал стрелок, не спуская палец с курка.

- В таком случае, может, хоть впустите нас под крышу? Не престало под дождём разговор вести.

- Ладно. Заходите через боковые ворота, а то через двери вы не пролезете. - слегка помедлив, ответил собеседник.

Ворота, схожие с теми, которые вешают в сараях, открылись и ангелы зашли внутрь. Интерьер выглядел небогато, но уютно. Всё в доме было сделано из дерева, за исключением большого открытого каменного камина, стоящего посреди просторного зала, который скорее напоминал большой костёр со стоящей над ним на каменных столбах вытяжкой. Спустя несколько секунд, по лестнице со второго этажа спустился тот самый стрелок. Это был мужчина пятидесяти лет, в опрятной одежде и плаще. В руках у него была энерговинтовка с контейнером для электрика за спиной. Он встал напротив тройки ангелов и направил оружие в их сторону.

- Благодарю, что впустили нас. - первым диалог начал Элад.

- Благодарить в ответ вас не стану, хоть вы и заслужили в этот раз. - с недоверием в голосе отвечал ему человек.

- Меня зовут Элад. Я архангел из Небесной заставы. - представился он. - А ты, должно быть, старейшина?

- Ну, я. Меня, в таком случае, зовут Мериг. У нас такие нашествия происходят приблизительно раз в полгода, в течение уже нескольких десятилетий, и вы ни разу даже не почесались поинтересоваться, что у нас происходит, или помочь нам, а тут явились, не запылились. – раздражённым голосом заявил он. - Как-то всё странно, так что я повторю свой вопрос - какого чёрта вам тут надо?

- Сейчас обстановка очень серьёзная для всех нас, так что я буду с вами откровенен. - начал разъяснять Элад свои просьбы и опасения Меригу. - Демоны что-то затеяли, что мы не в силах отследить. Могу сказать только, что нападения теперь будут гораздо чаще и яростнее, и не только у вас. Совсем недавно в соседнем лесу, на пастбище, на грифонов напала целая свора бесов, от которых они едва отбились, почему мы и были вынуждены явиться к вам.

- Переходи к делу. - поторопил его старейшина деревни.

- Грифоны ищут новое место для охоты, но на это уйдёт некоторое время. Поэтому, в свете последних событий, у меня к вам взаимовыгодное предложение: мы выставим гарнизон из ангелов на подступах к вашему поселению и пастбищу на время, пока вопрос с демонами не уляжется, а вы взамен поделитесь с нашими грифонами частью вашего скота. Он у вас достаточно многочисленный. - подметил Элад в конце.

- Бесы и так больше половины нашей живности перегрызли, ещё и вам отдавай! А что нам есть? - гневно выкрикнул один человек из толпы, стоящей за спиной у Мерига. - Последнее у нас забрать хотите! - выкрикнул другой с не меньшей злостью, но когда старейшина поднял руку вверх, все в один миг замолкли.

- Нам нужна всего лишь часть, пока грифоны ищут новое место. Это ненадолго. - спокойно повторил архангел. Старейшина долго думал над решением, тщательно взвешивая все факты, чтобы найти компромисс.

- Люди правы. Большая часть нашего скота перебита. Ваших грифонов устроят мёртвые туши? Людям в пищу, после этих тварей, они всё равно не сгодятся. - спросил в итоге Мериг.

- Вполне. Такого количества им хватит до того времени, как они сами продолжат самостоятельную добычу еды.

- Тогда решено. Когда дождь закончится, можете звать своих грифонов и вычищать пастбище от трупов.

- Благодарю тебя, Мериг. Ты поступил мудро. - поблагодарил его Элад и склонил голову в знак уважения.

- Я не для вас стараюсь, а за безопасность нашей деревни. Когда прибудет гарнизон и сколько ангелов будет числом?

- Сразу, как грифоны отнесут туши в гнездо. Двенадцать стражников. Они смогут отразить и более многочисленное нападение бесов.

- Хорошо. - Мериг подошёл к окну, выглянув в него. Дождь всё также сильно лил на улице. - Пока дождь не прекратился, переждите здесь, высушите крылышки свои заодно, а люди пока вернутся в свои дома, у кого они остались.

- Так и будет. - согласился с ним Элад, после чего ангелы встали перед открытыми боковыми воротами, смотря в небо сквозь многотысячные капли дождя, ожидая, когда он прекратится...

 

(В то же время, в двадцати километрах

от деревни. Ареданская равнина.)

 

Когда солнце уже начинало спускаться с небес, Аланат с Вармаэлем благополучно приземлились посреди обширного, покрытого зелёной травой поля, границы которого уходили далеко за горизонт. Лишь изредка на этом поле стояли одинокие лиственные деревья, выросшие, словно вопреки всему на этом свете. Всевидящий, в своей богато украшенной мантии, неторопясь слез с могучей спины грифона около одного из таких деревьев, некоторыми чертами схожего с берёзой. Вармаэль подошёл к своему брату и встал рядом, одну руку положив на эфес своей сабли.

- Аланат, ты уверен, что он придёт на встречу? – спросил он у своего брата.

- Вполне. Мы не виделись с ним с поры соглашения о прекращении войны. Он не упустит такой возможности. – ответил Аланат и, применив магию, мысленно обратился к архидемону. – Азгарон, нам необходимо встретиться. Только ты, я и Вармаэль. Приходи в Аригийские равнины до наступления сумерек. Я более чем уверен, что твои бесы уже присматривают за нами, так что ты знаешь, где нас искать.

- Остаётся только ждать его и надеяться, что он не выкинет очередной сюрприз. – подытожил Вармаэль.

- Ты прав. – согласился Аланат, и обратился к грифону, на котором он прилетел. – Лети и следи за нами свысока. Поднимись как можно выше, чтобы тебя не смогли достать в случае непредвиденных обстоятельств, и будь в курсе всего происходящего на всей прилегающей местности. Да, и тоже будь готов меня забрать в любой момент.

Грифон кивнул в знак согласия и, разбежавшись, стал стремительно набирать высоту, пока не оказался под самыми облаками. Архангел подошёл к дереву, около которого они находились и, прикоснувшись к нему свей рукой, стал внимательно его рассматривать.

- Деревья – поистине поразительные творения. – сказал Аланат, и в его голосе читалась едва уловимая нотка восхищения. – Несмотря на то, что я провёл здесь уже столько времени, так и не смог полностью понять их природу.

- Что в них такого особенного? – поинтересовался Вармаэль, не понимая восхищения своего старшего брата.

- Чувствуешь энергию, которая течёт в его глубине? Это ведь из всех растений можно только в них. – спросил он у него, подозвав ближе.

- Что-то есть, но я едва ощущаю это. – ответил архангел, тоже прислонив правую руку к дереву.

- И демоны, и мы - не из этого измерения. Этим наши миры и отличаются в корне от остальных, но и с тем нам никогда до конца не понять устройство этого прекрасного места. Я слышал, что у деревьев тоже есть жизненная сила, схожая с душами живых существ, что эльфы и некоторые избранные из людей могут с ней взаимодействовать. В далёкие времена, до поднятия Небесной заставы в воздух, когда мы со здешними существами были ещё в хороших отношениях, одинокий эльф поведал мне одну из их легенд. В ней говорилось, что до появления в Лостгарде ангелов, демонов и прочих рас живых существ, далёкие предки эльфов, пришедшие сюда из мира Арда, были бессмертны и первыми открыли путь в этот мир. Они заселили один из самых больших лесов, который сейчас именуется Ареданским, и долгое время жили в нём в мире, достатке и процветании. Но с появлением людей и гномов, а после демонов и ангелов, их спокойной жизни настал конец. Среди них не было воинов, так как они не понимали и не принимали насилие. Никто уже не помнит, за что все ополчились на них, но от безвыходности, эльфы научились не только общаться с деревьями, среди которых жили, но и передавать им жизненную силу находившихся при смерти сородичей, делая их практически живыми существами. Погибших среди них было много, и поэтому, к окончанию ритуала весь Ареданский лес просто кипел жизнью. Он несколько столетий защищал своих жителей от любой опасности, но в один прекрасный день весь эльфийский клан покинул лес, уйдя далеко за горный хребет.

- А куда конкретно они ушли, в легендах не упоминается? – спросил Вармаэль, внимательно слушая рассказ своего брата.

- Увы. Со временем они утратили часть знаний о древней истории, поэтому некоторые факты остаются неизвестными даже им самим. – с небольшой ноткой огорчения в голосе ответил Аланат. – Дальше в легенде говорится, что когда они вернулись, то к тому времени бессмертие их покинуло, и их жизненный срок был едва-ли длиннее человеческого. От бессмертия у них осталась лишь вечная молодость. Когда они подошли к Ареданскому лесу, своему прежнему дому, то обнаружили, что за многие годы одиночества он одичал и набросился на всех успевших войти в него эльфов. Они бежали, ничего не сумев с этим поделать. Лес их больше не желал слушать и принимать под свою сень. Им пришлось искать себе новый дом, и они двинулись вдоль серебряной реки, пока не пришли к лесу на высоких холмах, где и находятся до сих пор. – закончил рассказ архангел.

- Надеюсь, эльфы больше не станут проводить эксперименты с жизненной силой, пока ещё чего не придумали.

- Я тоже на это надеюсь, но, насколько я знаю, они мудрый народ и учатся на своём прошлом лучше остальных. - пока они беседовали между собой, с небес раздался клич грифона, как сигнал того, что к ним приближается архидемон.

А тем временем из-за горизонта, полностью облачённый в вулканические доспехи, уверенной величественной поступью своих металлических сапог и держа одной рукой на плече устрашающий молот, шёл к ним навстречу Азгарон. Увидев его, архангелы тоже двинулись ему на встречу. Остановившись друг от друга буквально в метре, Аланат с Вармаэлем ощутили жар, который излучал архидемон, от чего им стало весьма некомфортно.

- Давненько не виделись, Аланат. Рад нашей встрече. – первым начал разговор Азгарон.

- За тобой должок, демон. – с едва различимой злостью ответил он ему.

- Если помнишь, мы оба виноваты в том, что ты потерял свои крылья. Мы были молоды по обретению нами плоти, и по горячности своей развязали друг с другом войну. Я из-за тебя едва Заставы своей не лишился, но я же тебя не обвиняю в этом. – безразлично бросил тот. – Неужели ты меня позвал напомнить мне про свои обиды?

- Мало того, что ты нарушаешь договор, ты ещё и зверски убиваешь наших мирных посланников и натравливаешь своих убийц и бесов на наших грифонов! – гневно высказал Вармаэль, встряв в их разговор.

- Я скажу то же, что и вашей посланнице: ни одного пункта нашего соглашения мною не нарушено. – слегка раздражённым голосом отвечал Азгарон. – Я её прогнал с моих владений, потому что она, как и вы, пришла и начала меня беспочвенно обвинять. А насчёт стычки с грифонами - Дарат рассказал мне. Моим демонам тоже нужно питаться, и они так же, как и ваши питомцы, охотятся в Аригийском лесу. Он огромен и места хватает всем.

- И почему они тогда решили идти именно в места охоты грифонов, если он так огромен? – всё никак не унимался Вармаэль.

- Бесы и не знали, что они там будут. Во время охоты они попросту нарвались друг на друга. Ну, а не мне же вам рассказывать про их темперамент.

- Что-то ты сильно разговорчив. – подметил за ним Аланат. – Чтобы сам Азгарон, да и оправдывался…

- Ты и представить желания моего не можешь, как я хочу вас послать с вашим допросом, но мне очередная война с вами сейчас далеко невыгодна.

- Ты лжёшь! – перебил его брат-архангел.

- Усмири свой пыл, мальчишка. – настойчиво проговорил архидемон. - У вас уже паранойя, постоянно обвинять меня. Из-за такой вспыльчивости, мы с твоим братом и начали войну, из которой никто не вышел победителем, только оба пострадали.

- Брат, он нам зубы заговаривает! – гневно выпалил Вармаэль. – Я не намерен слушать этот бред!

С этими словами он извлёк саблю из ножен и, не замахиваясь, наотмашь ударил ею по Азгарону, но он с лёгкостью отразил её длинной рукоятью доселе покоившегося на его плече молота, выбив оружие из его рук, а затем, с поразительной лёгкостью и скоростью замахнулся им для удара по Вармаэлю, что тот навряд ли успел бы увернуться. Аланат в тот же момент мгновенно достал из-под мантии рукоять, которая в один миг разложилась в сверкающее серебряным светом и испещрённое рунами копьё, приставив его острие к горлу архидемона, от чего его непробиваемые доспехи на месте соприкосновения резко накалились, и с этого места с сильным шипением пошёл раскалённый пар.

- Стой! - повышенным тоном приказал ему архангел и молот Азгарона остановился в полуметре над головой Вармаэля.

- А-а. Ты, погляжу, как и прежде, полон жизненной силы. – сказал архидемон с уважительным тоном, как обращаются к достойному сопернику, и затем снова положил своё грозное оружие себе на плечо. – Я смотрю, гномы и тебе игрушку собрали.

- Вижу, что и тебя они не обошли стороной. – подметил архангел, а затем обратился к брату. – Усмири свой гнев, Вармаэль. Азгарон прав насчёт горячности. Стой спокойно.

- Они выполняют заказы всех, кто им щедро платит, хоть их игрушки крайне дорогостоящи. И ни за кого они не выступают. – пояснил он. К тому времени с небес спустился грифон и подошёл к ним.

- Господин, грозовые тучи идут со стороны деревни. Нам пора улетать. – обратился он к Всевидящему.

- В таком случае наш разговор окончен. – подытожил Азгарон.

- Это не конец. Мы ещё вернёмся к нему. – предупредил его Аланат.

- Я так не думаю.

- На всех есть своя управа. И на тебя найдётся. – высказал ему Вармаэль.

- Ну, попробуй, найди. – с усмешкой ответил он.

Аланат запрыгнул на грифона, и они со вторым архангелом взмыли в высь в уже нависшие над ними тёмные облака. Подлетая, он разогнал их, применив магию и создав окно, достаточное для них. Набрав скорость, они скрылись во вновь затянувшихся за ними тучах. Через минуту пошёл проливной дождь, а архидемон ещё некоторое время стоял, с ядовитой ухмылкой вглядываясь в тёмные, проседающие от воды облака, а затем, развернувшись, неторопясь зашагал обратно.

 

(Окраина Небесной заставы, около гнезда

грифонов. 10 минут спустя. Сумерки.)

 

Когда Аланат с Вармаэлем добрались до Небесной заставы, то увидели, что у гнезда их уже ждал Элад с Таланом. Лекари у ангелов работали отменно, применяя медицину одновременно с магией. Грифоны уже вовсю перетаскивали тела к себе в гнездо. Архангелы тут же подошли к своему младшему брату.

- С возвращением, господин. – поприветствовал его Талан, поклонившись.

- Приятно видеть, что тебе гораздо лучше. – ответил ему Аланат, слегка поклонившись в ответ, а затем обратился к Эладу. – Смотрю, у тебя прошло всё, как надо. Хоть это радует. – с облегчением в голосе сказал ему Аланат.

- Ты прав, всё прошло хорошо, если не считать, что когда мы подлетали к деревне, то обнаружили, что бесы добрались туда первыми и к нашему прилёту уже успели спалить её треть. Эту часть скота, что жители отдали грифонам, демоны успели вырезать до нас. Мы с их старейшиной Меригом сошлись на том, что взамен на обеспечение грифонов едой, мы выставим в их деревне гарнизон из ангельской стражи до окончания разборок с демонами. – доложил Элад.

- Приемлемо. – согласился с ним Вармаэль. – Я возьму под личный контроль, чтобы к ним снарядили отряд из моих лучших стражников.

- А как прошла ваша встреча? – поинтересовался он.

- Также, как и у тебя, разве что Азгарон сдержал своё слово и пришёл один… Да он меня чуть по земле не размазал!

- Неужели великому Вармаэлю дали сдачи? – улыбнулся его брат в доброй усмешке.

- У него в руках был какой-то странный заговорённый молот. С его силой невозможно сравниться. – признался он.

- Это было оружие гномьей работы, как и моё. – сказал Аланат и достал из-под мантии своё копьё, сразу же нажав на кнопку на нём, в миг его разложив. В лунном свете его руны засияли приятным белоснежным блеском, поигрывая в её хладном свете. – Гномы придали этому оружию способность пользоваться жизненной силой того, кто его держит, усиливая качества оружия в разы. Пока он держит его в руках – он непобедим. Это тяжкое бремя: при использовании, оно высасывает душу из своего пользователя.

- Нужно, скорее, при первой же возможности связаться с этим человеком и его другом, зверолюдом. Иначе мой план будет уже гораздо труднее выполнить. – подытожил Вармаэль.

- Я этим займусь этим и приведу их, как только выпадет такой случай, брат. – согласился с ним Элад. – С помощью столь могущественного существа у нас действительно будет высокий шанс на победу в этой закулисной игре, что ведёт Азгарон…

- Раз мы всё уже решили, нам пора расходиться. Близится полночь. Встретимся завтра, братья. – сказал Аланат, и братья, кивнув ему в знак согласия, неторопясь, разошлись каждый в свои обители. Завтра им предстояло много работы…

 

 

 

 

Часть 2

 

Глава 5:

В долгий путь…

 

 

 

 

Несмотря на усилия, которые прилагали все, кто мог для восстановления Крепости, закончить с ней удалось лишь спустя три, с небольшим, месяца. Слишком много разрушений принёс Хинар с его Титаном, но большую часть работы выполнили маги, и выполнили качественно. За это время Круг магов успел обрести широкую известность, от чего к Доргрею на обучение, порой и с постоянным проживанием в башне Круга, стали приходить люди даже с окраинных деревень. Он оставил меня начальником арены и технического блока вместо себя, так как постоянно был занят со своими учениками, и в подземельях появлялся только тогда, когда вёл их ко мне для практики, или для очередного разговора с Тором о магии. Тем временем, мы с Ранлогом и техниками восстанавливали техблок практически с нуля, приводя его в первозданный вид. Больше всего Ранлог вместе с обслуживающим персоналом провозился с видеонаблюдением, так как Хинар во время нападения уничтожил все датчики и камеры в ангаре.

Благодаря особенностям организма зверолюда, в которого его превратил дух, и оперативного вмешательства Грея, Торвальд довольно скоро восстановил свои силы. Он быстро здесь освоился и через пару месяцев уже чувствовал себя в техблоке, как дома. Порой, Доргрей сутки напролёт проводил с ним, расспрашивая его про магию и зверолюдов, по возможности, максимально пополняя свои знания в этой области. Я в это время учился обращаться с коротким клинком и кинжалами, чтобы уметь защищаться вне Охотника, и тоже попытал удачи, проведя некоторое время в Круге, пытаясь научиться хоть чему-нибудь из основ магии. Самые примитивные заклинания я освоил, но, хотя бы вполсилы их воспроизвести всё равно не удавалось – без предрасположенности к магии, одной только человеческой жизненной силы очень мало для сотворения качественного заклинания.

В один из уже обычных дней, меня с утра пораньше разбудил беспрестанный стук в дверь моей комнаты. Одевшись в свою кожаную форму, я тут же пошёл открывать её, так как этот бесперебойный стук уже действовал мне на нервы. Открыв дверь, передо мной предстали двое дежурных арены из обслуживающего персонала с очень обеспокоенными и взволнованными лицами.

- Мастер Алексей, прошу, спасайте положение! – тяжело дыша, обратился ко мне один из них.

- Что у вас случилось? Ещё одну тварь в клетке не удержали?

- Хуже. – ответил второй, приводя дыхание в норму. – Вспомнив какую-то недавнюю стычку, Ранлог поспорил с Торвальдом, что теперь, без его силы, с лёгкостью поборет его, а тот вызвал его на спарринг на арене, в весьма неприличной форме. Мы только после тренировок арену отстроили заново, а они уже её треть снесли подчистую!

- Кто их пустил туда без меня?

- Магистр Доргрей пришёл в тот момент и сам пропустил их. Он со своими учениками наблюдает за всем и даже не собирается их останавливать! Даже во время тренировок не было таких разрушений. У нас осталась надежда только на вас, чтобы остановить этот массовый погром.

- Хорошо, идём скорее. – сказал я, и они спешно повели меня к арене. Войдя внутрь, я поднялся на смотровую площадку, на которой стояло около пары десятков учеников, среди которых, на своём старом добром кресле, сидел и сам Доргрей. Я не стал терять времени и сразу подошёл к нему.

- Доброе утро. – поздоровался я и протянул ему руку.

- Привет, Алекс! – ответил он и протянув свою руку в ответ, пожал её. – Ты как раз вовремя!

- Ты зачем пустил этих дураков сюда вместе? Ты же знаешь, что их лучше держать подальше друг от друга, особенно, когда они отношения выяснять начинают.

- Да ты только посмотри на это шоу! – всё не унимался он. – Так даже мы с тобой не развлекались здесь.

Зрелище, увиденное на арене, и вправду заставило меня сильно удивиться: уже половина строений на арене была разрушена до самого основания, а на остальной её ещё пока целой части, без оружия дрались Торвальд с Ранлогом, словно не на жизнь, а на смерть. Вернее, Ранлог беспрестанно нападал, а Тор с лёгкостью уклонялся от каждого его удара, так как всего один удар массивной конечности мог обернуться для зверолюда мгновенной смертью. Перспектива того, что дух никак не мог попасть по нему, сильно разъяряла, от чего он стал наносить поистине шквал ударов, вкладывая в них полную силу сервоприводов и гидравлики Охотника, но каждый его выпад Тор силой мысли при помощи магии перенаправлял в разные стороны, из-за чего Ранлог с каждого раза вместо него сносил строения, одно за другим. Он был отличным телекинетиком и, выгадав момент и представив, как хватает его за ногу, выставил руки, сжав кулаки, словно схватил его, и резко дёрнул на себя. Ранлога тут же опрокинуло на спину, а затем Тор, собравшись силой, откинул его силой мысли в ближайший каменный домик, который дух попросту раздавил под собой. Валяясь несколько секунд в развалинах этого маленького строения, демонический дух решил предпринять иную тактику и, применив маскировку, буквально растворился в воздухе. Умелые техники смогли добиться полностью бесшумной работы сервоприводов Охотника, из-за чего он стал теперь полностью незаметен. Около минуты Торвальд стоял неподвижно в центре полуразрушенной арены, затем последовало резкое движение его руки назад, словно бросок, и увесистый кусок разрушенной каменной стены пролетел мимо него в другой конец арены. Внезапно эта глыба на большой скорости во что-то врезалась, вмиг разлетевшись на маленькие кусочки, после чего пол под ногами неожиданно содрогнулся, словно грохнулось что-то громоздкое. Через мгновение, лёжа на земле и выключив маскировку, оказался Ранлог. Но он не собирался сдаваться, и, резко встав, собрался брать Тора тараном.

- Пора это заканчивать, Грей. – сказал я, наклонившись к нему.

- Ладно, согласен, пока они не поубивали друг друга. А то смотрю, Ранлога уже не остановить.

Он дал знак своим уже опытным первым шести ученикам, и они, применив свои способности, мысленно ухватились за Торвальда с Ранлогом, что их обоих буквально парализовало на месте.

- Хватит бодаться, как бараны, пока вы нам всё тут не разрушили! - сняв со стены грубо выполненный микрофон, сказал я им повышенным тоном. Ученики ещё некоторое время держали их обездвиженными, но затем, почувствовав, что с тех двоих сошло это необузданное напряжение схватки, отпустили их. Они вдвоём неспеша подошли к нам, вымотанные, но всё равно казалось, что ещё чуть-чуть, и они снова сорвутся друг на друга.

- Что это было? – спросил я всех троих.

- Ничего особенного. – слегка повеселев, первым ответил Ранлог. – Просто немного поспорили с Тором.

- Немного? Вы мне половину арены разнесли!

- Не драматизируй, Алекс. – вступился Тор за него. – Сегодня к обеду её бы и так Грей с магами своими разнёс, а тут у нас спор завязался. Чёрт, да и кто он такой, чтобы уступить ему в споре! – улыбнулся он, слегка обнажив свои острые клыки.

- Ну а я, когда вёл учеников для тренировки, стал свидетелем их ругани и услышал про спарринг, то просто не мог пропустить такое шикарное представление, что даже нашу плановую тренировку перевёл на завтра. – закончил их оправдания Грей, подмигнув им.

- А как ты меня в маскировке так легко вычислил? – спросил Ранлог удивлённо у Торвальда.

- По запаху. – с лёгкостью ответил он. – У тебя масляный бак внутри Охотника слегка подтекает, вот, хоть и едва уловимый, но запах от тебя исходит, достаточный для меня.

- Проклятье! Я всыплю этим техникам когда-нибудь. Не могли течь в баке заметить!

- Хватит, парни. – прервал я их. – Грей, если ты тут заниматься со своими учениками уже не будешь, уводи их - мои люди займутся восстановлением арены. А ты, Ранлог, иди на свою ремонтную платформу. Я уже дал команду техникам – они всё приготовили.

- Хорошо, иду. Раскомандовался тут. - недовольно бросил дух через плечо, уходя с арены в техблок.

- А ты, Тор, завязывал бы с ним уже выяснять, кто круче.

- Да ладно тебе. Кому от этого хуже стало то?

- Моим людям, которым, после вас, всё заново отстроить за сутки надо. Хорошо им в помощь Грей двух магов выделил. Ладно. Пойдём ко мне, обсудить кое-что надо.

Все стали, не торопясь, расходиться по своим делам, Доргрей повёл своих учеников обратно в башню, а мы с Тором пошли ко мне в комнату. За четыре с половиной месяца пребывания в крепости, я уже немного успел обустроиться: топорной работы табуретки я заменил на обитые кожей стулья с высокими спинками и одно регулируемое кресло, а в проектор добавил функцию трёхмерной карты исследованной территории Лостгарда, как в келье Уриэля. Вместо тусклого освещения, я установил рядом с кроватью торшер с настраиваемой мощностью света, а выдвижной стол, с помощью техников, сделал автоматическим. Закрыв за нами дверь, я уселся в кресло, а Тор развалился на моей кровати, свесив с неё ноги на пол.

- Я слышал, что ты скоро собираешься уходить? – первым начал разговор я, слегка откинув спинку кресла и разместившись в нём поудобнее.

- Так и есть. – подтвердил он, расслабившись и выдохнув. – Мы уже отстроили крепость почти полностью, все важные дела сделали, в которых я помогал вам. Да и слишком много людей уже видели меня, и рано или поздно, но кто-нибудь на поверхности крепости да проболтается обо мне, и начнётся шумиха. Лучше мне уйти, пока я вам не осложнил жизнь.

- Не торопись с выводами. – я постарался отговорить друга от этой поспешной идеи. – Подожди ещё хотя бы месяц. Может, что и прояснится, после чего тебе и не придётся уходить, куда глаза глядят.

- Да я и не собирался на все четыре стороны идти. Я знаю одну хорошую деревеньку, не так далеко от Ареданского леса. Там полно воров, разбойников и подобных отбросов, что на очередную странную личность никто не обратит внимания.

- Что за Ареданский лес? – спросил я, впервые услышав о нём.

- Это лес на краю Аригийской равнины, по другую сторону от Холма Путей, где стоят Врата с их Стражем. Назван в честь старой, давно разрушенной людской столицы, Аредании. – пояснил он. – Поговаривают, что он в буквальном смысле живой, и никто из ушедших в него ещё не вернулся.

- Живые деревья? – усмехнулся я. – Вот это я понимаю, сказки. Скорее, там звери какие поселились, да и выкашивают зашедших в этот лес.

- Мне без разницы. Главное, есть куда уйти. Уж в этом месте обо мне точно никто не услышит.

В этот момент мне позвонили. Я нажал на кнопку принятия вызова на пульте управления возле кресла, и проектор выдал в полный рост трёхмерное изображение человека средних лет, ухоженного и одетого в богато расшитые одежды.

- Доброе утро, Алексей, Охотник на Ведьм. – поприветствовал он меня и слегка поклонился в знак уважения.

- Приветствую вас… Прошу прощения, а как вас зовут? – я пришёл в небольшое замешательство от своего незнания.

- Меня зовут Кард. Я писарь при короле, или, по-вашему, по Земному – секретарь.

- А, ну тогда приятно познакомиться. – ответил я ему, так и не понимая, чего он от меня захотел.

- Вас вызывает Король Родерик на аудиенцию с ним и старшим инквизитором Уриэлем. – отрапортовал он.

«Вот так новость… И чего им нужно от меня?» - думал я, но заставлять ждать доверенное лицо короля своим молчанием было нельзя.

- Когда нужно явиться?

- Сию же минуту. – ответил он равнодушно.

- Отлично. Сию же минуту и буду. – сказал я ему в ответ, затем он кивнул головой, и его проекция исчезла. После этого я обратился к Тору, который слегка уставшим взглядом, лёжа на кровати, бесцельно рассматривал гладкий каменный потолок. – Я на пару часов, и вернусь. Никуда без меня не сваливай отсюда.

- Я и не собирался. – с долей шутки парировал он. – У тебя уютно, вот и посплю, пока ты шляешься по дворцам. – после чего он снял ботинки, закинул ноги на кровать и закрыл глаза, а я, тем временем, вышел из комнаты в сторону подъёмника, ведущего на поверхность.

прибыть «сию минуту» не удалось, так как от лифта до королевского дворца пешком дорога занимала около получаса. Когда я поднялся по ступенькам к массивным сияющим золотом дверям, которые являлись парадным входом, перед ними меня встретили двое стражников из ордена Пылающей Лилии, с энерговинтовками в руках и клинками, закреплёнными на поясе. Выглядели они так же, как и стражники, охранявшие Уриэля на эшафоте, только без шлемов.

- Прошу прощения, сэр, но вход разрешён только приближённым короля. – сказал один из стражников, остановив меня.

- Кард передал, что мне назначена аудиенция у короля и старшего инквизитора Уриэля. Он работает писарем при короле.

- А ещё его шутом, и весьма неплохо, если королю заблагорассудится. – слегка хохотнул второй, но сразу же снова стал каменно-серьёзным, когда на него исподлобья посмотрел первый стражник, как на дурака. Он что-то сообщил по встроенной в доспех рации, затем, через несколько секунд получив ответ, вновь обратился ко мне.

- В таком случае ожидайте, когда он за вами придёт. Он очень занятой человек. – ответил он и замолк.

В его «занятости» я убедился сам, так как мне пришлось ждать его около двадцати минут, пока он не открыл небольшую врезанную в этих «вратах» дверь, представ предо мной с валящейся из рук кипой бумаг, и затем вышел ко мне навстречу.

- О, прошу прощения, Алексей! – сходу начал оправдываться он, лишь стоило ему показаться на виду. – Я не хотел вас задерживать. Появились некоторые неотложные дела. Король Родерик и старший инквизитор Уриэль уже ждут вас в тронном зале. Прошу за мной.

Сказав это, он со всё ещё обеспокоенным выражением лица развернулся и пошёл вглубь дворца, положив все документы по дороге на ближайший стол. Я не стал отставать от него и пошёл следом. Зайдя внутрь, мы попали в обширное помещение с прямоугольными резными колоннами, на которых висели масляные картины поистине искусных художников, повествовавшие об истории королей разных поколений и династий за время правления в Мидране. Родерик оказался пятым в своей династии королём, взошедшим на трон ещё совсем молодым парнем после ранней смерти своего отца, и пока он не вырос, правила землями и занималась его воспитанием инквизиция, приставив к нему советника. На последней картине изображён король Родерик в пятнадцатилетнем возрасте, сидевший на троне, и возле него стоял до боли знакомый человек в одеянии советника-инквизитора… Да это же Уриэль! Только тут он моложе, без бороды, и ещё в звании простого инквизитора. Ну и дела! Далее, вновь поднявшись по ступенькам, мы дошли до очередных стальных дверей, но уже с потрясающей узорчатой гравировкой на них. Открыв их, мы вошли в просторный тронный зал. Выглядел он, по моим оценкам, завораживающе: с самого порога и до трона тянулся широкий и шикарный расшитый ковёр из ткани, напоминающей красный бархат. По сторонам стояли расписные колонны с каменными фигурами могучих людей, якобы держащих свод зала. Между колоннами на постаментах стояли большие металлические позолоченные чаши, в которых непринуждённо поигрывало пламя. Что в них горело - непонятно, и было ли что там вообще, так как ни запаха, ни треска дерева, ни дыма, даже едва заметного, не было – вероятно это работа магов Грея. Под каждой такой чашей неподвижно стоял королевский стражник из ордена Пылающего креста. Когда Кард меня привёл к месту нашего пути, предо мной предстала картина, точь-в-точь, как на последнем полотне: на троне всё также восседал король Родерик, а рядом стоял Уриэль, только в одеянии старшего инквизитора, и все они были значительно повзрослевшими.

- Приветствую тебя, Алексей. – официальным тоном поприветствовал меня король. – Или Алекс? Как правильно мне к тебе обращаться?

- Как вам будет угодно, господин. – ответил я, склонив пред ним голову.

- Ну хорошо. Оставьте нас. – тут же обратился он к страже, и они, поклонившись, строем вышли из тронного зала, закрыв за собой дверь. Мастерство строевой подготовки у них было на высоте. Когда мы остались втроём, он вновь обратился ко мне, но уже иным тоном, каким разговаривал со мной, когда был повержен Титан. – Не опускай головы. Мы с Уриэлем тебя вызвали поговорить в… не совсем официальной обстановке.

- Я весь внимания, господин. – ответил я и приготовился внимательно слушать, так как он меня сильно заинтересовал этим.

- Начнём с хорошего. Во-первых, мы с инквизитором не можем не заметить твои весьма активные действия в восстановлении и развитии нашей Крепости, и это не должно пройти бесследно. Ты заслужил моё покровительство, как и твой друг, Доргрей, когда-то, и в случае крайней необходимости можешь положиться на мою поддержку.

- Благодарю вас. Надеюсь, я этого заслуживаю.

- Заслуживаешь, не скромничай. – ответил Уриэль, слегка улыбнувшись сквозь свою небольшую седую бороду.

- Это было небольшое отступление от основной темы разговора, а теперь главное. – Родерик стал серьёзен, как никогда. – Ты слышал о небольшом поселении скотоводов вблизи лесов Аригийской равнины?

- Ни разу не слышал, господин. – признался я.

- На эту деревню было совершено очередное нападение бесов – жители послали нам сигнал бедствия, как и ещё пять деревень на этой равнине, но первая отлична от остальных тем, что спустя полтора часа после включения сигнала, он пропал, а потом от них пришло сообщение, в котором говорится, что нападение отбито, и помощь не требуется. Остальные пять деревень либо разорены и сожжены, либо просят о помощи продовольствием и защитой.

- По моим данным такого массового нападения бесов уже не было много веков, со времён разрушения Ареданского королевства во время последней войны ангелов и демонов. – продолжил монолог короля Уриэль. – Это серьёзно настораживает нас, юный Алекс.

- Уриэль сказал мне, что у тебя есть особенность выполнять задания не всегда так, как тебе приказывают, от чего прока пока что выходит больше, чем было нужно. Это так?

- За зверолюда я прошу простить меня, господин, если вы об этом. Но если бы мне представилась вновь такая возможность, я бы поступил также.

- Не оправдывайся. Тем более, между нами - ты поступил правильно. И то, что укрыл его вовремя от лишних глаз, даже от меня.

- Я… - я был в растерянности от того, что он всё-таки всё знал, и то, что я ему врал, в том числе.

- Ещё раз говорю – не оправдывайся. Или ты думал, что я действительно ничего не узнал бы? – слегка улыбнувшись, спросил он, но вопрос был риторическим. – Это нам сейчас и необходимо для задания, которое мы с Уриэлем поручаем тебе и твоему другу, зверолюду. Он, если я ничего не путаю, как раз уходить собирался. - «Да откуда он столько знает??» - в диком удивлении этот вопрос вертелся у меня в голове, а Уриэль тем временем продолжил слова Родерика:

- Я даже не знаю, к какой степени важности отнести это задание, так как наша разведка совсем ничего не обнаружила, словно ничего и не было, а несколько деревень сами собой сгорели. – признался он, пожав плечами. – Поэтому мы решили, что ты, как оператор Охотника на Ведьм, можешь взять своего робота с собой. Вашей задачей будет выяснить, что произошло на самом деле, и устранить угрозу. Действуйте по обстоятельствам, но максимально осторожно. Есть вопросы касаемо задания?

- С заданием всё ясно. Когда прикажете выступать?

- Гляди-ка, Уриэль. – сказал Родерик, едва не рассмеявшись. – Даже нам ничего не понятно, а он прямо всю суть вопроса уловил. – но, быстро успокоившись, отдал последнее распоряжение. – В полдень. У меня ещё одна просьба есть, для вашего же блага. Когда будете на Аригийской равнине, отыщите Арниэла. Это мой лучший друг, где-то там держит Убежище, но где именно, я сам не знаю. Поспрашивайте в уцелевших деревнях - в каждой из них есть его агенты, но не каждый рискнёт с вами связываться. Он вам сможет помочь всем необходимым. К нам есть ещё вопросы?

- Никаких, господин.

- Тогда можешь идти. Кард проводит тебя до выхода. – сказал он, а затем обратился к стоящим в соседнем зале за закрытыми дверями стражникам. – Аудиенция окончена. Всем вернуться на свои посты.

Вместе со стражниками вошёл и Кард. Он махнул мне рукой, позвав за собой, и я тут же пошёл за ним к выходу.

Вернувшись в ангар технического блока, я увидел, что вблизи с моей комнатой у стены было аккуратно разложено различное оружие для человека и рядом для Охотника. Ранлог с Торвальдом брали их поочерёдно, прицениваясь к каждому клинку, ножу, пистолету, или винтовке.

- О, Алекс! – первым увидел меня Ранлог. – Я вот всё никак не могу определиться: мне на задание нужно брать с собой мою автопушку, или всё же не стоит?

- Ранлог, ты знаешь, что вы с королём идеально бы спелись с вашей обоюдной манией к подслушиванию?

- Вот ни капли. Он со мной не сравнился бы. – парировал он, слегка довольно порыкивая.

- Ну хоть объяснять вам не нужно ничего. – на такой же волне ответил я ему. – Не стоит её брать. Лучше электропушки зацепи на руки и свои ножи не забудь.

- Это я в любом случае собирался брать.

- А я, пожалуй, возьму этот симпатичный клинок. – сказал Тор, подняв саблю, начищенную до блеска, лёгкую и бритвенно-острую. – Уж очень она мне по душе, только из-за когтей держать не совсем удобно. Давай, Алекс, выбирай уже, что берёшь – нам через час выходить.

Я долго думал, рассматривая холодное оружие, но всё же решил взять два пистолета и карабин с оптикой, а из холодного, взял короткий клинок, на всякий случай. Последний час я провёл в снаряжении рюкзака автоматическим доставщиком магазинов и обойм, а эта парочка пошла к главным гермовратам, беспрестанно о чём-то споря. В завершении, я накинул на свою кожаную форму серый плащ с поднятым капюшоном, пистолеты с коротким клинком закрепил на поясе, а рюкзак с прикреплённым к нему карабином закинул на спину, быстро просунув руки в его лямки. Когда я подошёл к Тору с Ранлогом, они уже открыли гермоврата и стояли, рассматривая открывшуюся им природу.

- Готовы? – спросил я их

- Конечно, готовы! спрашиваешь ещё. – сказали они в один голос, после чего дружно хохотнули.

- Ну, тогда двинули.

Мы вышли из ангара, и массивные створки ворот за нами медленно закрылись. Отойдя на достаточное расстояние и зайдя за небольшой лесок, чтобы нас не было видно с башен Мидрана, я залез в кабину Охотника и нажал ту самую единственную кнопку в нём, расположенную под сиденьем, сразу же спрыгнув с него. Внезапно, в некоторых местах на броне Охотника стали проступать странные огненного цвета жилы, по которым струилась красная дымка. Швы между частями корпуса и панорамным окном начали сами собой завариваться, а за ними и вся остальная обшивка последовала их примеру. Эти странные жилы стали оплетать собою практически всего робота, а на вершине кабины они образовали, окаменев, два слегка загнутых рога приличного размера. Чуть выше середины панорамного окна прорезалась горизонтальная щель, и сквозь неё, отсвечивая красным светом, из мрака показалась пара кроваво-красных глаз.

- Теперь ты свободен, Ранлог. – сказал я ему, но, от увиденного, я был едва ли не в шоке.

- Нихрена себе! Вот это монстр! – ровно в таком же состоянии пребывал и Тор.

- Зачем... ты это сделал… – говорил он непонимающе, когда метаморфоза с ним прекратилась.

- Мы же друзья, как ни крути. И я считаю, что так будет лучше, когда ты будешь полностью самостоятелен. Если ты, конечно, не утратил способность к маскировке. – ответил я, немного отходя от впечатления.

- Не утратил, конечно… друзья… - он немного помедлил, словно что-то не решался сделать. – Прости меня Алекс… Ты потом всё поймёшь, я надеюсь…

- О чём ты… - не успел я спросить, как Ранлог провёл по мне и Торвальду два слабых для него, но молниеносных удара для нас, и достаточных для того, чтобы сразу же отправить обоих в глубокое царство снов. Затем он, включив маскировку, буквально растворился в воздухе…

Когда я очнулся, время уже близилось к полночи. В небесах, слегка затянутых облаками, ярко светила полная луна, повсюду разгоняя на земле кромешный мрак, когда вторая только начинала виднеться на горизонте. Я лежал неподвижно, распластавшись под небольшим молодым деревцем, и едва сделал совсем незначительное движение, как моё тело пронзила нестерпимая боль, и в тот же момент меня застиг приступ кашля, усилив её ещё сильнее. От таких невыносимых ощущений я невольно застонал, и на эти звуки очнулся рядом лежащий без сознания Торвальд. Он оказался куда крепче, благодаря своему превращению, и выдержал удар Ранлога, который оставил на его груди лишь внушительных размеров гематому. Вместе с кашлем у меня изо рта потекла кровь, и тут я понял, что моя грудная клетка сломана и вероятнее всего одним из осколков ребра пробито лёгкое.

- Я сейчас, Алекс! – увидев меня в таком плачевном состоянии, он быстро подскочил ко мне и, достав листок с руническими надписями, которыми писались заклинания, стал быстро бесперебойно читать их надо мной, положив правую руку мне на грудь. Его ладонь засветилась и боль в моём теле усилилась настолько, что я едва не потерял сознание снова, но при этом не мог издать ни единого звука. Я чувствовал всё, до мельчайших деталей: каждый орган, который за считанные секунды восстанавливался, каждую кость, которая, хрустя, вправлялась и срасталась со своими обломками, и каждый кровеносный сосуд, который, оборвавшись от удара, быстро прирастал вновь, а вытекшая внутри организма кровь стремительно рассасывалась. Когда этот несравненно болезненный процесс завершился и боль отступила, мысли в моей голове вновь стали ясными, и я, резко вскочив, постарался быстрее выплюнуть скопившуюся в горле кровь, а Торвальд, закончив, отшатнулся от меня, слегка ослабнув.

- Спасибо, Тор, ты вовремя. А то я едва собственной кровью не захлебнулся. – усевшись под деревом, у которого я лежал без сознания, поблагодарил своего друга за столь быстрое спасение, продолжая отплёвываться.

- Тебе нужно лучше выбирать себе окружение, дружище. – по-отцовски сказал он мне в укор, присев на корточки рядом.

- Ранлог, сволочь, как же ты мог…

- Не зря я сразу его шлёпнуть хотел! – разозлился он и, приложив руку на свою полностью «синюю» грудь, прочитал то же самое заклинание, после которого этот огромный синяк быстро рассосался и всё пришло в норму.

- Зачем он так поступил? Он же сколько лет был с Греем и охранял людей от своих же собратьев. Чёрт! Да только я с ним на арене с десяток демонов и Рыцарей ада угробил! Что он сказал тогда: «Ты потом всё поймёшь» … - продолжал размышлять я, пытаясь найти ему оправдание. – Как считаешь, что он имел в виду?

- Мне наплевать. – равнодушно отвечал Тор, встав с земли, и сняв свою накидку, стал оттряхивать её от сухой грязи и пыли. – Я знаю точно только одно: Больше я не допущу такой ошибки. Как наткнусь на его наглую тушу - разберу на детали.

- Я тоже более, чем уверен, что сколько его не ищи, всё равно не найдём. Родерик и Уриэль дали нам задание, и нужно хотя бы его выполнить. А если по дороге наткнёмся на Ранлога, уже видно будет.

- Вот радости-то – идти туда, не знаю куда, и узнавать то, фиг знает, что. Уже практически полночь. Куда ты собрался? – спросил он, когда я тоже встал и начал оттряхиваться.

- Судя по карте, в двух часах от нас есть одна из уцелевших деревень. Если повезёт, то можем там нормально переночевать. – сказал я Тору, уткнувшись в экран своего наручного компьютера.

- Вот им счастья будет увидеть зверолюда после орды бесов. – иронично подметил он.

- Ты просто капюшон не снимай, и всё будет в порядке. Заодно поспрашиваем местных об Арниэле, да о случившихся нападениях. Может, кто и сможет рассказать нам чего интересного.

- Тогда веди. – ответил Тор, пожав плечами.

Компьютер быстро построил нам безопасный путь от нас до места назначения, и мы, проверив своё оружие и экипировку, быстро пошли по намеченному маршруту. Дойдя до одного из поселений, о которых упоминали король и инквизитором, мы обнаружили, что треть домов селян были сожжены дотла. Здесь нападение происходило только с одной стороны - это выражалось тем, что чем дальше мы углублялись в неё, тем больше попадалось нетронутых небольших лачуг и домов, где горел свет и продолжали жить люди.

- Знакомое место… - проговорил Торвальд, внимательно осматриваясь вокруг. – Почему-то у меня подозрение, что мы очнулись не там, где нас вырубили. Это же… - не успел он договорить, как за одним из поворотов перед нами предстал длинный дом с вывеской над дверью «Трактир - Пьяный мастер». – Это та самая деревушка, Веленар, куда я собирался свалить! – сильно удивился он.

- Как это может быть? – непонимающе спросил я. – Если брать расстояние от места, где нас отключили, то до неё ещё часов двенадцать идти надо, и то в другую сторону.

- Я сам в шоке, не меньше твоего, Алекс, но поверь – это то самое место. Этот трактир я ни с каким другим не спутаю. Нам повезло – его хозяин знает меня. И не спрашивай, откуда - долгая история. Главное, у нас будет ночлег и возможно, он нам расскажет чего интересного.

Лишь стоило нам открыть дверь, как в нос тут же ударили многочисленные ароматы жареного мяса, супов, гарниров и звуки разливающегося по бокалам красного вина и иных многочисленных спиртных напитков. У нас с Торвальдом сразу же в животах заурчало от такого изобилия запахов. Народу было мало, и половина мест пустовали. Сослаться на подозрительных людей было проблематично, так как здесь практически все выглядели подозрительно. Да, Тор не врал насчёт этого места. Мы не стали медлить и сразу подошли к стойке, за которой, повернувшись спиной и расставляя по качеству и стоимости бутылки различных вин и другого спиртного, стоял человек в зрелом возрасте - хозяин трактира.

- Нам две порции отбивной и бутылку твоего лучшего вина, да поживее! – обратился Торвальд, улыбаясь и высунув свою когтистую руку из-под накидки, облокотившись ею о стойку.

Хозяин обернулся, чтобы послать столь наглого незнакомца, но увидев этого до боли знакомого наглеца, сразу осёкся, узнав в нём своего друга.

- Торвальд, неужели это ты! – радостно произнёс он. – Я уж боялся, что больше не увижу тебя, после того, как ты отправился в Крепость Мидран.

- Я живучая тварь, Миран. – подмигнув, ответил Тор своему старому знакомому.

- Всё сейчас будет, дружище. – сказал Миран. – Ваш столик второй от двери. Я сейчас вас сам обслужу. – и, закончив свои речи, он удалился на кухню, где вовсю трудились повара.

Мы с Тором сели за указанным круглым деревянным столиком и стали ждать, когда он принесёт нам наш поздний ужин.

- Тор… - оглядываясь по сторонам и посмотрев за спину друга, мне бросился в глаза сидевший в тёмном углу человек в накидке с наброшенным на голову капюшоном, из-под которого в кромешной темноте едва светились красным светом уставленные на нас глаза.

- Что такое, дружище? - спросил он, повернувшись ко мне, закрыв своей головой странного человека. Увидев, что я что-то заметил, он тоже повернулся, но за тем столиком в углу абсолютно никого не было. - Увидел кого?

- Не бери в голову. Просто показалось. - сказал я, решив, что мне действительно просто померещилось. Все, кто находился в помещении, искоса посматривали на нас, постоянно в полголоса о чём-то говоря между собой. К тому времени из кухни вышел Миран, неся в руках большой поднос с только что приготовленной отбивной, зажаренной тушкой какого-то странного небольшого зверька и двумя большими кружками эля, хранящегося для особых гостей.

- Отбивная для спутника моего друга, ''Королевский'' эль моего собственного приготовления, и учитывая твой аппетит, Тор, я принёс исключительно для тебя целого жаренного Ареданского молодого вепря. – произнёс он голосом, преисполненным гордости к своим угощениям. Миран разложил перед нами по тарелкам кушанья и, следом поставил две большие кружки эля на стол. Затем, закончив сервировку и поставив поднос рядом с третьим стулом, подсел к нам и с большим любопытством начал нас расспрашивать.

- Не лучшее время ты выбрал, чтобы посетить меня, неспокойное. – начал разговор он. – Что тебя привело сюда?

- Друг мой, к сожалению, или к счастью, но выбирать нам не пришлось. – с лёгкой ироничной улыбкой ответил Тор. - Это долгая история, скажу лишь, что мы тут совершенно случайно, и неизвестно по чьей воле. А сейчас я дико голоден. - договорив, он голыми руками начал со зверским аппетитом уминать тушу этого зверька, который размером был с полугодовалого щенка. Следом за ним начал есть свою отбивную и я.

- Какие-то вепри у вас здесь маленькие. - заметил я. - Даже если не брать во внимание, что это молодняк.

- А есть больше? - спросил он удивлённо.

- У нас на Земле, например.

- Ну, то у вас. А у нас такие, и то они очень редко выбираются из леса. - с досадой ответил он. - Зато мясо на вкус у них изысканное.

- А это правда, что лес якобы живой и убивает всех зашедших в него?

- Лично я в это не верю, но идти в него не рискую всё равно. Ведь даже если он и обычный лес, но оттуда действительно ещё никто не возвращался.

- Зачем же тогда все туда прут?

- Поговаривают, что некогда там жили предки нынешних эльфов, и после них там остались древние и безусловно ценные вещи. Вот и идут туда искатели приключений, пока эти ''приключения'' их кишки по веткам не развесят.

- Весело. А как давно вы знакомы с Торвальдом?

- О, это ещё та история. - оживился Миран. - Около пяти месяцев назад я шёл встречать грузовик с продуктами для моего трактира за пределами деревни, как на него решила напасть местная банда разбойников. Сами по себе они не причиняют большого вреда, но в большой группе они совершают, порой, жуткие вещи. Так вот. Когда они вышли из засады, убили моих двоих охранников и всё сопровождение каравана, ну а я уже смирился с тем, что вот-вот тоже Создателю душу отдам. Но в этот момент молния ударила прямо между мной и ними, и на земле появился странный человек в тюремной одежде, еле держась на ногах, из которого сочился странный синий дым. Это был Торвальд. Разбойники сначала опешили от такого представления, а потом вместе напали на него. Но лишь стоило первому подбежавшему соприкоснуться с этой дымкой, окутавшей зверолюда, как мощный разряд поразил тело бандита, в миг обуглив. Затем дым оживился и словно призрачными щупальцами потянулся к остальным, так же умертвив их одного за другим. В это время Тор стоял на коленях, издавая сдавленный звериный рёв и схватившись за голову. Странный туман бушевал вокруг него ещё некоторое время, а затем впитался в его тело, и он упал без сознания. - с нескрываемым впечатлением рассказывал он. - Нас всегда учили, что зверолюды очень опасные и одичавшие твари, и поэтому я боялся к нему подойти, но и уйти, оставив его одного, не мог тоже. Спустя минут десять, когда он очнулся, повернулся ко мне и попросил помочь подняться. Я сразу помог ему дойти до крытого кузова грузовика с продуктами и, усадив его туда поудобнее и спрятав от чужих глаз, поехал в деревню, после чего его и приютил здесь, в трактире. Когда он пришёл в норму, то стал помогать мне, разгоняя всякий сброд и охотясь рядом с Ареданским лесом, принося мне зачастую крупные туши разных местных хищников. Один раз даже принёс мёртвого Анкарна. - сказал он гордо, посмотрев на Торвальда, но тот не обращал на нас никакого внимания, уплетая за обе щеки свой поздний ужин.

- Кто такие Анкарны?

- Это могучие дикие звери, идеальные бесшумные убийцы, которых крайне тяжело выследить, потому что, как правило, это они тебя выслеживают, стоит тебе лишь зайти на его территорию. Торвальд рассказывал, что они водятся и в вашем мире. Вы их рысью называете, если память мне не изменяет. Только, по его словам, они у вас меньше размером, когда здесь Анкарны достигают полутора метров, когда стоят на четырёх лапах, а в холке и того гораздо выше. - пояснил он. - Тор сказал, вы здесь по какому-то делу?

- Он этого не говорил. - заметил я, и Миран хитро улыбнулся мне в ответ. - Но ты прав. Нас послали выяснить причины столь масштабного нападения бесов на деревни.

- А что, есть ещё пострадавшие?

- ещё пять деревень, если верить нашим данным. - услышав эту цифру, он аж присвистнул.

- Ничего себе. Ну, я мало, чем могу помочь в этом. - пожав плечами, ответил он. - Мы сами понятия не имеем. Еле отбились. Хорошо здесь сброда разного много, вроде разбойников. Они хоть ребята "гнилые", но дерутся неплохо, и когда напали бесы, они встали на защиту деревни. Не без своей на то причины, но всё же.

- А об Арниэле никогда не слышал? - спросил я между делом.

- О ком? - переспросил он. - Извини, впервые слышу. Я вам комнаты уже выделил, как поедите, можете хорошенько выспаться, а то вид у вас изнурённый. А я пока наведу справки по своим знакомствам, пока вы отдыхаете. Может чего и накопаю.

- Ну, наконец-то мой желудок успокоился. - довольно произнёс Тор, даже слегка рыгнув. Меня напрягал факт того, что все присутствующие за нами наблюдали. Миран тут же уловил мою мысль, буквально прочитав её в моих глазах.

- Парни, если вы уже поели, вам лучше идти в свои комнаты и высыпаться.

- Миран, где у тебя тут можно отлить?

- В конце коридора, вдоль комнат, будет дверь. Ты увидишь. - пояснил он Торвальду. - Забыл уже, за три месяца-то.

- Спасибо тебе за помощь, Миран. Ты нас очень выручил. - поблагодарил я его, после чего тот кивнул мне в знак согласия. Затем он встал и пошёл за свою стойку, снова заниматься своими винами. Я зашагал к себе в комнату, а Тор, вдоволь наевшись, тут же побрёл в туалет. Зайдя внутрь, я разделся, сложил оружие в высокий шкаф, закрыв его на ключ, но один пистолет положил под подушку, и, упав в уже приготовленную для сна мягкую кровать, сомкнул глаза, быстро засыпая. Спустя две минуты за стеной послышался небольшой грохот и ужасно громкий скрип кровати - это означало, что Торвальд тоже уже улёгся, после чего через несколько минут мы оба уже спали, как убитые...

...Проснулся я уже к позднему утру от едва уловимого шороха за моей спиной. Не подавая виду, я незаметно полез рукой под подушку за пистолетом, но его там не оказалось.

- Не шевелись, молчи и слушай. - послышался тихий и слегка картавый голос у двери. - Не медли, и через пять минут, как я уйду, приходи со своим другом на задний двор трактира. Ваше оружие в надёжном месте, ради общей безопасности. - и лишь он замолчал, я сразу повернулся, встав с кровати, но в комнате уже было пусто, лишь дверь осталась не запертой и приоткрытой. Одевшись, я вышел в коридор, а вместе со мной вышел и Тор.

- К тебе тоже зверолюд приходил? - спросил Торвальд раздражённо.

- Зверолюд?

- Он самый. Я почуял его запах, жаль только поздно - он успел мою саблю стащить. Я смотрю, он и тебя обчистил. - подметил он, увидев, что я тоже стоял перед ним без оружия. - Он неплохо смог замаскироваться.

- Ну что, идём во двор?

- Только осторожно. Неизвестно, что у него на уме, а я хоть и маг, но не бессмертен. Миран ещё пока спит и на его месте сейчас помощник, так что уйдём тихо. Не будем тревожить сон моего друга.

- Как-то не очень будет, вот так просто уйти.

- Я ему записку оставил. Он поймёт.

Мы не стали дальше разглагольствовать и двинулись к выходу. В дверном проёме, уже уходя, мы махнули помощнику Мирана, показав, что мы уже уходим. Он кивнул в ответ, и тут я снова увидел этого странного человека в накидке, в которой, по внешнему виду, он словно только что вылез из печи, полной сажи. Наши взгляды встретились, и по моему телу пробежал холодок, от которого я замер буквально на пару секунд, но мне показалось, что прошло не меньше минуты.

- Чего уставился? - спросил меня Тор, тут же окликнув. - Нет там никого. Пошли уже. - я посмотрел на него непонимающе, а потом сразу же снова глянул в сторону столика в тёмном углу, но он вновь был пуст. Наверное, снова показалось...

Мы вышли из трактира и, обогнув его, попали на задний двор. Над горизонтом, постепенно поднимаясь, уже светило большое красное солнце. На скамье у стены сидел наш незваный гость, ожидая нас.

- Вот и наш зверолюд. - сказал Тор, взглянув на него.

- Вы ищете Арниэла? - спросил он со странным акцентом.

- Тебе какое дело? Можешь сказать, где его это, Убежище? - перебил он незнакомца.

Тот, в свою очередь, облачённый в лёгкий кожаный доспех с накинутым на голову капюшоном, встал, скинув его с себя, представив нам свою изменившуюся слиянием голову: она имела смешанные черты человеческого лица и кошачьего, покрытого рыжей и белой шерстью. По сторонам от звериного носа росли полосы белёсых усов, глаза были полностью кошачьими, а на кончиках слегка покрытых рыжей шерстью заострённых ушей красовались чёрные кисточки.

- Сказать я не могу, так как сам не знаю где оно, но могу отвести вас к нему.

- Кто ты такой? И где наше оружие? - спросил я у него.

- Меня зовут Анкарнак. - представился он, слегка поклонившись. - Оружие ваше в безопасности. Если захотите, я потом верну вам его.

- Созвучно с Анкарном. - заметил я.

- Так и есть. Это потому что мой звериный дух предпочёл добавить мне некоторых качеств и внешности от этого зверя. - пояснил странный гость. - Какое у вас дело к Арниэлу?

- Откуда нам знать, что ты не врёшь насчёт него? Может ты просто что-то затеял и теперь разводишь нас. - предположил Тор, присматриваясь к нашему собеседнику.

- Для убедительности, Торвальд, могу вполне уверенно сказать, что за нами сейчас наблюдают как минимум десятка два вооружённых людей, и настроены они совсем не разговоры разговаривать с нами. Об этом говорит сильный запах адреналина вперемешку с небольшим страхом, который буквально сочится из них, а от оружия несёт смазкой и порохом. - сказал он немного тише. - Если твой нюх такой же острый, как и язык, ты ощутишь их.

- Убедительно. - согласился с ним Торвальд.

- Нас послал король Родерик выяснить, с чем связано такое крупное нападение бесов на людские поселения. Он сказал, что, если мы найдём Арниэла, он нам поможет в этом. Он друг короля, или что-то в этом роде.

Анкарнак ещё некоторое время осматривал нас, размышляя, затем достал три сферических резных прибора с пятью выемками для пальцев и антенной, похожей на орудие Тесла. Он кинул нам по одной такой штуке, а одну оставил себе.

- Держите. - сказал он. - Это маяки. Возьмите в руку и вложите пальцы в углубления, а когда дам команду, надавите посильнее на них и вас перенесёт в Убежище. - мы кивнули ему в ответ. - Но сначала надо избавиться от лишних глаз.

Тут я заметил, что у него на запястье закреплён наручный компьютер, схожий с моим, только более продвинутый. Он поводил пальцем по сенсорному экрану, и когда нажал на него, со всех сторон повалили клубы густого дыма, вскоре скрывшего нас из виду настолько, что мы перестали видеть даже друг друга.

- Сейчас! - крикнул наш новый спутник, и мы одновременно надавили пальцами на выемки, после чего наши маяки загудели и завибрировали, а через несколько секунд в каждый из них ударили дуги молний, образовав в облаке непроглядного дыма три мощные вспышки, после чего всё резко стихло. Со всех сторон в облако внезапно ринулась группа людей, но когда дым рассеялся, кроме них, там уже никого не было...

Открыв глаза, спустя пару мгновений с момента вспышки, я понял, что мы оказались в закрытом небольшом полусферическом помещении с вращающимися стенами, которые медленно останавливались. В отличии от меня и моих впечатлений от первого перемещения, Торвальд с Анкарнаком стояли невозмутимо, но это и неудивительно - для них такие прыжки были обычным делом. Когда стены остановились полностью, перед нами образовался дверной проём, через который мы и прошли, оказавшись ещё в одном помещении с голыми обшитыми стальным листом стенами, из которого были проходы и в другие подобные комнаты телепорта по сторонам. В стене, которая была перед нами, красовались большие гермоврата, схожие с теми, что стояла между техническим блоком и пещерами в крепости. У них стояли два охранника: первый был высоким человеком с длинным мечом за спиной, а второй оказался ещё одним зверолюдом, у которого за спиной красовался страшных размеров обоюдоострый двуручный топор. Он был ещё выше своего брата по оружию, с бледно-зелёным оттенком кожи, а из-под его нижней губы выпирали два толстых клыка. Они оба были облачены в массивные стальные доспехи, скрывающими всё тело. Когда мы подошли к двери, они тут же остановили нас.

- Анкарнак, Ареданский дозор. К Арниэлу гости от короля Родерика по важному делу.

- Арниэл сейчас занят своими испытаниями, Анкарнак. - рыком ответил зверолюд в доспехах, который походил на орка из книжек, которые я читал, когда жил на Земле.

-Тогда мы подождём внутри и посмотрим на его испытания.

Стражники нас пропустили, и дверь, зашипев, со скрипом стала отъезжать по рельсам в сторону, скрываясь в стене. Миновав охрану, мы пошли по хорошо освещаемому лампами коридору в Убежище.

- О каких испытаниях говорил охранник? - спросил я Анкарнака.

- Понятия не имею. Я сам здесь раз в месяц бываю. В основном провожу время в Веленаре и в трактире у Мирана, так как он с нами плотно сотрудничает, собственно, как и все трактирщики в поселениях. - "Так вот откуда этот зверолюд узнал о нас так быстро!" - понял я. А он, тем временем, продолжил: - Скорее всего, он со своими техниками изобрёл новую "игрушку", и теперь опробывает её в деле.

Дойдя до конца коридора, мы прошли через ещё одну дверь и оказались у края гигантского помещения на верхней площадке, отгороженной куполообразным бронированным стеклом от остального помещения. Оно мне до боли напоминало какое-то очень знакомое место...

- Это что, Арена? - сильно удивившись, спросил я, так как совсем не ожидал её здесь увидеть. Она отличалась только тем, что свод и все стены были обшиты многослойной стальной обшивкой, а вместо каменных и деревянных строений, отстроенных на скорую руку и кучи монстров, сюда выпускали различных автономных роботов для спарринга, и все препятствия здесь также выезжали на выбор и были куда разнообразнее.

- Она самая, или по-другому, наш тренировочный Зал. Здесь Арниэл ведёт нашу подготовку и, как я уже говорил, испытывает новые образцы своих изобретений. А вот, кстати, и он. - Анкарнак указал пальцем ближе к центру арены. - Что и говорил. Как я погляжу, он новые боевые перчатки для нашего Грида собрал. Вон он - стоит вместе с этой огромной кучей полоумного мяса. - с усмешкой сказал он.

Несмотря на полную изоляцию арены от смотровой площадки, все звуки, передаваемые через микрофоны на динамики, которые были вмонтированы в стенах, было слышно прекрасно и чётко. Арниэл проверял перед испытанием гиганта крепежи его массивных длинных боевых рукавов, которые были ему по самые плечи, усиленные гидравликой, с кастетами, похожими на шипованный кусок стального листа на раме, закрепленной по бокам ладони.

- Запоминай, Грид. - объяснял Арниэл огромному зверолюду, который был ростом около двух с половиной метров, полностью без шерсти, в отличии от большинства его собратьев, с короткими ногами, огромным торсом и мощными длинными руками - всё его тело было сплошной горой мышц и сухожилий. Стоял он сутуло, так как вес его тела тянул к земле и заставлял помимо ног опираться ещё и на руки, подобно горилле. - Эти перчатки сделают тебя сильнее. Если захочешь ударить - сожми кулаки посильнее, а если защититься, то сделай свою ладонь прямой и прикройся ей. - он указал ему на вышедшего робота с автоматом, похожего на человека, который забрался в выехавший следом за ним крепкий железный куб на низкой, едва заметной передвижной платформе. - Смотри. Это - плохой человек. Он хочет причинить зло твоему папе и твоим друзьям. - закончив, Арниэл тут же отошёл подальше от него.

Грид, с выражением рассерженного и одновременно расстроенного ребёнка, помчался на эту железную конструкцию, словно локомотив. Когда он её достиг, то опёрся одной рукой на её крышу, а вторую сжал в кулак, после чего рама с ребристой пластиной выдвинулась перед ним, примкнув двумя небольшими ответвлениями к остальной части перчатки, зафиксировав себя. Одним сильным ударом он пробил стену толстого железного куба и схватился обеими руками за края образовавшейся дыры в попытке расширить её. Гидравлика сильно зашипела, придав ему поразительную силу, от чего он буквально разорвал это укрытие, как фольгу. Робот не стал медлить и открыл огонь по Гриду, но он, как ему и говорил его наставник, в ответ выпрямил ладонь, перед которой, переместившись, за секунду встала эта же рама с пластиной, которая расслоилась на три такие же, и быстро сомкнувшись вместе, они образовали небольшой, но прочный щит. Он резко просунул руку вглубь куба, раздавив своим щитом робота о внутреннюю стену укрытия. Когда он её расслабил, щит сложился, и рама с пластиной вернулась в исходное положение на перчатке. Грид вытащил останки горе-машины, и, выкинув её в другой конец зала, пошёл обратно к Арниэлу.

- Грид не позволит, чтобы папу и его друзей обижали. Грид их защитит. - сказал гигант ему басовитым, но полным детской заботы голосом.

- Умница, Грид. - похвалил он его. - Возвращайся к себе в комнату - тебе снимут перчатки, а потом можешь сходить в столовую, пообедать.

- Спасибо. - довольно ответил тот и побрёл с Арниэлом к выходу, после чего он пошёл к себе, а "Папа", увидев наблюдающих за ним гостей, тут же направился к нам.

- Эффектно! - первым высказал Тор свои впечатления после этого представления. - Но только умом он, я смотрю, не особо блещет.

- Он и не совсем зверолюд. - Подойдя к нам, пояснил Арниэл. - Он глупо заключил сделку, да и к тому же дух был ещё очень молод после своего перерождения, из-за чего и случилось неудачное слияние. Он должен был стать Беорном - огромным и кровожадным медведоподобным существом, но по неизвестной нам причине, процесс превращения пошёл весьма странно и остановился на половине. Мы его нашли таким два года назад. Зато у него сохранился разум, правда в развитии, как у маленького ребёнка. Не совсем то, но хоть что-то. Я его около года учил разговаривать. Кстати, меня зовут Арниэл. Я, если так можно сказать, "отец" нашей разномастной компании.

- Очень приятно. - ответил я. - Меня зовут Алекс, а мой друг предпочёл себе имя Торвальд - сугубо по личным соображениям. - Тор улыбнулся в ответ на моё замечание, слегка обнажив свои клыки. - Как вы смогли собрать столько зверолюдов вместе с людьми?

- И не только. Мы собираем разные технологии, особенно гномьи, и пытаемся создавать свои, ведь гномы гениальные изобретатели, но жутко жадные до этого дела. Мы подбираем всех существ, кто сумел сохранить свой разум, даём им кров и еду, обучаем их защищаться и защищать остальных, следить, прокрадываться, выуживать информацию.

- Вы - "Отец"? - переспросил Тор. - Можно подумать, что это вы основали ваше общество с самого начала.

- Так и есть.

- Но я слышал упоминания об Убежище в рассказах стариков совсем преклонного возраста, которые слышали о нём ещё в детстве... - и тут, отвечая, ему в голову постепенно начала приходить очевидная догадка. - Сколько же тебе лет?

- Хорошо сохранился, да? - улыбнулся Арниэл. На вид он был обыкновенным двадцатипятилетним парнем, ничем не отличавшимся от остальных людей. - Больше, чем может показаться на первый взгляд. - он вынул висевший на поясе нож из ножен и полоснул им по щеке, а она, в свою очередь, быстро начала заживать, после чего через несколько секунд на ней не осталось даже и следа.

- Ты тоже зверолюд... - тут же подтвердил наши подозрения насчёт него Тор.

- Какой догадливый. - заулыбался он ещё сильнее. - Ну да ладно. Что вас привело сюда? Мне доложили, что вы от моего друга Родерика с каким-то важным делом.

- На шесть людских поселений напали бесы и часть сразу же превратили в руины, а остальных сильно потрепало. - я начал рассказывать Арниэлу о нашем задании.

- По словам короля и старшего инквизитора, все уцелевшие деревни просят о всевозможной помощи, так как были сильно потрёпаны, измотаны и боялись очередного нападения, а одна прислала сообщение о том, что у них нападение отбито, всё в порядке и помощь им не требуется. Это если учесть, что там проживают одни фермеры, да ещё и неподалёку от нейтральных территорий. - продолжил Торвальд следом за мной.

- Нас послали выяснить причину таких массовых нападений и участь того "выделившегося'' поселения вблизи лесов Аригийской равнины, и, по возможности, устранить угрозу. - договорил я. - Король Родерик сказал, что если мы тебя найдём, то ты нам сможешь помочь в этом деле.

- Он и не ошибся. Мы здесь этим и занимаемся, что наблюдаем за обстановкой во всех людских владениях и пытаемся помогать людям и им подобным, и, если повезёт, то и за пределами их владений. - Арниэл взглянул на свой наручный компьютер, открыв в нём карту местности. - Мои следопыты сейчас разбросаны по всей Аригийской равнине и несколько смогло пройти даже до Высоких холмов незамеченными. Они уже давненько не появлялись, за исключением Анкарнака, который вас привёл. Пора бы всех созвать в Убежище, узнать подробно, что происходит вокруг, из первых рук, так как средства связи около месяца назад перестали работать, кроме элементарных сигналов, хотя все исправны, словно нам их глушат.

- Это бы значительно облегчило наше задание, Арниэл, спасибо. - поблагодарил его Торвальд, чего от него дождаться можно было редко.

- Иначе и быть не могло. - слегка улыбнулся он нам. - Мы тем и занимаемся, что помогаем себе подобным. - затем он указал нам рукой в другой конец смотровой площадки. - Вдоль коридора, куда ушёл Грид, есть свободные комнаты. Вы можете переждать в них, пока в Убежище не вернутся все мои разведчики, но это не раньше, чем завтра. Пока устраивайтесь и чувствуйте себя, как дома, а мне нужно завершить работу с перчатками Грида. - сказал он и, развернувшись, ушёл по своим делам.

Мы тоже не стали задерживаться и пошли к комнатам. Увидев над одной из дверей зелёный огонёк, указывающий на то, что комната свободна, мы открыли дверь и зашли в неё. Здесь интерьер был уже куда лучше, чем у нас, в техническом блоке: пружинная кровать с мягким матрасом и перьевой подушкой только и ждала, когда на неё прилягут отдохнуть, у противоположной стены стояли пара регулирующихся кресел, деревянный стол с резной ножкой между ними, а завершал эту картину, поигрывающий своими огоньками проектор, закреплённый на потолке. Я сразу же улёгся на кровать, пока Торвальд не завалился на неё первый. А тот, в свою очередь, сел на кресло и откинул спинку.

- Как думаешь, что нас ждёт на этот раз? - спросил меня Тор, выдохнув.

- Если на чистоту, то я понятия не имею. - признался я. - Во всяком случае, чтобы хоть какой-то план составить, нужно дождаться разведчиков Арниэла, а они только завтра явятся сюда.

- Надеюсь, хоть они прольют свет на эти события.

- А может и о Ранлоге чего узнаем... - с надеждой в голосе произнёс я.

- Да, я тоже мечтаю об этом. Только не для того, чтобы понять и простить, а вырвать его ядро к чертям. Сволочь! Это же надо было так с нами поступить! - разозлился вдруг он, вспомнив свой вчерашний "нокаут".

- Ещё целых пол дня свободного времени. Даже не могу придумать, чем себя занять.

Торвальд заулыбался и достал из внутреннего кармана своего плаща колоду самодельных игральных карт, сделанных из ламинированного плотного картона.

- Сыграем? - спросил он, взяв колоду в руку и выставив передо мной.

- Ты же подростком попал сюда? Ты что, ещё ребёнком был, а уже в карты играл? - засмеялся я.

- Просто детство было "интересное". Когда отец с пьющей матерью развёлся, мне ещё и пяти лет не было, а сам он потом в горах своих пропадал сутками. Вот картами и жил во дворах, играя да зарабатывая. - признался он, вспомнив своё далёкое трудное детство. После его признания, мне даже стало немного стыдно за то, что я посмеялся над ним от своего неведения. Он тут же заметил это, буквально прочитав мои мысли. - Не бери в голову. - сразу же успокоил он меня и взглянул, слегка прищурившись. - Ну так что, сыграем в дурака? Если проиграешь, за ужином мне пойдёшь, так как обед мы уже пропустили. А если проиграю я - вычищу всю твою одежду и неделю всё тяжёлое буду на себе нести. - предложил он и хитро заулыбался.

- Больно ты уверен в себе, я смотрю. Как бы моим ишаком на неделю не заделался.

- Вот и проверим.

- Давай раздавай быстрее, а не языком чеши. - в шутку поторопил я его, оживлённо поднявшись с кровати, после чего Тор раздал карты, и мы с головой ушли в игру, забыв уже о своих ставках. Играли, в сущности, для того, чтобы убить время до завтрашнего дня, так как завтра нас, возможно, ждала очень важная информация, которая сможет пролить свет на нашу непростую ситуацию...

 

 

 

Глава 6:

Нежданная помощь

 

 

Агентов Арниэла пришлось ждать несколько дольше, чем один день - каждый возвращался по мере завершения своего персонального задания. Да и без радиосвязи приказ о возвращении ему пришлось послать каким-то иным, более долгим способом, о котором он умолчал. За это время мы с Тором успели сыграть достаточное количество раз в карты, чтобы я ему успел проиграться на четыре завтрака, четыре обеда и пять ужинов. Я был более, чем уверен, что виной моему тотальному проигрышу являлось его жульничество, но поймать его никак на этом не сумел. Во время ожидания, чтобы занять себя в промежутках между едой и сном, мы с ним выходили на арену, потренироваться во владении оружием. Как Арниэл и обещал, он дал распоряжение своим "подопечным" подобрать нам необходимую экипировку и позволил нам самим выбрать любое понравившееся оружие из их арсенала для тренировок. Так как я всё детство любил метать ножи, я взял себе пару кинжалов, короткий клинок, шесть метательных ножей и пистолет, а Торвальду по душе пришёлся выдвижной небольшой клинок, длиной в треть метра, который крепился на руке и был незаметен в свёрнутом состоянии, и зазубренный с одной стороны длинный полуторный меч, с которым он легко управлялся одной рукой, учитывая его изменённую мускулатуру.

Сегодня отрабатывали действия в паре, при обороне. В зал испытаний тут же со всех сторон начали выезжать на едва заметных низких платформах различные препятствия в виде стен, насыпей, камней и маленьких строений, а в виде целей нам выбрали человекоподобных ботов с винтовками, стреляющими парализующими зарядами. Мы с ним укрылись за соседними стальными стенами, в четырёх метрах друг от друга, в самом центре зала. Подробные данные о противнике нам говорить не стали, тем самым усложнив задачу, целью которой было отражение готовящейся атаки. Глядя на Торвальда, я понял, что он уловил своим обострённым слухом - наши цели вышли на охоту. Прислушиваясь к тишине, я лишь спустя несколько секунд смог различить едва слышимые приближающиеся шаги. Они становились всё отчётливее, а я меж тем вытащил кинжал из ножен, готовясь нейтрализовать противника...

Один...

Я прижался к стене, чтобы он меня не успел заметить первым...

Два...

Стоя в ожидании, занёс руку над собой, чтобы мгновенно поразить свою цель...

Три...

Лишь стоило первому боту показаться из-за стены рядом со мной, как я мгновенно обрушил ему на голову своё оружие, вонзив его по самую рукоять, и живо оттащил в тень обездвиженную машину. Окинув беглым взглядом Тора, я понял, что он за такой короткий срок уже успел повалить троих, и, вытирая руки от вытекшего машинного масла, написал на наручном компьютере мне "3:1 - отстаёшь)". "Он ещё и соревнуется!" - удивлённо подумал я, но тут же вновь сосредоточился на текущей обстановке. Четверо ботов вне игры и нас до сих пор не обнаружили - это неплохой показатель. Но пока этот хвастун демонстративно вытирал лезвие, стоя перед своими трофеями, сзади ему успел зайти очередной бот и выстрелил в спину Торвальду. Он едва успел увернуться, но заряд попал в руку с выдвижным клинком и в миг парализовал её, от чего она стала висеть плетью. Я резким движением выхватил левой рукой пистолет и всадил три пули в бота навскидку, от чего он замертво завалился на землю, разбрызгав масло. В этот же миг по нашим позициям ударил шквал выстрелов, и мы были вынуждены, пригнувшись, быстро ретироваться за песчаную насыпь, но Тор, напротив, схватив ещё чувствующей рукой полуторный меч, подобно берсерку, помчался между укрытиями в сторону условного врага. Послышалась беспорядочная пальба и лязг металла, а затем неожиданно прогремела очередь из автомата, и спустя несколько секунд он уже с двумя парализованными руками, словно с плетьми, сломя голову бежал ко мне за насыпь.

- Охренеть! - выпалил он, упав рядом со мной, как тут же парализующие заряды пролетели буквально над нашими головами. - У одного из них настоящий автомат! Он меня едва не застрелил! Я просил серьёзнее тренировку, но не настолько же!

- Заткнись и лежи! Из-за тебя нас раскрыли! – криком сорвался я на него в ответ сквозь звуки выстрелов, периодически высовываясь и отстреливаясь от выходящих и стреляющих по нам из укрытий ботов одиночными зарядами. - Довыпендривался! Тебе бы в реальной схватке сейчас руки отстрелили к чертям!

- Каюсь, грешен. Всё ещё не могу толком привыкнуть, что дух мне сил больше не придаёт. - признался он, усевшись и аккуратно выглядывая из-за насыпи. Через пару минут волна наступления прекратилась и воцарилась гробовая тишина.

- Ты уверен, что там был бот с автоматом?

- Более, чем, братишка. - ответил он, показав знатную борозду на нагрудной пластине своей лёгкой брони от пули, пролетевшей по касательной. Практически в тот же момент весь песок на насыпи вздыбился от выстрелов, длинной очередью прошедших по нам, что я едва успел пригнуться. - Я же сказал, был! Судя по нашему равному счёту - этот последний.

- Да, действительно неожиданный подарок они нам сделали. - с досадой согласился я со своим товарищем. Едва я пытался высунуться, чтобы ответить нашему противнику, как он тут же открывал огонь, не давая толком мне даже поднять головы. - Он мне даже выглянуть не даёт! Тор, ты хоть разглядел со стороны, где он стоит?

- Он между деревянной стеной и большим валуном стоит и оттуда стреляет. Эх, гранату бы сюда... - сказал он и меня буквально осенило.

- Ты хорошо представляешь в голове, где находится бот?

- Конечно. А что? - спросил он непонимающе.

- Если я подброшу нож, ты сможешь его силой мысли направить в сторону бота и ускорить?

- Ты гений, Алекс! - тут же ожил он. - Дай пару секунд. - он закрыл глаза, полностью сосредоточившись на мысли о положении стрелка в помещении. - Давай! - по команде я подкинул метательный нож над нашим укрытием, и он буквально замер на мгновение, а затем с сумасшедшей скоростью ринулся на противника, но пролетел мимо, лишь оцарапав голову бота и пробив толстую доску деревянной стены навылет. - Ну как, попал? - спросил Торвальд, но лишь я выглянул посмотреть, как очередь вновь прошлась прямо над моей головой.

- Да какой там! промазал! - с досадой констатировал факт я. - Соберись, он немного правее. Три... два... один... Давай! - я подкинул очередной нож в воздух, и в этот раз он также на мгновение застыл и в безумном полёте помчался на автоматчика. С дикой силой он врезался в голову бота, от чего механический стрелок буквально оторвался от земли и пролетел добрых три метра назад, небрежно упав наземь. После этого всё стихло окончательно, а Тор снова смог двигать своими руками.

- Алекс, смотри. - он указал мне на экран своего наручного компьютера. - При пятнадцати целях наш результат 8:8. Наверное, ошибка какая-то.

- Никакой ошибки здесь нет, парни. - отозвался спокойным голосом Арниэл, войдя на арену. Все укрытия стали разъезжаться в открывшиеся помещения в стенах, и следом вышла группа обслуживания убирать поверженных в тренировке роботов. - Вы уничтожили по семь целей каждый, а восьмую цель, самую сложную, вы убрали вместе. Этим я хотел вам на деле показать, как важно и эффективно можно работать в команде, так как вы, наоборот - привыкли сражаться поодиночке. Благодаря командной работе у вас гораздо больше шансов остаться в живых.

- Есть новости, касаемо нашего задания? - спросил я его, укладывая свой пистолет в кобуру, пристёгнутую к бедру.

- Если их можно назвать таковыми.

- Что ты имеешь в виду?

- Переоденьтесь и приходите в центр планирования - там уже собрались все, кто вернулся. Маршрут я вам уже скинул. - сказал он и, развернувшись, спокойно направился к выходу.

- Что значит, "все, кто пришёл"? А есть те, кто и не пришёл? - спросил Тор, опередив меня, но Арниэл проигнорировал вопрос, либо попросту не услышал его, и скрылся в проёме выхода из Зала.

Как он и сказал, мы с Торвальдом двинули к кладовщику, которому и отдали лёгкую броню для учений, а взамен он выдал нам повседневную "форму" одежды, которую здесь носили все, кто отдыхал от дел: берцы, камуфлированные штаны такого же окраса, китель, белую майку и кожаный ремень с позолоченной бляшкой, на которой были выгравированы две руки - человеческая и схожая с ней, но с когтями, скрепившиеся братским рукопожатием - символом этого Убежища. Когда мы переоделись, то при всей своей хорошо сложенной фигуре, рядом с высоким и до жути крепким телом зверолюда, я выглядел немощным ребёнком. Следуя маршруту, мы зашли в просторное помещение с множеством компьютеров и экранов, размещённых повсюду, за которыми работал персонал, отвечающий за слежение и за обработку данных, полученных от разведчиков. Посреди этого помещения стоял большой круглый стол, за которым все, о ком говорил Арниэл, и собрались.

- А вот, наконец, и наши гости. - произнёс он и махнул нам рукой, приглашая нас к себе. Подойдя к столу, я смог детально рассмотреть всех собравшихся: большинство из них были одеты в камуфляж или гражданские одежды, по всей видимости, совсем недавно вернувшись со своих заданий. Один из них был в сильно изношенной с виду одежде, а рядом стоявший с главой убежища человек был одет в знакомые до боли доспехи, но только без накидки...

- Я знаю тебя. - сказал я, заметив, что тот тоже узнал меня и улыбнулся мне в ответ. - Ты Хакер Врат.

- Меня Сергеем зовут. - представился он. - Меня четыре года назад самого с Земли вытащили.

- Вы знакомы? - спросил Арниэл, приподняв бровь от удивления.

- Да, было дело. - ответил Сергей, улыбнувшись на его реакцию. - Можно сказать, это я его с Земли и переправил сюда.

- Так вот где вы находитесь. И обратно можно вернуться в мой мир на Землю через эти Врата? - спросил я оживлённо.

- А ты не думал, почему с той стороны такое огромное количество трупов, а здесь, на Холме Путей, ни одного? - спросил он, но вопрос был риторическим, и затем он продолжил. - По легендам и всевозможным догадкам, Врата Путешествий, равно как и сам их Страж, или Жнец, были созданы здесь, в мире Лостгарда, некими высшими существами, которые жили гораздо раньше всех присутствующих ныне. Даже звериные духи и эльфы не помнят их. Вымерли они, или исчезли - мы не знаем. Ни одного следа, или напоминания о них мы найти не можем, но эта технология построена на неизвестном нам принципе поглощения и хранения душ, и здесь Страж Врат обретает самое могущественное обличье, что даже самые изощрённые и безумные существа в Лостгарде его не тревожат, ибо все знают, чем окончится их встреча с ним.

- А как же вы тогда пользуетесь Вратами? - спросил я, решив, что Сергей попросту что-то мне недоговаривает.

- Мы получаем сигнал активности от Врат через датчики, спрятанные неподалёку от них. Когда Врата активируются, Страж переносится в тот мир, где их пробудили, оставив тем самым их без надзора в Лостгарде, и мы при помощи наших технологий, воспользовавшись запасами душ у Врат, перемещаемся. Поэтому мы в буквальном смысле не можем идти следом за ним, и зачастую не успеваем спасти бедняг, которые случайно наткнулись на Врата, к примеру, как случилось с твоим спутником... - пояснил он, от чего у меня перед глазами сразу всплыла картина со Жнецом, когда он хладнокровно, за одно мгновение, убил Антона. В этот же момент мне стало чрезвычайно тяжело и тошно на душе, и Торвальд, увидев это, сразу решил сменить тему на более насущную.

- Ну так чего мы не начинаем? Ещё не все пришли? - нарушил он воцарившуюся гнетущую тишину.

- Двоих ждём: одного из той, вашей, отличившейся деревни, и второго - из лесов на высоких холмах. Им возвращаться по пути. - едва обеспокоенно ответил Арниэл. - Хотя они должны были прибыть одними из первых...

Пока мы разговаривали, в дверной проём, едва дыша, вошёл сильно потрёпанный, с множественными кровоподтёками человек в окровавленном рваном прорезиненном балахоне. Он сделал ещё пару шагов и его ноги внезапно подкосились, но рядом стоявшие братья по оружию его быстро подхватили и усадили на стул. Тут же прибежала пара медиков и стала аккуратно снимать с него верхнюю одежду, оказывая первую помощь в виде скорой обработки его ран, ссадин и сильных гематом. Все присутствующие тут же столпились вокруг него, но медгруппа никого не подпускала близко. Спустя минут десять, когда они закончили, один из медиков повернулся к нам.

- Можете с ним поговорить, но долго не расспрашивайте - нам необходимо забрать его в лазарет для дальнейшего восстановления. - сказал он, подведя итоги своей работы. Слово тут же взял Арниэл.

- Залех, что произошло с тобой? - обеспокоенно спросил он. - И где Ларан? Разве вы не должны были прийти вместе? Или...

- Ларан погиб, Арниэл. - понемногу восстанавливая дыхание, с трудом отвечал бедняга.

- Как это произошло? - вмешался в разговор Сергей.

- Мы встретились на опушке Аригийского леса и нам до точки перемещения оставалось минут 15 ходьбы... - проговорил он, ненадолго потом замолчав, опустив голову и зажмурившись, словно вспоминал нечто жуткое. - Я даже не понял, кто на нас напал... Это существо было совершенно невидимо... Оно... Оно схватило Ларана и... разорвало пополам... - он снова закрыл глаза, а затем, сглотнув, продолжил. - А потом это Нечто ударило меня с такой силой, что я едва лишь отделался сравнительно небольшими повреждениями, когда от этого удара меня отбросило в лес в ближайшие кусты... Оно даже не издавало совершенно никакого шума... Лёжа в кустах, я был на грани сознания, и уже морально приготовился к той же участи, но больше ничего не происходило... Если это и было что-то, то оно просто ушло... - закончил Залех и едва не свалился со стула, но его тут же подхватили медики.

Мы с Торвальдом переглянулись между собой - виновник сего злодеяния был нам очевиден. По его лицу пробежала дикая злость и ярость, которую он едва удержал в себе. Медгруппа положила пострадавшего в носилки, принесённые с собой, и без слов и пояснений унесла его в лазарет. Все стояли, обескураженные таким поворотом событий.

- Арниэл, нам нужно уходить, сейчас. - подвёл итог в нашем собрании я.

- Подождите. Нам необходимо разобраться в этом...

- Никаких разбирательств, Арниэл! - вклинился и перебил его Тор. Злость буквально переполняла его. - Мы уходим сейчас, и точка.

- Тор, остынь. - постарался успокоить я его.

- Вы что-то об этом знаете? - непонимающе спросил Арниэл.

- Ничего особенного, но нам действительно нужно торопиться. Мы и так у тебя уже задержались.

- Хорошо, тогда так и поступим. В вашей комнате лежит вся ваша экипировка, плюс то, что вы выбрали у нас в арсенале. Сергей, проводи наших гостей.

- Не стоит. - сказал Торвальд, взяв себя в руки. - спасибо, но мы сами справимся.

- Благодарю тебя за гостеприимство, Арниэл. - попрощался я с ним. - Надеюсь, мы ещё свидимся.

- Не сомневаюсь. - слегка улыбнувшись, ответил он. - Захотите посетить нас снова - мои агенты сами вас найдут и переправят в Убежище.

- До встречи, друг. - мы с Тором пожали ему руку и, попрощавшись с остальными, направились в нашу комнату. Когда мы зашли внутрь и дверь за нами закрылась, моего друга буквально прорвало.

- Вот урод! Железка чёртова! Да что он вытворяет?! - прорычал он, со всей силы ударив рукой по железному столику, сильно погнув его.

- Зачем он это делает? - проговаривал я свои мысли вслух, усевшись на кровать, находясь при этом в полном замешательстве, и смотря вникуда. - Зачем он начал убивать людей? После всего, через что он прошёл со мной и с Доргреем...

- Да крышу ему снесло, когда ты дал ему возможность превращения. - Торвальд крепко схватил меня за плечи и заглянул мне прямо в глаза, пытаясь найти в них хоть каплю хладного рассудка, когда я чувствовал лишь растерянность и полное непонимание происходящего. - Он же Демон! Да пойми ты - он создан для убийств. Его надо завалить при первой же возможности!

- Да... Возможно он перестал быть тем Ранлогом, который был тогда, с нами... - осознание реальности постепенно приходило в мой разум. - Наверное, ты прав, дружище. Просто тяжело в это поверить - я к нему так успел привыкнуть...

- То-то же. - он отпустил мои плечи и, немного отойдя, повернулся ко мне спиной. - Да он просто дурил вам головы и втирался в доверие. Чего ему демонов крошить - у них этих бесов стаями бегают. Скорее всего, ему просто нужно было завладеть Охотником. А без помощи извне, это было невозможно.

- Ладно. С ним ещё успеем разобраться. Нам нужно продолжить задание, на которое нас послал Родерик с Уриэлем. Нам необходимо попасть в деревню к этим фермерам.

- Да, но как? - спросил он, повернувшись ко мне. В этот момент в дверь постучались. - Да, войдите. - дверь открылась и в проёме появился Арниэл.

- Куда вас доставить, парни?

- Сможешь нас переместить в ту деревню, откуда Ларан возвращался?

Он уставился на карту, которая высветилась на его наручном компьютере, затем, недолго думая, открыл в нём командную консоль и начал вводить различные координаты.

- Навряд ли. Помехи из пока неизвестного нам источника сильно ограничивают работу нашего телепорта, оставляя нам лишь небольшие окна для перемещения. – пока он говорил, мы с моим другом переодевались в свою форму, закрепляя на себе оружие. – Мы вас закинем на наш старый перевалочный пункт. Он заброшен и находится в десяти километрах от вашего места назначения. Всё, что там найдёте – ваше.

- Замечательно. – сказал я, надевая на себя свою накидку и поверх неё собранный рюкзак. – Тогда выходим.

- Я провожу вас, парни. – сказал Арниэл, и мы втроём пошли из Убежища в комнату со сферическими стенами, в которую мы попали, когда перемещались сюда. Мы с Тором зашли внутрь, а он лишь кинул нам через проём пару раций, которые мы тут же подхватили. – Сохраните свои маяки при себе. И ещё, раз уж мы вам помогли, окажите и нам услугу: если наткнётесь на объект, создающий нам такие обширные помехи – устраните его. Если справитесь, сразу свяжитесь с нами. Удачи, парни.

- К чёрту. – сказали мы с Торвальдом, накинув в этот момент капюшоны на головы. – Поехали. – в следующий же момент стены начали, ускоряясь, вращаться, и мы исчезли в ослепительной вспышке молнии.

Спустя мгновение, мы очутились около деревянного дома с небольшой пристройкой в виде сарая или гаража. Они одиноко стояли посреди обширного поля, густо поросшего зелёной травой, а на горизонте с севера и юга виднелся рваными островами гигантский Аригийский лес.

- Нам туда. – сказал я своему компаньону, уставившись в свою карту и указав в сторону от этого леса. Под густой травой едва виднелась когда-то часто используемая дорога, ведущая прямиком в деревню.

Да-а. – протянул Тор, оглядываясь. – Похоже, здесь давно уже никто не появлялся.

- Пойдём внутрь. Посмотрим, что там осталось. Может, что и пригодится в дорогу.

Подойдя к с виду ветхой двери, мы увидели на ней навесной замок. Я достал пистолет и выстрелил в него, но пуля со звоном отскочила и вгрызлась в землю.

- А он крепче, чем кажется на первый взгляд. – с досадой подметил я. Торвальд улыбнулся, слегка обнажив свои клыки, и сделав пару шагов назад, мощным рывком вперёд и ударом ноги с грохотом снёс дверь с петель. – Так бы и я смог, будь превращённым.

- Завидуй молча. – тут же подколол он меня.

Мы вошли внутрь дома, но ничего стоящего найти так и не смогли. Всё, что могло хоть в чём-то пригодиться, унесли давным-давно, за собой оставив лишь повсюду разбросанную деревянную мебель, металлические кастрюли да тарелки.

- Тут, вроде и ловить нечего. Я пойду в сарай, осмотрю его, а ты пока здесь ещё погляди – может, да найдёшь чего полезного.

- Не вопрос, дружище. – бросил он мне через плечо ушёл вглубь комнат.

Я вышел на улицу и направился к воротам пристройки. Они были, на удивление, не заперты, но закрыты. Лишь слегка приоткрыв их, я в то же мгновение замер на месте, в последний момент заметив тонкую едва видимую леску, протянутую между створками. Я аккуратно достал, как бритва, заточенный метательный нож, и перерезал её. Выдохнув от облегчения, я распахнул ворота, и увиденное меня поразило.

- Тор!

- Алекс! – одновременно крикнули мы с ним во весь голос. Я тут же прибежал к нему первым.

- Говори, что нашёл, а потом я тебе покажу свою находку.

- Смотри. – он вдавил вырезанный в деревянной стене квадрат, и под ногами что-то сильно загудело, словно запустился какой-то старый генератор. Лампы накаливания, висевшие под самым потолком, все разом засветились, а стена около замаскированной клавиши запуска разъехалась на две части, открыв перед нами потайную комнату.

- Неожиданно. – произнёс я, зайдя в неё. Тор с любопытством зашёл следом, осматриваясь. Пол в этой комнате больше походил на подъёмную платформу. Мы подошли к терминалу, стоящему в углу и стали изучать его научным методом тыка. Спустя минуту нашего поочерёдного «кнопкотычества», Тор ввёл какую-то функцию, от которой крыша стала разъезжаться, а наш пол-платформа начал поднимать нас наверх, остановившись в тридцати метрах над землёй.

- Здорово! Смотровая вышка. – довольно улыбнулся он своей находке. На эмоции яркой радости и веселья он был скуп, и такая реакция уже означала, что он был очень рад этому. – О, гляди-ка – бинокль висит. – он снял его с крючка под терминалом и стал всматриваться вдаль, куда указал ему я. Спустя несколько секунд Тор оторвался от осмотра пейзажей. – Возьми и взгляни чуть левее того горного хребта.

Он передал мне бинокль, и я так же всмотрелся в даль. Он оказался с очень большим увеличением, и, благодаря ему, я, наконец, смог разглядеть цель нашего путешествия.

- Скоро мы всё узнаем. – проговорил я себе под нос, а затем, хитро улыбнувшись, повернулся к Тору. – Ты нашёл, куда нам добраться, а я – на чём. Пойдём – покажу.

Мы спустились на этой платформе и двинулись в сарай. Когда он зашёл следом за мной, на обратной стороне левой створки ворот заметил закреплённую гранату со свисающей тонкой леской, привязанной к её чеке.

- Смотрю, тебе тут весело было. Хорошо, что заметил, а то по кускам я бы точно тебя собрать не смог. – он перевёл взгляд на содержимое сарая и был удивлён, не меньше моего. – Да ну! Мотоциклы?

- Я сам был в шоке. На похожем Грей гонял, до нападения на нашу крепость. – пояснил я ему, осматривая их. – Они очень схожи с нашими кроссовыми на Земле. Кстати, они неплохо гоняют по пересечённой местности.

- То, что надо! Вот это хороший подгон!

- Согласен. Тут на них по бокам и крепёжные ремни есть.

Торвальд тут же снял со спины полуторный меч и закрепил его ремнями на мотоцикле, что тот стал выпирать лезвием, подобно рогу единорога. Я снял винтовку и поступил так же. Взглянув на приборную панель, я понял, что энергоблок давно не видел электрика в себе, и так мы никуда не уедем. Я хотел об этом сказать Тору, но он молча стоял с засунутой рукой в энергоблок, и на панели, расположенной на руле мотоцикла, шкала заряда заполнялась на глазах.

- И меня заправь тогда, умник! – хохотнул я, в очередной раз удивившись его находчивости по применению своего дара. Он без эмоций сделал то же самое и с моим мотоциклом, так как полная зарядка двух энергоблоков немного измотала его. Внезапно моя улыбка сошла с лица, как вдруг я почувствовал, что кто-то за нами наблюдает.

- Тор, ты ничего не чувствуешь? – осторожно спросил я его.

- Чувствую, что ещё пара энергоблоков, и ты меня на себе потащишь. – устав, ответил он, отмахнувшись.

- Да нет. Ты не чувствуешь, что за нами кто-то наблюдает?

- Пока не сказал, не замечал. От усталости, видимо. – сказал он вполголоса. – Чувствуешь?

- Серой пахнет.

- Демон. – Тор незаметно попытался силой мысли воздействовать на него, но все его попытки оказались тщетны. – Я не могу на него повлиять. Что-то блокирует меня. Давай ты. – он аккуратно указал мне на выход, у которого укрылся незваный гость, и я, незаметно достав пистолет, резко развернувшись, выстрелил навскидку. Пуля со свистом пролетела над его головой, и он тут же рванул прочь от нас по полю.

- Его надо догнать, пока он не привёл кого пострашнее! – крикнул я, и мы с Торвальдом, запрыгнув на мотоциклы, завели их и как можно быстрее помчались за ним.

- Быстро же, гад, бежит! – прорычал он мне в разгаре погони. – Не догоним!

- Сейчас исправим. – сказал я себе вслух, и одной рукой пытаясь на скорости удержать руль, другой потянулся к винтовке, закреплённой сбоку, для выстрела. Едва дотянувшись до курка, прогремел выстрел, но пуля лишь взрыла землю рядом с демоном.

- Точнее стреляй!

Гоняя по полю, было крайне трудно удерживать мотоцикл ровно, тем более одной рукой, и выстрелы были соответствующие. Второй выстрел оказался немного лучше – пуля прошила бесу плечо навылет и сбила его с ног, от чего он кубарем покатился по траве.

- Есть!

Мы остановились в пяти метрах от него, и, в спешке побросав свои мотоциклы, рванули к демону. Он вскочил на ноги, стараясь не замечать своей зияющей раны, из которой сочилась кровь и набросился на меня. Я успел лишь вытащить пистолет из кобуры, как бес тут же выбил у меня его из рук, сильным толчком повалив меня на землю. При своём полутораметровом росте и худощавом уродливом телосложении, он имел немалую физическую силу, которой он мог бы потягаться и с Торвальдом, чем он, собственно, и занялся. Бес разбежался и прыгнул на него, но Тор сделал резкий рывок вперёд, врезав с кулака ему по отвратительной морде, и схватив беса, кинул обратно на меня, а я, вытащив короткий клинок, наотмашь рубанул по летящему на меня демону, глубоко распоров ему живот. Он упал рядом со мной, расплёскивая свою чёрную кровь и внутренности по земле. Ещё несколько секунд бес пытался подняться, но от обильной потери крови быстро скончался.

- Вот это я понимаю – командная работа. – приободрённый этой короткой схваткой, сказал мне Тор.

- Поддерживаю. – ответил я, достав тряпку и протирая свой клинок.

- Алекс, я кого-то чувствую неподалёку.

- Ещё демон? Или кто похуже?

- Понятия не имею. Я такого ещё не ощущал – не на физическом уровне, а словно кто-то зовёт остатки сил духа во мне. Совсем недалеко. Езжай за мной. – сказал он мне, и, сев на мотоцикл, погнал по полю, а я скорее помчался следом за ним, опасаясь худшего. Ехали мы около трёх минут, как вдруг заметили едва отличимый небольшой участок земли. Он выделялся небольшим квадратом метр-на-метр, словно его кто-то вырезал, а потом аккуратно положил обратно на место. Я тут же остановился перед ним, заглушив двигатель, а Тор оставил мотоцикл чуть дальше.

- Зов идёт оттуда. – сказал он мне, указав на этот участок земли.

- Ты уверен?

- Абсолютно. Сейчас посмотрим, что тут. – заинтересованно проговорил зверолюд, и, взявшись за свежеположенный слой дёрна, аккуратно снял его. Под ним мы обнаружили деревянную дверь с металлическим кольцом вместо ручки. Я спешно открыл её, и перед нами предстала яма и наспех сколоченная лестница, уходящая метров на пять вниз.

- Любопытно. – я снял рюкзак и, достав из него фонарик, посветил внутрь, прогнав тьму прочь. – Смотри, Тор – там, на дне ямы, есть дальше проход.

- Ясно. Отойди-ка, Алекс – сейчас слезем, да посмотрим, куда он ведёт. – я не стал медлить и отошёл в сторону, а он полез в яму, но как не старался, так и не смог протиснуться в проём своими широкими плечами. – Проклятье! – выругался он и вылез, злобно смотря вниз.

- Гора мышц не всегда является преимуществом. – тут же подстегнул я его.

- И не говори. Уже не первый раз задумывался об этом. – с досадой согласился он. – ну тогда лезь туда ты, а я здесь покараулю.

- А куда деваться-то с тобой, дылдой такой?

Я быстро спустился вниз, чтобы не получить от Тора увесистого пинка в ответ на мои шутки, и стал светить фонариком вглубь прохода. Среди рассеявшегося мрака, вдали я увидел какое-то препятствие, преграждающее путь дальше по подземному проходу, который был высотой в два метра, и шириной в три.

- Тут, по всей видимости, чьё-то укрытие. – крикнул я другу на поверхность.

- Далеко этот тоннель уходит-то?

- Понятия не имею. Здесь, метрах в двадцати от меня, стена стоит. Ты уверен, что зов отсюда?

- Да. И он усиливается.

- Я попробую пробраться за неё и отыщу источник твоего Зова.

- Если будет слишком глубоко – один туда не суйся. Что-нибудь сообразим тогда – это может быть ловушка.

- Хорошо, не буду.

- И давай поскорее, а то он уже действует мне на нервы.

Дойдя до преграды и осмотрев её, я заметил на одной её стороне три дверных петли. Достав пистолет, я высадил по ним всю обойму, а затем, перезарядив его, выпустил три раза по три пули сверху вниз по другой стороне в попытке раздробить или вырвать предполагаемый запирающий механизм. Сделав рывок вперёд, я всей своей массой тела врезался плечом в преграду, и она, медленно, с грохотом завалилась на пол.

- Кто стрелял?! – донёсся за моей спиной обеспокоенный крик Торвальда. – Алекс, с тобой всё в порядке?!

- Да это я стрелял! Всё нормально!

Я посмотрел на обойму – осталось три патрона. Быстро перезарядив пистолет, я пошёл дальше, держа его наготове в правой руке, и вместе с тем продолжая светить фонариком вдаль. Через ещё пару минут пути предо мной предстала комната, как в простом, без излишеств, доме, только без электричества. На столе, расположенном посреди комнаты, стояла пара подсвечников с прогоревшими свечами, у левой стены стоял допотопный диван, а у правой, возле двери, одиноко стояли парой топорной работы деревянные кресла. Пока я осматривал комнату, справа, за дверью, раздался едва уловимый тихий стон. Я тут же рванул к ней, но она оказалась закрыта. К счастью, замок там держался на честном слове, и мне с лёгкостью удалось выломать его. Спешно целясь из фонарика и пистолета, я светил во все стороны, стараясь ничего не упустить из виду, но в совершенно пустой комнате не обнаружил ничего и никого, кроме лежанки, стоящей в углу комнаты, и лежащей на ней спиной ко мне девушки, связанной по рукам и ногам. Я осторожно подошёл к ней, проверить пульс – живая. Во рту у неё был кляп. Она издала тихий стон и, повернувшись в мою сторону, приоткрыла свои голубые, словно морская волна, глаза. Я сразу же вытащил кляп и сел рядом с ней на корточки.

- Вы кто? – тихо и испуганно спросила она. – Прошу, не мучайте меня больше.

- Успокойся. Я не собираюсь тебя мучать. Это ты призываешь зверолюдов к себе?

- Что? Прошу, развяжите меня, у меня руки и ноги уже затекли все. – я начал её развязывать, но не унимался в расспросах.

- Ответь мне для начала, это ты призываешь духов к себе?

- Да. Я имею небольшой опыт в призыве духов, как демонических, так и звериных. – поясняла девушка, садясь на лежанку, потирая красные следы на запястьях от верёвок. Когда она поправляла свои белоснежные волосы, я заметил, что у неё аккуратные острые ушки. – Но в вас нет никакого духа. Кто вы?

- Меня зовут Алексей, или просто Алекс – так все меня зовут. – представился я незнакомке. – А тебя как зовут?

- На вашем языке – Иллиана. Но можно проще – Лия.

- Приятно познакомиться. Ты эльфийка?

- А что, незаметно? – демонстративно поправив вновь свои волосы, она показала свои красивые острые ушки. Когда она встала в свете фонарика, я едва ли не влюбился с первого взгляда в неё: очень стройная, даже немножко худая, но при этом каждый изгиб на теле этого прекрасного создания был плавным, радующим глаз. Личико её светилось красотой: маленький курносый носик, небольшой ротик с тонкими губами, слегка впалые розовые щёчки, скорее от голода, и цвета морской волны глазки со слегка восточным разрезом. С первого взгляда она казалась очень хрупким и нежным созданием. ''И как вообще кто-то посмел её связывать так!?'' Эту прекрасную картину портили лишь следы от верёвок. Она тут же заметила, как я буквально впал в ступор, когда разглядывал её, и улыбнулась. – Отомри. – сказала она и едва заметно хихикнула. Ко мне сразу вернулась речь и я, смутившись и пытаясь отвлечься, стал её дальше расспрашивать.

- Что здесь произошло и почему ты была связана?

- За всю жизнь я впервые оказалась за территорией наших лесов в Высоких холмах.

- Как же ты одна оказалась в таком опасном мире? – спросил я удивлённо, но увидев, как она вмиг погрустнела, пожалел об этом вопросе. – прости меня, продолжай.

- Так вот. Я около трёх дней шла с Высоких холмов в Аригийскую равнину и попала в засаду к такому страшному зверолюду, что ужас. Я про них много читала, но ни разу не видела их в живую. По счастью, когда он показал себя, на него напал демон и я успела убежать от них. Поняв, что я не протяну долго в одиночестве, то приняла решение прочитать заклинание на привлечение благородных звериных душ в надежде найти помощь. Ну, это звериные души, которые заключают сделки с существами, не превращая их в таких жутких чудовищ.

- Уверен, это была плохая идея.

- Так и вышло. Спустя час, меня нашли трое зверолюдов, но выглядели они жутко. Я читала о таких: есть определённый ряд звериных духов, которые сами никак не изменяют внешность своей жертвы, но дают ей склонность к каннибализму и способность мутировать, улучшать свой организм за счёт поедания им подобных, то есть других зверолюдов. Их называют зверолюдами-мародёрами.Они меня схватили и ударили так сильно, что я потеряла сознание. А потом я очутилась здесь, связанная по рукам и ногам. Они заставляли меня снова и снова пользоваться призывом звериных душ, чтобы все, кто его слышат, шли прямиком к ним в лапы. Я боялась, что ты был одним из них, когда только вошёл сюда. Но ты мне не ответил – как ты нашёл меня? В тебе же нет никакого постороннего духа. – переспросила она удивлённо.

- Тебя почувствовал мой друг. Он зверолюд. Так как он спуститься сюда не смог, то остался на поверхности караулить, а я полез искать источник этого зова.

- О, Создатель! Нам нужно срочно на поверхность! Они могли его забрать! – всполошилась она и уже было сорвалась к выходу, как я её попытался остановить, схватив за руку, но она легко выскользнула.

- Да постой ты! Он настоящая машина, и к тому же неплохой маг. – попытался я успокоить её.

- Ты их не знаешь! - всё не унималась она. – они уже не один десяток зверолюдов схватили и съели. У них способностей столько, что твоему другу и не снились! – после этих слов я тоже забеспокоился за своего друга и, перезарядив оба пистолета, побежал вслед за Лией к выходу. Угнаться за ней было проблематично – бегала она отлично. И, судя по тому, как ловко она выскочила из ямы по лестнице, в сноровке она вряд ли кому-то уступит. Я вылез из этой землянки, но увидел лишь Лию, с грустным выражением лица вдыхающую свежий воздух. – Они забрали его. – с досадой сказала она.

- Так выходит, они обычные монстры-мутанты, в которых их превращают духи?

- Нет, не совсем. Они разумны, такие же, как ты и я, но их жажда крови к своим сородичам сводит их с ума.

- Ну и куда они могли утащить его? – со злости на них я случайно сорвался на неё.

- Я-то откуда знаю? – возмутилась она. – Я-то в чём виновата, что ты на меня кричишь?

- Ладно, извини. Нам нужно срочно добраться до деревни. Может там кто видел Торвальда. Умеешь пользоваться мотоциклом?

- Чем? – непонимающе спросила она.

- Понятно. – я уложил пистолеты в кобуры и сел на мотоцикл. Когда я завёл его, мой железный конь ответил мне своим бодрым и непривычным мне свистом двигателя. – забирайся. – сказал я ей и Эльфийка резво прыгнула ко мне за спину, а когда я рванул на нём с места, она намертво вцепилась в меня руками, даже и не думая отпускать, и мы, быстро набирая скорость, помчались к месту моего назначения.

 

Не доезжая до поселения всего около двухсот метров, перед нами с небес буквально обрушилось большое крылатое существо в прекрасных сверкающих доспехах. На его поясе были закреплены два длинных, начищенных до зеркального блеска меча, а лицо скрывал шлем потрясающей работы. Я, что было сил, дал по тормозам, от чего едва не слетел с мотоцикла вместе с Лией. Мы остановились в полуметре от него, ошарашенные таким появлением.

- Приветствую вас, путники! - произнёс он нам, прижав кулак к своему сердцу. - С какими помыслами, будучи вооружены, вы решили посетить этих мирных людей? Если учесть, что один из вас - эльф.

- В таком случае, у меня встречный вопрос: что ангелы забыли среди людей? - со злости от такого появления выпалил я.

- У нас соглашение со здешними людьми об их защите, и я не могу пропустить вас к ним, пока вы не поведаете мне цель вашего визита. - стражник был непреклонен, но внезапно застыл на несколько секунд, словно сознание покинуло его тело, а затем, придя в себя, он обратился к нам. - Мой господин желает с вами встретиться. Прошу, проходите. Идите вдоль полуразрушенных домов до двухэтажного строения - там вы отыщите старосту деревни. Мой господин скоро пребудет для встречи с вами.

После этого напутствия ангел взмыл ввысь и вскоре вновь скрылся за перистыми облаками, а мы с Лией поехали дальше. Доехав до Длинного дома старейшины, мы поставили мотоцикл под небольшой навес и пошли к дверям. Стучать даже не пришлось – оказывается, нас здесь уже ждали. Только стоило нам появиться на пороге, как нам сразу открыли дверь и радушно пригласили внутрь. Когда мы с Лией зашли, он нас уже ожидал, стоя у огня, а после повернувшись к нам лицом.

- Добро пожаловать к нам, путники. - поздоровался с нами он, протянув мне руку. - Меня зовут Мериг. Я старейшина этого поселения. Простите за погром, и что не очень радушно вас принимаем - нам совсем недавно очень досталось от демонов, как вы должны были заметить.

- Ничего страшного. - с одобряющей улыбкой ответил я пожал ему руку. - Меня зовут Алексей, а эту девушку - Иллиана.

- Здравствуйте... - добавила она робко. Она ещё никогда в жизни не видела разрушений, ангелов, демонов, людей, да и вообще ничего, кроме своих сородичей и своих лесов, и каждое новое лицо и местность вызывали у неё массу впечатлений, от которых она подолгу отходила.

- Чем я обязан столь странной компании? Человека и эльфа вместе не каждый день можно увидеть вместе, чёрт, да никогда нельзя! - подметил он.

- Поверьте - это долгая история. - попытался я соскочить с этой темы. - Она просто моя спутница. А меня привело сюда поручение короля Родерика. Ему известно о нападениях, и он крайне обескуражен заявлением, что у вас всё хорошо и помощь не требуется. Что произошло? - к тому времени к зданию подлетел и сам архангел. Сложив свои белоснежные крылья, он зашёл через широкие ворота и представился нам.

- Приветствую вас. Меня зовут Элад. Я уже больше трёх месяцев ожидал встречи с вами и вашим другом... Которого, кстати, я с вами не наблюдаю. Можно поинтересоваться, где он?

- Как я уже говорил, меня зовут Алексей, а мою спутницу - Иллиана. Моего друга похитили зверолюды, и я без малейшего понятия, куда они его уволокли. Если вам о его судьбе хоть что-то известно, прошу - расскажите.

- Если вы не против, то я вас оставлю. – взял слово Мериг. – У меня ещё полным-полно дел.

- Конечно. – ответил ему Элад. – Возвращайся к своим людям.

- Элад, так ты можешь, для начала, рассказать, как вы оказались среди людей, что здесь произошло, и кто на вас напал? - спросил я у него, буквально жаждая ответа.

- Ответ всему один - демоны. - с небольшой грустью в голосе ответил он. - Нам известно об этом лишь то, чему мы лично стали свидетелями: они организовали нашествия бесов на людские поселения, а правая рука архидемона, вместе со сворой бесов напала на наших грифонов в их же охотничьих угодьях. Они искусно укрываются от нашего взора, и нам не отследить их перемещения. А здесь, в связи со сложившейся обстановкой, у нас со старейшиной договор о временной взаимопомощи.

- А зачем было отправлять в Мидран сообщение, что помощь не требуется? Деревня-то сильно пострадала, а со столицы могли прислать помощь.

- Видишь ли, юный Алексей, - пояснил мне архангел. - люди ещё не забыли, что отчасти по нашей вине, в древние времена, была развязана великая война в королевстве Аредания с демонами, которые находились в его владениях. Разумеется, они находились там скрытно, но тогда нас это не волновало. Была очень кровопролитная и разрушительная битва, вследствие чего бывшая столица людей была разрушена до основания. Из той войны никто не вышел победителем, и тогда между ангелами и демонами было заключено соглашение, которое гласило, что тысячу лет мы не будем вести войн между собой, пока живущие с нами существа в этом мире не будут в состоянии сражаться с нами, как равные. Теперь ты понимаешь?

- Да уж, вполне. - теперь картина происходящего в моей голове стала, наконец, постепенно складываться. Лия стояла рядом и молча, не отрываясь, разглядывала архангела с головы до ног. - Кто такой архидемон?

- Это самый первый демон в Лостгарде. Первый, во всех смыслах. Его имя Азгарон. Без сомнений - он приложил ко всему этому руку, и мы остерегаемся, что это лишь начало.

- Да уж. Чем дольше продолжается моё задание, тем интереснее становится. - проговорил я себе под нос, выдохнув.

- Позволь спросить, в чём оно заключалось?

- Выяснить причину этих нападений и, по возможности, устранить угрозу. Тогда хоть Охотник был, а теперь оказывается, что эта причина - архидемон, и у меня для выполнения не осталось не шиша...

- Мы тоже не можем обнаружить твою машину с тех пор, как она на вас напала и отнесла в окрестности Ареданского леса... - Элад замолк на пару секунд, а затем обратился ко мне вновь. - Мы могли бы работать вместе. С нашей помощью, у тебя были бы неплохие шансы устранить архидемона раз и навсегда. Он очень амбициозен, и вполне может поставить под угрозу все существующие виды жизни в Лостгарде.

- Так это мой робот нас отволок туда?

- Да. - подтвердил он.

- Но зачем?

- Мы сами понятия не имеем. - пожал плечами архангел.

- Работать вместе? То есть вы пойдёте со мной?

- Мы не можем - иначе наше соглашение будет нарушено и начнётся полномасштабная война. Никто не должен знать, что ты работаешь на нас. - пока мы разговаривали, к архангелу прилетел разведчик. Он практически камнем упал с небес и, зайдя к нам, при виде своего господина, склонил голову.

- Господин Элад, позвольте доложить. - обратился он к нему с почтительным, но торопливым тоном.

- Что ты обнаружил, брат?

- Господин, я нашёл место, где держат зверолюда, с которым шёл ваш гость.

- Торвальд? Куда они его утащили?! - едва ли не выкрикнул я от возбуждения. Мне не терпелось поскорее вытащить его из лап этих безумцев, пока они им не пообедали.

- Боюсь, вам не понравится. - ответил с грустью в голосе разведчик, взглянув на меня. - Они находятся немногим дальше вглубь от края восточной части Ареданского леса.

- Проклятье! - выругался я. - Я отправляюсь туда немедленно. Лия, тебе лучше остаться здесь, ради твоего же блага.

- Ничего подобного! - заупрямилась она. - Я отправляюсь с тобой и точка! Все легенды моего народа гласят, что этот лес полон необузданной жизненной энергии, и без меня он тебя просто убьёт!

- И как же ты мне поможешь? - поинтересовался я, считая, что она просто не хочет оставаться одной, в незнакомом месте, среди чужих людей.

- Я кое-что понимаю в магии, и смогу укрыть тебя от него на время, пока ты не вытащишь оттуда своего друга.

- Почему же лес, в таком случае, не нападет на них?

- Потому что они зверолюды, а лес таких, как они, почему-то не трогает...

- Просто чудесно... Ладно, поедешь со мной. Но ни на шаг от меня. Ты слышишь? Ни на шаг!

- Да поняла, поняла. Ни на шаг. - перекривляла она меня и сделала обиженную гримасу.

- Элад, извини, что мы оторвались от темы. - обратился я вновь к архангелу. - Если вы не можете путешествовать со мной, тогда какую помощь мне вы сможете предложить?

- Мы укажем, где находится оружие, которому, в умелых руках, по силе нет равных.

- Я знаю легенду об этом. - вклинилась Лия. - О ''Молоте Войны'', ''Копье Правосудия'' и ''Кинжале-Хранителе''. В древние времена, через пятьдесят лет после заключения перемирия, архидемон вновь возжелал возобновить войну с ангелами, и для укрепления своей мощи, отправился в великое гномье королевство, дабы они выковали ему оружие, по силе превосходящее любое существующее на планете. Гномы были превосходными мастерами и изобретателями, и все их изобретения, так или иначе, работали на энергии душ. Они всегда держались нейтралитета и выполняли просьбы всех, кто им хорошо заплатит. Но не деньгами взимали они свою плату - ценой всему были души. Азгарон не поскупился ради этого, и, совершив набеги на людские поселения, собрал им тысячу душ, чтобы они выполнили свою часть сделки. Взамен, гномы выковали для него молот, который был способен одним ударом сокрушить любое существо на планете. Но у него был один изъян - молот черпал свои силы из своего владельца, и если сильно увлечься, то он мог высосать всю душу целиком, убив носителя. Гномы прекрасно понимали, что если архидемон придёт к власти, то он и их уничтожит вместе со всем живым в Лостгарде. И для сохранения равновесия, они, втайне от него, создали могучее копьё для первого архангела, как противоположность молоту, и, поскольку раньше эльфы были мирным народом, неспособным к войне, гномы выковали особый кинжал для эльфийского короля, который черпал свои силы не из владельца, а из духов, находящихся вокруг носителя и вблизи него, но невидимые глазу. Но когда эльфы попытались вернуться в Ареданский лес, который когда-то давно был их домом, он схватил вошедшего в него короля и обезглавил. Он больше не хотел принимать их под свою сень. С тех пор кинжал был утерян, а эльфийскому народу пришлось уйти в леса на Высоких холмах.

- Об этом я и хотел сказать. - подтвердил её слова Элад, слегка ей улыбнувшись. - Но легенда немного отличается от действительности, и, к сожалению, не полна. Помимо молота, Азгарону гномы выковали ещё и несокрушимые доспехи из вулканической стали. У этого маленького народца нет чувства справедливости или совести. Для создания копья и кинжала эльфы и ангелы тоже заплатили сполна, только душами своих же собратьев, чтобы, в случае нападения, им было, чем ответить. Я полагаю, поэтому, ваша раса и утратила своё бессмертие, принося такие жертвы. И, возможно, поэтому их Лес отверг тогда, в древности.

- Почему же вы бессмертны? Вы ведь тоже приносили души своих собратьев в жертву.

- У нас пожертвовать собой ради значимой цели – это великая честь.

- Какой ужас! - воскликнула эльфийка.

- Тем не менее, это правда. - продолжил архангел. – Алексей, когда спасёшь своего друга, отправляйся в самый центр Ареданского леса и найди этот кинжал. Надеюсь, Лия сможет укрывать вас достаточно долго заклинанием. С помощью этого оружия вы сможете одолеть архидемона.

- А если его силы будет недостаточно? - спросил я в надежде, что он уверит меня в том, что такого не случится.

- Если у вас не получится, что, судя по легендам, маловероятно, что есть сил убирайтесь из Адской заставы, а мы будем ждать вас у выхода на поверхность.

- Звучит обнадёживающе. - сказал я, так и не поняв до конца, хорошо это или плохо.

- Алекс, давай думать о проблемах, по мере их поступления. - вновь вошла в разговор Лия. Она даже вогнала меня в небольшой ступор, произнеся такую фразу из своих уст. - Сначала нужно спасти твоего друга.

- Ты права. - слегка помедлив, согласился я с ней. - Надо поскорее отыскать Тора, пока эти сволочи его живьём не слопали.

- Пока вы не ушли, возьми этот клинок. - Элад достал из-под своего одеяния резную, сияющую от солнечного света гарду от клинка, и протянул его мне. - Он был выкован в Небесной кузне специально для меня.

- Он больше похож на часть клинка, а не на целый. - сказал я с досадой, взяв его в руку. Но лишь стоило мне его сжать, как из рукояти в мгновение выехал и зафиксировался прекрасный, до блеска начищенный, и острее бритвы клинок. - Ух ты! Беру свои слова назад. Отличная вещь. - только я попытался его спрятать, как он сложился снова в гарду, после чего я просто убрал его в карман. - Спасибо за помощь, Элад, но нам надо торопиться. - попрощался я с ним и слегка поклонился в знак уважения.

- Мы будем присматривать за вами, друзья. - сказал архангел и поклонился нам в ответ.

Мы с Лией вышли на улицу и пошли к мотоциклу. Но когда я попытался его завести, заметил, что заряд энергоблока почти на нуле.

- Да ну не может быть такого! - тут же на эмоциях выругался я.

- Что-то не так? - спросил меня Элад, подойдя чуть позже.

- Заряд на мотоцикле сел. Так мы точно не успеем до Торвальда.

- Там, куда вы пойдёте, он будет бесполезен. Берите все необходимые вам вещи, и наши ангелы вас донесут до границы Ареданского леса.

- Благодарю. - сказал я, сняв снайперскую винтовку с мотоцикла и пристегнув к ней ремень, закинул себе на плечо.

- А мне? - возмутилась эльфийка.

- А что тебе? Ты хрупкая слишком - так пойдёшь. - ответил я ей, улыбнувшись.

- Вот чего сразу хрупкая?! Первое впечатление обманчиво. На тебе и так рюкзак с едой и припасами, ангельский клинок и, как ты её называешь... - слегка помедлила она, но не найдя подходящего названия винтовке, продолжила. - и так нагружен. Я возьму всё остальное. - отрезала она и, сняв запасную накидку с мотоцикла, надела её, а к поясу, забрав у меня, прикрепила кинжалы, метательные ножи и короткий клинок. Я посмотрел на неё с нескрываемой улыбкой. Её бойкий характер несомненно был мне по душе.

- Мы готовы. - сказал я, полный решимости.

- Тогда начинаем. - Элад дал команду двум ангелам-разведчикам, и они тотчас подхватили нас и унесли в направлении Ареданского леса.

Вид с высоты птичьего полёта был просто шикарен. За всё время пребывания в Лостгарде, я никогда не задумывался о том, как здесь красиво, до сего момента. Глядя на Лию, я видел на её лице схожие эмоции. Ближе к концу пути, в небесах за облаками, я заметил огромный парящий остров.

- Что это за остров в небе? - спросил я у ангела, несущего меня.

- Это наш дом - Небесная застава. Там живут все объединившиеся ангелы в Лостгарде. - пояснил он.

- Как же он держится в воздухе? - спросила эльфийка, тоже заметив его, когда подняла голову.

- Коротко говоря, на энергии душ. А так - лучше не спрашивайте. Тем более, что мы уже подлетаем.

Ангелы аккуратно спустили нас на земь, после чего, не приземляясь, слегка преклонили головы, попрощавшись, и улетели ввысь за облака. Мы с моей новой знакомой проверили своё снаряжение и двинулись к своей цели. Подойдя через пару минут к восточной границе Ареданского леса, я остановился и, открыв карту на своём наручном компьютере, начал вычислять удобный маршрут до указанной ангелами точки, где мародёры держали Тора.

- Ты остаёшься здесь, а я пойду вглубь за Торвальдом.

- Опять ты за своё! - возмутилась она снова. - хватит меня за маленькую девочку считать!

- Ты неправильно меня поняла. Я пойду за Торвальдом, а ты укрывай меня заклинанием с безопасного расстояния. Если я смогу его освободить, то дам сигнал, чтобы ты подтягивалась к нам. А если от меня больше получаса не будет вестей, зови ангелов.

- Аа-а. - протянула она. - Тогда ладно. Надеюсь, всё получится.

- Начинай. - сказал я, и сняв рюкзак, приготовился к вылазке. Лия начала произносить на рунном языке заклинание сокрытия, но к моменту, когда она закончила, я даже ничего не почувствовал. - И всё?

- Вроде бы. - неуверенно ответила она.

- Вроде бы? А если мне голову оторвёт какой-нибудь веткой?

- Есть только один способ проверить. - ответила она решительно. - Но я стала чувствовать сильное напряжение. Поторопись.

- Ну, поехали. - сказал я себе под нос и двинулся вглубь леса.

Странно, но лес совсем никак не реагировал на моё присутствие, словно меня здесь и не было - заклинание Лии всё-таки сработало, или мне так казалось. Я внимательно взглянул на карту - место их лежбища было в десяти минутах ходьбы от меня дальше на запад. Внезапно ветер донёс до меня запах костра - они уже готовились к началу трапезы. ''Чёрт, надо поторопиться!'' - подумал я, и сняв с плеча винтовку и перезарядив, быстрым шагом, пригнувшись, направился к ним. Ветер дул в мою сторону - это означало, что зверолюды не смогут обнаружить меня по запаху раньше времени. Когда я подобрался совсем близко, то едва не раскрыл себя, выскочив из-за очередного дерева. Трое отвратительных на вид существа, отдалённо лишь напоминающих человека, сидели в центре небольшой поляны у костра, и негромко разговаривали между собой. Тора я так и не увидел. ''Может они его и не здесь держат? Надо осмотреть поляну с высоты.'' - подумал я и, оставив рюкзак на земле, аккуратно полез на ближайшее дерево, стараясь не привлекать внимания. Устроившись поудобнее на огромной ветке гигантской сосны, я достал из кармана прихваченный с собой глушитель и накрутил его на ствол снайперской винтовки. Отрегулировав оптику, я начал высматривать Торвальда. Сверху я заметил углубление в земле, словно воронка от снаряда, в которой он лежал без сознания, в крови, связанный по рукам и ногам.

- Вот твари. - шёпотом произнёс я. - Ну ничего. Недолго вам осталось. - я стал прицеливаться, но внезапно заметил, что что-то в общей картине изменилось. - А где третий...

- Подглядываем? - прозвучал шипящий голос за моей спиной, но не успел я повернуться, как в шею мне что-то намертво впилось, после чего я почувствовал сильную боль, в глазах потемнело, тело обмякло, и я провалился в глубокое царство снов...

 

(Спустя полчаса.

Край Ареданского леса.)

 

Лия смиренно ждала новостей от меня на месте нашего расставания, но вокруг, кроме птиц и их пения, ничего более не было видно и слышно. Не раздумывая, помня наш с ней уговор, она начала мысленно обращаться к ангелам, зная, что архангел Элад настроен на неё и ждёт сигнала.

- Элад, это Лия, спутница Алексея. Прошу, помоги нам. Алексей ушёл спасать своего друга, сказав, что если через полчаса он не появится, просить вас о помощи. Я опасаюсь худшего. – мысленно обратилась она, в надежде, что архангел её услышит, и принялась ждать, переживая за меня.

Прошёл час, но ангелы так и не явились. Лия огорчилась такому повороту, посчитав, что они не услышали её, или же просто не захотели помогать нам. Лезть одной в этот лес ей было крайне опасно и практически безнадёжно, она это прекрасно понимала, и поэтому, за неимением выбора, вновь прибегла к заклинанию призыва благородных духов. Здесь-то, результат не заставил себя ждать. Буквально спустя минуту, в трёх метрах от неё, возникло багровое облако, которое через несколько секунд рассеялось, а на его месте стояло существо в закопчённой накидке с капюшоном, из-под которого глаза его отсвечивали красным отблеском.

- Демон! Прочь от меня! - Лия, увидев это существо, отскочила от него и, выхватив клинок из ножен, направила в его сторону.

- Вот тебе раз! – недовольно бросил он. – Как маяк отсвечивает и ещё недовольна тем, кто пришёл. – после он продолжил говорить уже спокойным тоном, стараясь успокоить эльфийку. – Я понимаю твою реакцию, учитывая, как я выгляжу, но я не демон.

- Врёшь! Твои глаза, и то, как ты появился, говорят об обратном!

- Это очень долго объяснять, да и я тебе не обязан. – раздражённо выпалил незнакомец. – Ты призывала подобных мне, я и явился.

- Ты зверолюд? Но ведь такого не может быть. – Лия пришла в сильное замешательство.

- Как оказывается, и не такое бывает. Что тебе было нужно? Ты ведь не просто так маяком отсвечивала.

- Мне нужна помощь, чтобы спасти друга. Он пошёл в Ареданский лес, и уже долго от него нет никаких вестей…

- А мне-то какое дело? – спросил он непонимающе. – Девочка, у меня и без тебя дел невпроворот.

- Прошу тебя, помоги спасти его. Ты моя последняя надежда. – пыталась она уговорить его, стараясь своими словами растопить лёд его безразличия.

- Зачем он туда вообще полез?

- Я не могу тебе рассказать… Прости… - помедлив, ответила она.

- Ты в своём уме, девочка? – сказал он с усмешкой. – Либо говори, что вам в этом лесу понадобилось, либо я пошёл. – Лия некоторое время молчала, не решаясь рассказать, но ей всё-таки пришлось.

- Мы ищем особый кинжал, который поможет в битве с архидемоном… По словам ангелов, он находится в сердце этого леса… Вот мой друг и отправился туда, а я должна была позвать помощь и найти его, если от него долго не будет вестей…

Незнакомец, услышав это, резко переменился в лице, и, сняв капюшон, подошёл к Лие.

- Меня зовут Ранек. – тут же представился он.

- А меня - Лия.

- Что ж, Лия, веди меня к твоему другу. Я помогу тебе вытащить его из переделки. – сказал он, и эльфийка, кивнув, повела его вглубь Ареданского леса на встречу со мной.

 

(В то же время. Охраняемое

ангелами поселение людей.)

 

Элад неподвижно стоял на окраине деревни, закрыв глаза и наслаждаясь лёгким дуновением ветров, приятно ласкающими его лицо, пением птиц и безмятежностью, которую так редко можно ощутить в это неспокойное время. Внезапно, в его голове прозвучал нежный, но обеспокоенный голос Лии с просьбой о помощи. Открыв глаза и развернувшись, он сразу же подозвал к себе двух ангелов-стражников. Они, облачённые в резные сверкающие доспехи и вооружённые парами искусно выполненных клинков, висевшими у них на поясе, тотчас подлетели к своему господину и, представ пред ним, склонили в уважении и повиновении свои головы.

- Какие будут распоряжения, господин Элад? – спросил один из них.

- От наших новых друзей поступил призыв о помощи. Мы отправили их в этот поход, мы и должны им помочь. – ответил им архангел. – Мы выступаем немедленно, братья. От них сейчас многое зависит.

Получив распоряжение, они, расправив свои белоснежные крылья, одновременно взмыли под облака, втроём полетев навстречу к эльфийке. Элад летел впереди, а двое его телохранителей следовали за ним по сторонам и чуть позади. Но недолетев около пяти километров до Лии, что-то с неимоверной скоростью пробило нагрудную пластину доспеха правого ангела, а спустя секунду, все внутренности из-за небольшого взрыва превратились в кровавую кашу, после чего он мёртвым грузом упал наземь.

- Садимся немедленно! – скомандовал архангел и они резко спикировали вниз, за кротчайший срок приземлившись, отчего земля вокруг них вздыбилась, словно упали два маленьких метеорита. Они быстро огляделись, но вокруг не было не видно ни души, лишь их павший брат лежал в ста метрах от них. Внизу царила гробовая тишина. Но она была обманчива, так как спустя ещё несколько секунд, что-то невидимое глазу в мгновение ока одним рассекающим движением отделило голову второго телохранителя от его туловища, после чего он, обезглавленный, свалился хладным трупом. Лишь благодаря своей быстрой реакции и обострённому даже для ангелов чутью, Элад успел отскочить назад, увернувшись от смертоносных ударов невидимого противника, которые разрезали лишь воздух на месте, где мгновение назад была грудная клетка и шея архангела. Он воздел руки к небу, быстро сделав ими пару замысловатых движений и резко опустив, создал ударную психическую волну, которая отбросила нечто на добрую пару десятков метров от него. Ненадолго всё стихло, а через несколько секунд, убийца-невидимка, лёжа на земле, снял маскировку и стал видим Эладу. Архангел сразу узнал в нём робота из Мидрана – города-столицы людей.

- Что-то ты уже не очень похож на робота, которым управлял Алексей, будучи в Крепости. – сказал он с едва уловимым отвращением. – Скорее на очередного демона.

- Какое тебе дело, тварь! – прорычал Ранлог, встав на ноги и взяв свои громадные рунные ножи, которые он выронил при падении, убрав их в самодельные ножны. – Вы мните себя праведными существами, какими вы были, находившись в своём Раю, но здесь вы всего лишь такие же мутировавшие твари, как и демоны, и любые другие монстры, которых я собственноручно уложил не одну сотню!

- Слова демона-предателя для меня не имеют значения. – парировал ему Элад.

- А чем вы лучше? – в ярости, продолжал угрожающе выкрикивать ему демон. – Вы эгоистичные, корыстные сволочи, пославшие Алекса и эльфийку с характером, как у подростка, на самоубийственную вылазку в Адскую заставу!

- Не тебе нас судить, демон.

- А кому же ещё? – не унимался Ранлог. – Вы прекрасно знаете, что они погибнут там. Вы так легко бросаетесь чужими жизнями, лишь потому что вам нужно, чтобы они выиграли для вас время, и, если повезёт, что под большим вопросом, ослабить Азгарона. Я ненавижу вас каждой частью своей души!

- Это взаимно, нечисть. Ты сам предал того, кто тебе так доверял, и не смей меня обвинять в подобном.

- Тебе не понять того, что я делаю ради всех них, пернатый эгоист! – Ранлог на пару секунд замолк, и по его выступающим жилам пульсирующе забилась багровая дымка, а глаза ярко засветились кроваво красным светом. - Именно поэтому, я, как чуть ранее для твоих братьев, так и для тебя, стану судьёй, и твой приговор уже вынесен. – с этими хладными, словно сталь, словами, демон за мгновение достал из-за спины пару револьверов и разрядил их барабаны в архангела, но тот лишь силой мысли остановил все пули в метре от себя.

- Твои попытки тщетны. Я намного старше и сильнее тебя, демон. – ответил ему Элад, стараясь сохранять душевное равновесие. Тогда тыльные стороны рук у Ранлога разошлись, и из них выехали, готовясь к залпу, электропушки.

- Тогда попробуй это. – проговорил он и начал выпускать оглушающие разряды в архангела. Один за другим, они пытались обуглить Элада своими неоновыми щупальцами, но он, будучи сведущ в самых разных аспектах магии и имея в них богатый опыт, производя определённые жесты руками, рассеивал каждый выпущенный по нему разряд, затрачивая, даже по своим меркам, приличное количество собственных сил. Демон атаковал архангела всё яростнее, от чего даже издал оглушающий рёв, но вскоре после такого продолжительного залпа, энергоячейки, питающие его электропушки, быстро опустели. От напряжения, затраченного на рассеивание такого количества энергии, на лице Элада обильно проступил пот, и в правом глазу лопнул капилляр.

- Не старайся, демон. – отвечал ему архангел уже уставшим голосом. – Тебе всё равно не одолеть меня.

- Тогда я тебя просто изведу. – всё с таким же настроем прорычал ему Ранлог. Он и не думал сдаваться или отступать. – Ты всего лишь существо, а я – машина. Мне неведома усталость. А тебя я просто зарежу.

Демон достал свои громадные рунные ножи и, перехватив их поудобней, бросился в атаку, охваченный неистовой яростью сражения. Он стал наносить поистине шквал режущих и колющих ударов, каждый из которых способен гарантированно умертвить Элада, но тот из последних сил уклонялся от них, попутно силой мысли уводя сокрушающие удары со своей траектории. Это безумно разъяряло Ранлога, отчего он вкладывал ещё больше сил в каждый свой удар, стараясь извести все силы своего соперника, раз и навсегда уничтожив его. Архангел ощутил, как его руки уже начали дрожать, жутко заболела голова и кровь потекла из носа от перенапряжения и истощения. Осознавая, что силы его на исходе, он за мгновение высвободил весь сдерживаемый им гнев вместе с остатками доступных ему сил, принявший вид мощнейшего энергетического взрыва, которым отбросило демона на несколько метров и закоротило всю электронику робота, обездвижив его. Элад упал на колени, тяжело дыша, и трясущимися руками вытирая кровь, которая продолжала капать багровыми каплями на зелёную траву. В этой яростной схватке он истратил едва ли не всю свою жизненную силу, и чудом остался в сознании. Неспеша встав на ноги и отряхнув свои крылья, архангел подошёл к обездвиженному Ранлогу, который продолжал смотреть на него полным ненависти взглядом.

- У меня уже не осталось сил для того, чтобы убить тебя. – устало проговорил ему Элад, наконец остановив всё идущую из носа кровь. – Лишь поэтому ты останешься жив. Но я хочу, чтобы ты знал, что следующая наша встреча будет для нас последней. – демон, парализованный, мог лишь с презрением сверлить его взглядом, в то время, как Элад, развернувшись, устало побрёл обратно в деревню, в полном одиночестве…

 

(Спустя час.

Ареданский лес.)

 

Когда сознание вновь начало возвращаться ко мне, в голове была полная каша и перед глазами всё плыло. Я лежал на земле, и когда попытался пошевелиться, ничего толком не вышло, так как был крепко связан по рукам и ногам. Спустя минуту, когда зрение начало приходить в норму, я заметил, что лежу рядом с Торвальдом в той самой небольшой яме. Я толкнул его ногами, и он тоже заворочался. Когда он повернулся ко мне другим боком, на его шее я заметил след, словно его укусила большая змея.

- Тор, ты жив, слава богу! - едва смог выговорить я. Тут я и догадался, что мне при нападении, укусив, впрыснули яд, вероятно, как и Торвальду тоже.

- Что? Алекс? Что ты тут делаешь? - сдавленно говорил он, жмурясь и пытаясь развязаться, что без сил ему не удавалось сделать ни коим образом.

- Тебя спасать пришёл.

- Ну и как процесс спасения? - спросил он, закрыв глаза и успокоившись. Сил у него практически не оставалось. Яд на зверолюда действовал куда сильнее, чем на простого человека.

- Ну, не всё коту масленица. Что-нибудь придумаем.

- Глядите-ка, кто очнулся! - ехидно сказал подошедший к краю ямы зверолюд-мародёр. Торс у него был человеческий, а вместо ног были копыта. Руки, благодаря неоднократной мутации, были очень мощными и слегка даже гипертрофированы, и на изуродованной голове торчали острые бычьи рога. Он был меньше Торвальда, но в разы сильнее, так как без особого труда вытянул нас за ноги из ямы и подтащил к своей компашке. - Ребята, познакомьтесь с нашим вечерним ужином.

- Я их уже попробовал, когда вырубал - второй ни капли не вкусный. - своим шипящим голосом, с пренебрежением, высказался второй, сидящий у костра и дожаривая на нём какого-то маленького пойманного им зверька. Выглядел он отвратительно: тело его было покрыто зелёной чешуёй, на пальцах рук и ног были перепонки, позвоночник продолжал длинный змеиный хвост, а лицо было удлинено и больше походило на змеиную голову. Вероятно, он и отравил нас, подкравшись. - От него не будет никакого толку.

- И что ты предлагаешь?

- Давай привяжем его к дереву, подальше от нашей поляны - пускай местная живность им полакомится, да и от нас отстанет на время.

- А как будто они нам покоя не дают. - вмешался в разговор третий. Он был ещё менее приятен на вид: слегка облезлая собачья шерсть дымчатым окрасом лежала на его мускулистом теле, вместо ног были большие лапы, как у зайца, с наращёнными мышцами, на руках бритвенно-острые когти были ему вместо ножей, когда он доедал большой кусок мяса, а изменённая многими мутациями голова, больше походила на голову гиены. - Зачем лишнее мясо переводить? Давайте и его съедим.

- Тебе лишь бы сожрать что-нибудь. - упрекнул его змееголовый. - От этого зверолюда мы получим возможность управлять вещами на расстоянии, да и вон, сколько мяса на нём! Ты только посмотри. А этого - съедим и не почувствуем.

- И то верно. - подхватил рогатый Мародёр.

- Пора прощаться и засыпать, ребята.

- Отвали от меня, тварь! - прорычал Тор на змееголового и попытался ударить его связанными ногами, но тот с лёгкостью увернулся и, схватив его, впился ему в горло, после чего Торвальд едва заметно прохрипел, его тело обмякло, и он потерял сознание вновь.

- Теперь твоя очередь.

Лишь стоило ему ко мне подойти, как его змеиная голова разлетелась на кровавые куски, словно лопнувший арбуз, забрызгав меня всего кровью и мозгами. С ветки ближайшей гигантской пушистой сосны, в свободном падении, на оставшихся двоих зверолюдов-мародёров помчалась Лия, с клинком наперевес, и странное существо в закопчённой, словно ночь, накидке, и держа по серебряному кинжалу в каждой руке. Эльфийка с сумасшедшей скоростью спикировала на существо с бычьей головой и вонзила в него клинок по самую рукоять так, что его острие вышло из таза этого существа. Её ''помощнику'' повезло несколько меньше. Это мутировавшее существо оттолкнулось от земли во всю силу своих ног и полетело навстречу ему, разинув свою страшную пасть и выставив вперёд руки с ужасающими когтями. Человек в накидке увернулся от удара когтями, и мощным ударом ноги отправил существо обратно на землю, при этом рухнув и откатившись на добрых пять метров в сторону. В это время Лия слезла с бездыханного тела убитого ею мародёра, и что было сил побежала ко мне и Торвальду резать верёвки, а меж тем дуэль незнакомца и зверолюда была ещё не завершена. Они резко вскочили с земли и замерли в пяти метрах друг от друга. Мародёр с ненавистью и дикой яростью смотрел на незнакомца, монотонно безостановочно рыча на него, в то время, как его соперник не выказывал никакой реакции совершенно, словно перед ним никого не было. Они стояли около минуты неподвижно, ожидая ошибки со стороны друг друга, ибо она оказалась бы смертельной, но зверолюд, преисполненный неистовой злобой и ненавистью от смерти своих братьев, не выдержал этого гнетущего напряжения и издав протяжный рёв, первым бросился в атаку. Одним мощным прыжком он сократил дистанцию для удара, но незнакомец с лёгкостью увернулся, следом оказавшись сзади и всадив ему в спину правой рукой свой первый серебряный кинжал, и сразу же после этого второй метнув ему в бедро. Мародёр взвыл от боли, но не сдался, и, не взирая на невыносимую прожигающую насквозь боль, вновь перешёл в нападение, на что его соперник со злобной усмешкой достал револьвер, на выходном отверстии ствола которого была выгравирована разинутая демоническая пасть, и выстрелил чудовищу прямиком в сердце. Едва пуля вошла в него, как в груди гиеноподобного зверолюда от взрыва образовалась приличных размеров зияющая дыра, после чего он хладным трупом навзничь повалился на земь. Когда всё закончилось, незнакомец в чёрной закопчённой накидке с капюшоном, неторопясь убирая под неё кинжалы и револьвер, повернулся ко мне лицом, показав свои отсвечивающие кровавым отблеском глаза. Я резко вскочил на ноги и, выхватив у Лии из ножен короткий клинок, направил его на этого человека, узнав в нём своего тайного преследователя.

- Стой, где стоишь! - угрожающе бросил я в его сторону. - Я тебя помню. Ты был в таверне. Какого лешего ты следишь за мной?

- Для начала, успокойся и убери клинок. - спокойным голосом отвечал мне человек, сняв капюшон, показав своё лицо. - Я, вообще-то, с твоей подружкой спас тебя. Да и если бы хотел тебя убить, то просто оставил бы на корм этим уродливым тварям.

- Ты демон. А значит, ты просто очередная кровожадная и лживая тварь, которых я перебил уже не один десяток.

- Я не демон! - выкрикнул он мне в ответ, не сдержав эмоций. - Во имя всего сущего, убери свой клинок и дай мне объяснить!

- Это я его призвала! - вмешалась Лия, схватив меня за руку. - Он пришёл на мой зов.

- Ты, что? - услышанное меня ошарашило. - Я же велел тебе звать ангелов на выручку, а не этого проклятого демона!

- Да не демон я. - всё оправдывал себя незнакомец.

- Заткнись! Тебе слово не давали!

- Я звала ангелов, как мы и договаривались. - объясняла мне эльфийка мягким тоном, пытаясь усмирить мою злость на чужака, и что удивительно, моя ярость и правда начала постепенно отступать, когда я слушал её прекрасный чистый голос. - Я звала их, но никто не явился, и тогда я решилась на своё уже опробованное заклинание призыва. Тогда-то на мой зов и явился он. Моё заклинание призывает только зверолюдов. Он не демон, поверь. - когда она закончила, моя злоба уже сошла на нет. Её голос действовал на меня до жути умиротворённо.

- Зверолюд? А как тогда ты объяснишь налитые кровью глаза? Да, а также свои маленькие рога на лбу тоже.

- Костёр ещё ярко горит, позволит нам переждать здесь наступающую ночь. - подметил он, так как уже и правда смеркалось. - Ночью идти по этому лесу опаснее всего. Я предлагаю заночевать здесь, у костра. Как раз, к утру, твой друг наберётся сил для похода. - предложил он, и мы расселись на брёвна у костра. Я с трудом подтащил Торвальда ближе к огню, а Лия принесла оставленный мною у дерева рюкзак с едой и припасами.

- Давай выкладывай, кто ты, как тебя зовут, и что тебе надо от нас. – всё-таки доверившись Лие, сказал я ему уже спокойным тоном, доставая из рюкзака пару банок с консервами. - Есть хочешь?

- Давай, если предлагаешь. - согласился он, и я кинул ему банку тушёнки, вторую оставив себе. Правда, я понятия не имел, чьё мясо в них закатали, но надеялся на лучшее. Лия отказалась, так как не ела ничего мясного, как и все эльфы, считая это ужасным поступком. Тогда, порывшись в рюкзаке ещё немного, я нашёл запакованный в пластиковом контейнере салат из местных растений, заправленный каким-то странным соусом. С виду он был гадостью редкостной, но глядя, с каким удовольствием она начала его поглощать, стало очевидно, что на вкус он был совершенно противоположен своему внешнему виду.

- Давай выкладывай уже, не тяни. - сказал я ему, наколов кусок мяса на нож и скорее отправив его в рот.

- Для начала, меня зовут Ранек. - представился он и протянул руку.

- А меня Алексей. - представился я в ответ и пожал ему руку. - Спасибо, что спас нас с Тором, и извини за мою неадекватную реакцию на тебя.

- Да ничего страшного. Не ты первый, не ты последний. Все, впервые меня увидев, шарахаются.

- Так как ты приобрёл свои демонические черты? Ведь не одному звериному духу не взбредёт в голову превращать таким образом свой сосуд.

- И не только черты. Я могу ещё перемещаться на приличные расстояния, как умеет лишь демоническая элита, приближённые к архидемону.

- Так как? - спросил я с нескрываемым удивлением. Для меня повстречать такое чудо было действительно вновинку. К тому времени, Лия уже доела салат, легла у костра и крепко уснула под наши разговоры.

- Тебе довелось встречать Рыцарей ада?

- Само собой. Огромные, в основном крылатые, уродливые и чудовищно-сильные твари.

- Да. - подтвердил он, попутно накалывая когтем кусок мяса из банки. - Для того, чтобы получить такую сильную тварь, как оказалось, демоны отлавливают зверолюдов и насильно, безо всяких сделок, вселяют в его тело демонического духа, который, сливаясь уже с изменённой и более могущественной душой, становится тем, кем он, по сути, после и является. Одного Рыцаря хватает, чтобы смести с пару дюжин хорошо обученных солдат. Так вот: с месяц назад свора бесов схватила и меня. Они продержали меня на Адской заставе взаперти с пару-тройку дней, а потом ко мне подошёл архидемон и предложил добровольно отдать себя духу, что якобы я стану его карающим мечом, и так далее. Но я послал его, надеясь, что звериный дух придаст мне сил, когда потребуется сопротивляться. Тогда-то и пришёл его загонщик с двумя рыцарями. Они схватили меня, а эта тварь, каким-то образом держа красный сгусток энергии в руке, который выглядел, как густое небольшое багровое облако, поднёс его к моей груди, и этот сгусток перетёк в меня... Дальше я очень смутно всё помню, так как боль была невыносимая. - признался он, помедлив. - Помню лишь то, что во время превращения во мне, по ощущениям, что-то словно взорвалось и я почувствовал невыносимый жар внутри, а затем потерял сознание. Очнулся я уже таким, но всё ещё продолжал чувствовать своего духа в себе, только сильно ослабленным. Все, присутствующие до моей отключки, лежали обгоревшими трупами. Я снял ключи с тела загонщика, и открыв клетку, решил быстро найти выход. Но лишь стоило мне подумать о выходе из Адской заставы, как меня всего окутало багровое облако, и через пару мгновений рассеялось. А когда это произошло, я увидел, что стою уже не под землёй, а посреди зелёной поляны, среди редко стоящих деревьев. Сейчас меня ищет каждый встречный-поперечный демон, чтобы прирезать, как неудачный эксперимент. Поэтому я не могу подолгу задерживаться в одном месте.

- Ну и ну. - присвистнул я. - А зачем вызвался нам помочь?

- Я и не собирался. Когда я явился на зов твоей эльфийки, то поначалу решил, что это не моё дело. Тогда ей пришлось рассказать о вашем плане. Хотите убить архидемона? План самоубийственный, но я с вами.

- Зачем тебе-то его смерть?

- Посмотри на меня, во что он меня превратил. Из-за него теперь меня пытаются убить при встрече даже собственные братья! - сказал он на повышенных тонах, но вспомнив, что эльфийка уже уснула, снова стал говорить тише. - И я хочу прекратить на себя эту демоническую охоту.

- А следил то зачем за мной?

- Прости? - непонимающе переспросил он.

- В таверне, сидя в углу. На пару мгновений я дважды видел кого-то, точь-в-точь похожего на тебя.

- Прости, друг, но, похоже, что ты обознался. Я среди любых разумных существ вообще давно уже не появлялся. Живу, как изгой. - признался он, и я решил отбросить эту мысль, как бредовую.

- А что у тебя за револьвер был? Я таких ещё не видел. - Ранек достал из-под накидки пистолет и передал его мне. - Где ты его достал?

- Снял с трупа загонщика вместе с патронами и ключами. Патроны к нему достать невозможно, так как их изготавливают только либо сами демоны, либо гномы. Но мне им платить нечем. Патронов у меня не так много уже осталось и приходится его использовать только в крайних случаях. - он достал две горсти пуль и передал их мне. - Возьми. Тебе он больше пригодится. Я и без него могу отлично за себя постоять.

- Спасибо, Ранек. - поблагодарил я его и положил пули себе в карман накидки. Старый пистолет я убрал в рюкзак, а револьвер уложил в его кобуру, прикрепленную у меня на бедре. Она ему немного не подошла, оказавшись поменьше, но, тем не менее, уложить оружие всё же удалось.

- Ложись спать вместе со всеми, а я покараулю первую половину ночи. Потом поменяемся.

- Давай лучше я буду первый. - с недоверием предложил я ему в ответ.

- Я спас тебя сегодня. Доверься мне хотя бы на одну ночь. - сказал он, помешивая палкой костёр, распаляя огонь в нём. С другой стороны, настоять на своём было бы неправильно, ведь он и правда рисковал жизнью и спас меня. Поэтому я расстелил накидку в метре от костра и лёг на первую половину, укрывшись второй её частью. Около пары минут я смотрел на огонь и сомкнув глаза, почти сразу же заснул...

Через некоторое время, слегка приоткрыв глаза и немного потянувшись, в свете костра я увидел мирно сидящий силуэт человека в накидке, всё ещё шарящего палкой в костре. Огонь приятно согревал меня, негромко потрескивая в безмолвной тишине.

- Гляжу, ты уже открыл глаза, Лёша. Приятно тебя видеть, повзрослевшим, спустя столько лет. - сказал человек одновременно совершенно незнакомым, и в то же время таким родным мне голосом. Я вскочил с земли и потянулся за клинком, но на мне ничего из оружия не оказалось. Я быстро огляделся вокруг - никого из моих спутников тоже не было - лишь я и незнакомец, в ночь, на небольшой поляне у костра, в полном затишье.

- Где все мои друзья?! - выпалил я ему.

- Они всё ещё спят рядом с тобой. И ты тоже спишь. - отвечал он мирным голосом, продолжая копошить угли в костре.

- Как, сплю? - спросил я в недоумении.

- Обычно. - ответил он таким же ровным голосом. - Мы сейчас находимся в твоём сне.

- Что за бред ты несёшь? Быть такого не может.

- В Ареданском лесу ещё и не такое может быть, Лёш, поверь мне.

Лёш? Меня так последний раз из людей только на Земле называли... и откуда ты вообще знаешь, как меня зовут? - спросил я у него возмущённо. Мне очень противила и раздражала мысль, что в мою голову кто-то вторгся.

- А ты не узнаешь меня? - спросил незнакомец.

- Понятия не имею.

- А так? - незнакомец, встав, снял капюшон, представив в свете костра мне свой лик.

- Не может быть... - внезапно гигантской волной эмоции переполнили меня, когда я узнал его, потерянного на столько лет. Он, увидев мою реакцию, в ответ улыбнулся и сказал:

- Да, это я... Давно не виделись, сынок...

 

 

 

Глава 7:

В погоне за клинком

 

 

 

 

В лице представшего предо мной в тусклом свете костра человека, я, с сумасшедшим волнением в сердце, узнал своего отца. Спустя столько лет, он выглядел всё таким же двадцатипятилетним парнем с приятной внешностью, русыми длинными волосами, голубыми глазами и аккуратно заострёнными ушами.

- Да уж. Надо было проверить срок годности на банке с тушёнкой прежде, чем есть. - сказал я себе, не поверив всему, что увидел.

- У тебя не галлюцинации. Я же говорю - мы в твоём сне, и я в нём вполне реален. - всё продолжал убеждать меня он.

- Но это же невозможно! - я настойчиво отказывался верить в происходящее. - Как ты можешь быть моим отцом? Он бросил нас с матерью двадцать лет назад! А ты вообще эльф! И как мы можем быть в моём сне - уж очень всё реально. А если и там, то почему именно это место?

- Прежде всего, прости меня, Лёша, что я оставил тебя с твоей мамой одних, но я попросту не смог вернуться обратно...

- Что ты городишь...

- В древние времена трое Врат Путешествий функционировали между собой – на Земле, в Валгалле и в Арде. Эльфы, люди и гномы свободно перемещались по ним друг к другу на планеты, и жили в мире и процветании множество сотен лет. Но мир никогда не существовал вечно, и, со временем, ставшие алчными гномы решили захватить Землю и развязали в этом мире очень долгую и кровопролитную войну с людьми, которая закончилась полным поражением гномов на Земле, но и людей она отбросила в развитии далеко назад, из-за чего человеческому роду пришлось многое начинать с нуля. После этой войны, Врата Путешествий были сняты с постоянного места их пребывания и спрятаны глубоко в горах. Каким-то образом, люди отключили их, чтобы никто больше не посмел ступать на Землю. - пояснил он.

- Ты так это рассказываешь, словно был там...

- Я был с дипломатической миссией на Земле в то время, когда всё началось. Эльфы бессмертны, и когда Врата сокрыли, я застрял в вашем мире на более, чем три тысячи лет, без возможности вернуться в свой родной мир.

- Но как такое возможно? Множество сотен лет, а потом ещё три с лишним тысячи - тогда люди, грубо говоря, ещё на деревьях висели.

- Вас учат заведомо ложной истории. Скорее оттого, что сами её уже забыли. Человечество во всём его разнообразии гораздо древнее, чем ты можешь себе представить. Я безумно долгое время был изгоем, одиночкой, постепенно, со временем вжившись в человеческую обыденную жизнь.

- Почему же сразу семью не создал? - начал я его расспрашивать уже более спокойно, но не сходя с места, всё ещё ошарашенный происходящим, в то время, как он снова сел у костра и отвечал на все мои вопросы, сквозь огонь глядя прямо мне в глаза.

- Мне всю мою жизнь противила одна лишь мысль о создании семьи с человеческой девушкой, так как Эльфы держались лишь чистой крови и знали, что дети от эльфа и человека будут лишены бессмертия и будут обречены на короткую человеческую жизнь. Я строго воздерживался от этого, пока не встретил твою маму. Она была великолепна, и телом, и душой. Она была миролюбивой и доброй девушкой, и собой мне очень напоминала мой Дом, Арду. Каждое проведённое с ней мгновение было чудесным - рядом с ней я чувствовал себя на Земле, как дома. Ну, а потом появился ты, Лёш.

- Почему же ты бросил нас тогда? Ведь, хоть и немного, но сколько я тебя тогда помнил - ты очень любил нас.

- Я никогда не переставал любить вас с мамой... - он опустил глаза и ненадолго замолк. Но, собравшись духом, продолжил. - Все эти тысячелетия я мечтал вернуться в Арду, и часто на пару дней в неделю уезжал по делам из дома. Всё это время я не прекращал поиски Врат и к тому времени, когда тебе исполнилось четыре года, я наконец их обнаружил, и мало того, когда приблизился к ним, ощутил, что они стали активны. По старой памяти я сумел их активировать для перемещения, но из завихрения вышло неизвестное мне человекоподобное существо, которое представилось Стражем Врат и сказало, что не даст мне уйти просто так. Он дал выбор - либо я убиваю его и прохожу сквозь врата, либо он убивает меня и возвращается. Потом из завихрения выскочил человек в доспехах и после недолгой схватки со стражем, лишил его сознания, и исчез также неожиданно, как и появился. Я, впервые за всю мою жизнь, убил... тогда я убил это существо и прошёл через врата. Но и там меня ждало разочарование: портал переместил меня не на Арду, а в неизвестный мне мир. А через пару мгновений передо мной из врат предстал Страж и поведал мне, что этот мир называется Лостгард и попасть в любой из трёх миров можно только из этой планеты. Но он меня сразу предупредил, что здесь он обретает самую сильную оболочку, и для перехода в Арду, или обратно на Землю, мне снова надо было одолеть его. Я решил понаблюдать со стороны, сможет ли его кто-нибудь одолеть вообще, и результат не заставил себя долго ждать: трое искателей приключений, рассредоточившись, подошли к вратам. Вооружённые до зубов, они попытали удачу, решив пристрелить Стража. Но не успели они прицелиться, как он одним лишь ударом руки оторвал голову ближайшему человеку, а затем его глаза начали излучать зелёное свечение, после чего двое оставшихся людей просто взорвались сами собой, оставив после себя лишь багровые пятна крови на траве. Я, как и все эльфы, был против насилия, поэтому мне было далеко даже до этих глупо погибших людей, и я хоть и с болью в сердце, но отбросил идею выбраться из этого мира. - закончил он свой рассказ, а я к тому времени был едва ли не в шоке от услышанного.

- Просто невероятно... - проговорил я, уже начиная верить ему. В его словах мне чувствовалась истина. - Как ты оказался в моём сне и как мне тебя найти?

- Найти ты меня всегда сможешь в этом Ареданском лесу.

- Это как?

- В своих снах, Лёша.

- А сам ты где живёшь? - продолжал я допрашивать его, так как толком не понимал, почему он уходит от ответа.

- Наяву ты меня не найдёшь, потому что я уже семь лет, как мёртв...

- Не может быть... - опешив, я аж присел.

- Этот лес оказался полон моими братьями внутри себя и кипел жизнью. Когда я вошёл под его сень, он был рад мне и укрыл на целых тринадцать лет, пока не пришли те зверолюды, которых твои спутники убили, спасая тебя и твоего друга.

- Как же тебя смогли убить, если ты говоришь, что эльфы бессмертны? – даже, порой, очевидные вещи мне было тяжело переварить, поскольку от такой волны ошеломляющих новостей у меня вместо мыслей была полная каша.

- Чистокровные эльфы взрослеют, а после не стареют и не умирают собственной смертью, но наши тела такие же хрупкие, даже более уязвимые, чем тела людей и им подобных. – он бросил палку в костёр, которой помешивал горящий хворост и встал, взглянув в чёрное и непроглядное, словно пустота, небо. – Скоро что-то произойдёт. Лёша – будь готов.

- С ума можно сойти… Постой. В смысле – готов?

- Вы ведь идёте в центр леса – продолжайте путь. Вы найдёте то, что ищете, хоть и не сразу. – пока мы разговаривали, я стал чувствовать странные, едва уловимые ощущения, словно после ударов, будто моё тело находится далеко и меня кто-то рядом с ним пытается «растолкать».

- Что со мной происходит? Странные ощущения… - внезапно я почувствовал, как меня куда-то тянет, перед глазами всё поплыло, а мой отец стал растворяться в этом почти непроглядном облаке марева.

- Запомни одну важную вещь на своём пути – доверяй лишь своей интуиции. Глаза и уши всюду обманут. А теперь пора очнуться. – с этими словами меня буквально выбросило из сна, всё на мгновение потемнело, и я вернулся в явь…

- Ты очнулся! Слава Создателю! Я уже подумал, что один в сознание пришёл. – крикнул Торвальд, подскочив ко мне. В этот момент моим клинком он отбивался от подползающих к нам корней и веток деревьев.

- Не дождёшься. – бросил я ему, сразу же встав на ноги и подхватив клинок Лии. – Что происходит?

- Я понятия не имею. После того, как меня снова укусили, я отрубился, а проснувшись, увидел тебя и эту эльфийку без сознания, а корни нас уже начинали оплетать. – объяснял он, периодически отрубая змеями подползающие корни деревьев, и я старался не отставать, подбежав к Лии и защищая её от этой напасти. – Лес нас всё-таки заметил, и, судя по всему, нам тут не рады.

- Ты же зверолюд. Почему тебя-то он не жалует?

- Больше нет. Ты забыл, что дух погиб во мне?

- Ну да, извини. – с досадой согласился я. – А где Ранек?

- Если бы я знал, о ком ты сейчас говоришь. Слушай, надо выбираться отсюда.

- Да, сейчас! – одёрнул я его. – Хватай Лию и побежали вглубь леса. – я быстро глянул на карту своего наручного компьютера, указав ему нужные координаты.

- Ты в своём уме? – выпалил он, наотмашь отсекая очередной вылезший корень. – Нам здесь едва головы не поотрывали, а ты ещё дальше лезть собрался?

- Именно так! Доверься мне, я знаю, что делаю.

- Как скажешь. – ответил он мне, рыкнув. В тот же миг, он, словно пушинку, забросил эльфийку себе на плечо, придерживая её одной рукой, продолжая отмахиваться от разъярённого леса второй.

- Давай! – крикнул я, схватив рюкзак, и мы, что было сил, рванули вперёд, буквально на бегу прорубая себе путь сквозь ветви деревьев, сплетающиеся прямо у нас на глазах. – Берегись! – ударом короткого клинка наотмашь я отсёк корень, внезапно обвивший горло Тору.

- Спасибо. – ответил он, прокашлявшись, и мы побежали дальше. – Смотри, вон там, чуть левее – пещера! Там и укроемся. Может, хоть там нас не достанут и можно будет перевести дух.

- Давай туда! – мы тут же заскочили внутрь этой пещеры, которая выглядела, как гигантская кроличья нора и уходила вниз под землю, а Торвальд наспех прочитал заклинание на рунном языке, и вход буквально накрыла волна яркого пламени, после чего его едва не сбило с ног.

- Да уж, не расположен я к заклятиям подобного рода. Если дело телекинеза касается – пожалуйста. Ну, или электричества - но это больше отголоски пребывания духа во мне, чем дар. Но всё остальное выше моих сил. Словно я марафон пробежал. - сказал он на выдохе и прислонился к стене пещеры, которая была из уплотнённой земли, словно её спрессовали настолько, что лес даже своими корнями не в силах пробиться в этот проход. Я снял Лию с плеча Тора и усадил на рюкзак, облокотив её спиной к стене, после чего снял с неё ножны и прикрепил их себе на пояс, уложив в него её клинок. Взглянув вглубь этого тоннеля, мне пред глазами предстала та пещера из, казалось бы, далёкого прошлого, в которой погиб при падении Костя, а после и Антон. От этих воспоминаний у меня прошёл леденящий мороз по коже, и я тут же поёжился.

- У тебя осталось, чем перекусить? – спросил меня Тор. – Желудок дико урчит после такой заварушки.

- Держи. – я кинул ему банку тушёнки из рюкзака и затем взглянул на свой наручный компьютер.

- Может, ты хоть сейчас расскажешь, что вообще происходит, зачем мы рвёмся вглубь леса, где ты пропадал, когда меня схватили, и кто наша новая компаньонка?

- Как много вопросов. – с иронией в голосе подытожил я. – Ну, в двух словах, в том тайнике, у входа которого ты пропал, я нашёл эльфийку, которая и призывала к себе благородных зверолюдов, чтобы они помогли вытащить её из плена, а эти твари, Мародёры, воспользовались этим и схватили тебя. Мы понятия не имели, где тебя искать, и двинулись дальше в деревню, в надежде хоть что-то узнать о тебе, ну и о нашем с тобой задании, соответственно.

- Как интересно. – вклинился в мой рассказ Тор. – Ну а дальше хоть было что интересного?

- Дальше – больше. – парировал я. – У самой деревни нас встретил ангел.

- Да ладно? – удивился он, едва не подавившись консервами.

- Вот и я говорю, что любопытно. Оказывается, сейчас по непонятным, даже для них, причинам участились нападения бесов на наши поселения и на ангельских грифонов в их охотничьих угодьях, после чего ангелы договорились с этими людьми о взаимопомощи: они предоставляют им охрану от любых набегов взамен на часть скота для пропитания грифонов. Ангелы также поделились с нами своими подозрениями о том, что в этом замешан сам Архидемон, который именует себя Азгарон. Они нам указали, где найти оружие, способное убить его, а также рассказали, где они видели тебя. Мы с Лией тут же отправились в Ареданский лес, ну а дальше ты уже знаешь. – закончил я.

- Да уж. История… - протянул он, выдохнув. – Где мы? А то мой компьютер эти скоты сломали.

- Сейчас посмотрим. – я взглянул на карту, но данные, которые она мне выдала, была весьма странные. Торвальд, заметив моё замешательство, тут же засуетился.

- Ну, что там?

- Бессмыслица какая-то… - проговорил я себе под нос, перепроверяя данные. – Судя по карте, мы сейчас в том месте, где, по словам архангела, должен был находиться тот самый кинжал, за которым мы и охотились…

- Может твой архангел напутал? Или просто решил избавиться от свидетелей того, что они находятся вместе с людьми? – предположил он. – Лично я склоняюсь ко второму варианту.

- Или его просто кто-то стащил…

- Ага, крот-мутант. – съязвил Тор. – Ты смотри, какая дыра, ведущая неизвестно куда… Интересно, куда она ведёт?

Пока мы разговаривали, от своего крепкого сна очнулась Лия. Она посмотрела на нас своими прелестными заспанными глазками, потирая их, всё ещё спросонья не понимая, что вокруг происходит.

- Лёша, что случилось? Где мы? – спросила она, понемногу приходя в себя.

- Мы в какой-то пещере, посреди Ареданского леса. – Ответил с небольшой ноткой язвительности в голосе Торвальд. – Высунешь голову – она первая и отлетит... Ну, ты и поспать любишь! Ничем тебя не разбудить.

- Ты всегда такая язва? – обидчиво спросила она у него.

- Не обращай внимания. – успокоил я её. – Ты просто и понятия ведь не имеешь, что произошло с тех пор, как мы заснули у костра?

- Да… - непонимающе согласилась она, уставившись взглядом на меня с Тором. – А как мы здесь очутились?

- Повезло вам, что я очнулся первым. И то, потому что почувствовал, что меня начинает оплетать какая-то неведомая хрень. - ответил он, закидывая последний кусок тушёнки в рот. - Я сразу сорвал это дело с себя, и схватив клинок, рванулся спасать вас. Разбудить никого мне не удалось, и я решил отбиваться от этих корней, пока хоть кто-нибудь из вас не очнётся, так как оттащить вас обоих было просто некуда.

- Видимо, заклинание, которым ты скрыла нас, истощило тебя, и когда ты заснула, впала в глубокий сон. – предположил я.

- Ну, а потом очнулся Алекс, и мы рванули дальше в лес, хотя я был всеми руками за то, чтобы, наоборот, с него свалить. Так мы и оказались здесь. – подытожил он.

- Так мы в том самом месте, которое нам указал архангел?

- В нём, да только вместо нашего суперкинжала мы наткнулись на эту пещеру. – с досадой ответил я ей. – Может, его и правда не было здесь никогда…

- Нет, был. – перебила меня Лия. – Причём, относительно не так давно.

- Откуда такие выводы? – спросил Тор, слегка приподняв бровь.

- Этот кинжал действует на духов, как магнит, а здесь я ощущаю их наибольшее скопление, несмотря на то, что весь лес ими изобилует.

- Значит, его и правда украли. - озвучил я очевидный для всех вывод.

- И что ты предлагаешь, Алекс? Идти дальше по пещере и надеяться на удачу? – спросил он, недоверчивым взглядом указывая в сторону скрывающегося во тьме пути.

- А у нас есть выбор? Да и с каких пор сам Торвальд стал бояться чего-либо? – подстегнул я своего друга.

- С тех пор, как мне лес едва голову не снёс. – выпалил он. – Вот, даже звучит дико. А, впрочем, просто адреналин ещё в крови пошаливает.

- Да уж, и не говори. – согласился я с ним. Пока мы разговаривали, Лия приходила в себя и молча ждала, когда мы решим, куда двигаться дальше.

- А где Ранек? – спросила она, наконец.

- Кто? – переспросил Тор.

- К нам, в конце, присоединился ещё один. Он полузверолюд-полудемон. Ну, это грубо говоря. – пояснил я ему.

- Ты хоть понимаешь, как дико это звучит? – спросил он, посмотрев на меня, как на умалишённого.

- Поверь, дружище, я был в таком же шоке, когда его увидел, но его история выглядела весьма правдивой, да и он спас нас всех.

- Да уж, чего только здесь не бывает. – проговорил он себе под нос, почесав затылок. – Когда я проснулся, были только мы втроём. Больше никого.

- Наверное, Лес его, всё-таки, схватил. – с грустью в голосе озвучила своё предположение Лия. – Ну, так куда двинемся дальше?

- А как ты думаешь? – усмехнулся я. – Пошли дальше искать этот кинжал.

- Что ж. В пещере хоть нет этих проклятых корней. – согласился со мной Тор, поёжившись. Я вытащил из своего рюкзака наплечные фонарики и раздал их своим спутникам, а когда закинул рюкзак себе на плечи, мы пошли дальше по этой пещере.

Шли мы уже около часа, а этот искусственный тоннель всё не заканчивался. Последние десять минут пути Торвальд вполголоса стал напевать мотивы песен, принадлежащих старой музыкальной рок-группе «Кино», которые он помнил ещё с детства, проведённого на Земле. Не знаю, как он слышал себя сам, но до нашего с Лией слуха доходило лишь раздражающее подвывание, от которого у нас кошки на душе стали скребстись. Чтобы избавиться от его «пыток инквизиции», да и чтобы было не скучно в дороге, я решил задать тему для разговора.

- Лия, расскажи о своём народе.

- А зачем тебе? – спросила она непонимающе.

- Ну, мне интересно, что вы из себя представляете. – ответил я ей, а затем, кивнув на Тора, почти шёпотом, продолжил. – Да и больше невыносимо слушать, как он завывает.

- Ну понятно, хорошо. – она молча хихикнула в ответ, мило прикрыв рот ладонью, так как была всецело со мной согласна. – Как ты, наверное, знаешь, после великого похода эльфов из Ареданского леса за огромный горный перевал, когда они вернулись, уже лишённые бессмертия, Лес напал на них, не признав родства с ними. Они были вынуждены искать новый дом, и ушли в леса на высоких холмах.

- А у вас все такие эмоциональные и впечатлительные, как ты? – спросил Торвальд, прекратив свои подвывания.

- Наш народ вообще не признаёт какие-либо чувства и эмоции. Они привили себе качество сохранять полный холодный расчёт во всём. По частично сохранившейся легенде говорится, что такими они стали после великого похода. Эльфы, которые хоть едва поддаются эмоциям, считаются выродками и низшими созданиями, и их изгоняют...

- Да уж. – протянул он. – Проще говоря, зазнались остроухие.

- Как же они терпели тебя? – спросил я её. – Или…

- Да… - ответила Лия, с грустью в голосе опустив голову. – Меня изгнали и отправили в одиночестве в открытый мир в надежде, что меня прикончит какая-нибудь тварь. Так я и попала в ловушку…

- Бездушные твари, твои родичи. – ругнулся Тор с отвращением. – Не в обиду тебе, но не зря жизнь лишила их бессмертия.

- Поддававшихся эмоциям эльфов становилось всё больше, и они стали гонимыми и повсюду преследуемы своими собратьями, вплоть до того, что со временем те начали их хладнокровное истребление. Чтобы скрыться от них, изгнанники укрылись в пещерах глубоко под землёй. С тех пор наш народ стал их называть тёмными эльфами. Но больше о них ничего и не слышали.

- Извини, конечно, но я согласен со своим другом. – сказал я, внимательно дослушав её. – Изгонять тех, кто всего лишь научился чувствовать…

- Не извиняйся. Я понимаю тебя… Мне самой было невыносимо жить среди них, и изгнание было возможностью начать новую жизнь, хоть и «опасной» возможностью.

Наконец, мы подошли к первому разветвлению тоннеля. Он раздваивался и всё также уходил дальше в непроглядную тьму. Наплечные фонарики разгоняли мрак лишь метров на двадцать вперёд узким лучом света. Внезапно, в левом тоннеле я заметил едва уловимый силуэт высокого стройного человека. Я тут же направил луч своего фонарика, но на том месте никого не было. Тор с Лией, заметив мою реакцию, тоже стали светить туда.

- Ты что-то увидел, Алекс? – спросил Тор.

- Да, похоже, просто показалось. – сомнительно ответил я ему. – Лия, ты чувствуешь след кинжала?

- Не знаю, показалось тебе, или нет, но кинжал унесли именно в этом направлении. Туда следует едва уловимый шлейф энергии.

- Чу̀дно. – безразлично бросил Торвальд. – Идём дальше.

- Вы слышите? – спросил я своих спутников, когда мы прошли ещё метров сто вглубь. – словно тихие шаги… - внезапно наши фонарики погасли и тьма окутала нас полностью, но спустя секунд пять они заработали вновь. Оглядевшись, мы с Торвальдом обнаружили, что Лия пропала, а за нашими спинами послышалась возня.

- Смотри! – крикнул Тор, указав в сторону шума, где вдали замелькали приближающиеся силуэты бледных «людей» в доспехах, поглощающих свет. – Они схватили нашу эльфийку! Дай мне ствол, срочно! – я кинул ему свою снайперскую винтовку, а сам достал револьвер, подаренный мне Ранеком, и встал наизготовку. Из-за их брони, вдалеке мне было толком не разглядеть их, но Лии уже не было видно, и Торвальд, обладающий хорошим ночным зрением, открыл огонь первым. В закрытом и довольно тесном помещении, даже с глушителем, выстрелы казались громкими. Он произвёл два последовательных выстрела по ближайшей к нам цели, но та с лёгкостью и проворностью акробата увернулась от них, и пули вошли в его спутника, опрокинув его на землю. Тор продолжал стрелять, но ни одна пуля не достигла цели. Тогда, подождав, когда он станет достаточно видим и для меня, я, прицелившись, сделал один единственный выстрел из трофейного револьвера. После оглушающего выстрела, пуля с сумасшедшей скоростью вылетела из его пасти и вмиг попала в грудь ловкача, последующим разрывом разворотив его грудную клетку, оставив на её месте кровавую зияющую дыру. Торвальд с сильным удивлением взглянул на ствол и присвистнул.

- Мощная игрушка. Когда всё это закончится, ты дашь мне из неё пострелять.

- Обязательно. – ответил я ему, отмахнувшись. В это время вдалеке показался ещё один силуэт. – Смотри – ещё один!

- Сейчас сниму. – прицелившись, он выстрелил из винтовки ему в шлем, но пуля с сильным звоном и искрами отскочила от него, не причинив ему никакого вреда. Тор сделал ещё два выстрела, разрядив магазин оружия окончательно, но и они лишь высекли сноп искр из доспехов этого существа. Он приближался к нам не торопясь, словно знал, что мы не сможем причинить ему вреда, и уже был хорошо видим для меня. Он был полностью облачён в поглощающие свет доспехи, которые плавно облегали всё его высокое, почти худое тело, словно вторая кожа, и были удивительно подвижны. В левой руке он держал большой мясной крюк, а в правой – небольшой зазубренный и слегка изогнутый меч. В отличии от доспехов, они ярко отражали свет наших фонариков, словно были сделаны из серебра. Тут я вновь прицелился и произвёл ещё один мощный выстрел из своего револьвера, но пуля, достигнув своей цели, не пробила его броню, а разорвалась, столкнувшись с ней, также не причинив никаких повреждений. – Да ему всё по барабану!

Внезапно за спиной вдалеке послышалось чёткое шипение и щелчки механизмов, потом последовал звук, словно кто-то передёрнул мощный затвор и картавым голосом прокричал:

- А ну, Разойдитесь! – мы с Тором тут же вжались по стенам тоннеля, как тут же прозвучал оглушающий хлопок, и из темноты с сумасшедшей скоростью вырвался мощный энергетический импульс, который промчался мимо нас, в мгновение врезавшись в соперника и испепелив его на месте. Затем, из темноты, ударил яркий свет прожекторов, буквально ослепив нас. – Так-так-так. – протянул незнакомый картавый голос издалека. – И кого к нам занесло?

- Меня зовут Алексей. Я с Земли. – первым представился я, надеясь, что он не сделает с нами то же, что с нашим преследователем.

- Человек, значит? Любопытно… А что с тобой делает эта мутировавшая тварь?

- Какая я тебе тварь, упырь картавый?! – выпалил Торвальд.

- Не груби мне, мутант, если не хочешь стать кучкой пепла. – надменным тоном парировал голос. – Да, ты не простой зверолюд, это заметно. Ладно, можете подойти. – Он вырубил прожектор и включил налобный фонарик. Мы не стали медлить и тут же пошли навстречу ему. Подойдя, в свете наших наплечных фонариков, мы смогли по достоинству оценить орудие, из которого был убит тот странный воин. Это была причудливая и с одного виду внушительная и мощная пушка. Казалось, что она сделана из мельчайших деталей. Она крепилась на механизм, уходящий в разъехавшийся свод тоннеля. Через пару секунд она стала быстро складываться, приняв на конце опускающего механизма металлический плотный шар, и скрылась в своде тоннеля, который сразу же закрылся. Если бы мы не были свидетелями этому, то никогда не заметили здесь раскрывающийся люк, так как не было видно ни единого шва.

- Так, значит, к нам пожаловали человек - Землянин, и зверолюд. Что, люди смогли вновь активировать древний портал? – спросил наш спаситель. Он был на две головы ниже меня, с накачанным телом и одет в шипованные стальные доспехи, которые были безо всяких излишеств.

- Нет, уж точно. – убедительно ответил я ему. – Я тут по стечению обстоятельств оказался… Короче, это долгая история.

- И то верно. – он помолчал пару секунд, рассматривая нас, затем протянул нам руку. – Меня зовут Воген. Пограничный патруль.

- А меня Алексей, как я уже говорил. А моего спутника – Торвальд. – я пожал ему руку в ответ, а затем и Тор последовал за мной, тоже протянув ему свою когтистую руку.

- Ты гном? – спросил Торвальд у него. Воген ему был почти по пояс.

- Совершенно верно.

- Нет времени на разговоры! – оборвал я диалог, тут же вспомнив о нашей эльфийке. – Нужно спасти Лию от этих тварей!

- Учитывая вашу пёструю компашку, я просто обязан спросить – она к какой расе принадлежит? – спросил гном.

- Она эльфийка. Какая разница-то? – я не понимал смысла в его вопросе.

- Тогда всё нормально. Они с ней ничего не сделают страшного, поверьте. Вы ещё успеете её спасти. Только особо не затягивайте с этим…

- С чего ты взял? И на кого мы нарвались? – вклинился Тор.

- Это были тёмные эльфы. Они будут её убеждать присоединиться к ней. Максимум, что они с ней сделают, запрут в клетке, пока она не согласится. Так что особо не волнуйтесь. Эти выродки дорожат каждым своим сородичем, не то что остальными, так что они её убивать или пытать точно не станут. – отмахнулся он.

- Ну, это немного успокаивает. – сказал Тор с облегчением.

- Идёмте со мной в наш город, Дуннар. Владыка захочет вас увидеть. – за неимением выбора, мы последовали за ним. К тому же, наш путь, по словам Лии, пролегал именно туда. - Кстати, что вы здесь забыли? – спросил гном с удивлением. – В этих тоннелях крайне редко можно встретить кого-то, не тёмный эльф, гном, или ещё какая тварь.

- Мы ищем особый эльфийский кинжал, сотворённый вашим народом в давние времена. – пояснил я. Торвальд посмотрел на меня с укором, но я подмигнул ему, дав понять, что всё в порядке.

- Это же детские сказки, которые рассказывают детям – о великой битве и о трёх артефактах древности. – хохотнув, отмахнулся Воген. – Их же не существует. Зачем он вам сдался?

- Мы услышали о нём из легенд, а по неподтверждённым источникам, он находился в сердце Ареданского леса, но когда мы практически чудом добрались до места, там оказалась лишь пещера, по которой мы и пришли сюда. – отбрехался я, решив, что не стоит раскрывать всех наших планов.

- Так вы искатели сокровищ?

- Ну, так это же один из самых знаменитых артефактов в Лостгарде. – добавил Тор от себя.

- Да уж, занесло вас, ребята. – протянул гном, почесав затылок на ходу. – Скажем, это далеко не место для поисков бабушкиных сказок. Повезло вам, что вы в нашу сторону завернули на развилке. Иначе бы сгинули очень и очень быстро. Вот мы, кстати, и пришли.

Чем дальше мы шли, тем шире становился тоннель, и наконец, мы дошли до двух громадных створок гермоврат. Они мне очень напомнили вход в наш технический блок в Мидране.

- Эй, дежурный! Открывай! Я привёл с собой двух гостей.

- Никаких гостей нам и даром не надо, Воген! – послышался озлобленный голос в ответ. По-видимому, у входа в стены были вмонтированы устройства наблюдения и переговора. – Пусть проваливают отсюда!

- Они необычные гости, дубина! – оскалился в ответ наш картавый спутник. – Владыку Баннарада они явно заинтересуют. Открывай, пока я не зашёл и тебе бошку не проломил!

На той стороне возникло гробовое молчание. Мы с Торвальдом переглянулись, надеясь, что хоть сейчас ничего плохого не произойдёт, а спустя минуту, гермоврата начали раскрываться, и тут они удивили меня не меньше, чем моего спутника: они состояли из девяти массивных смыкающихся створок – одна пара в другой, и все выполнены были без особых излишеств. Да, гномы – исключительно практичный народ, не заинтересованный в красоте. Сперва, в стороны разъехались первые четыре створки, которые располагались изнутри и снаружи врат и служили основной преградой, затем, в таком же порядке, разошлись следующие четыре створки, открыв последнюю створку, представляющую собой огромную массивную бронированную плиту, которая со скрипом начала подниматься вверх, открыв нам путь в город. Такие простые, но очень прочные и многослойные ворота никому не взорвать и уж точно не пробить. За ними был переходной шлюз, метров тридцать в длину. Пока мы проходили по нему, на нас с вышки всё это время наблюдала пара гномов. Одеты они были в обычные тканевые одежды, в тёмно-серые цвета в тон со стенами шлюза, подпоясанные кожаной портупеей. По углам помещения, под самым потолком, на нас скалились, не спуская с прицела, мощные автоматические орудия, очень похожие на ту пушку, которая испепелила тёмного эльфа. Воген попросил нас встать в центр комнаты, и мы без вопросов выполнили его просьбу. Через пару секунд в стене открылся маленький проход, и оттуда вылетело два устройства, в виде идеальной формы шаров, напичканных всевозможными датчиками.

- Как они летают? – спросил я удивлённо, так как даже малейшего двигателя, который бы их поддерживал на лету, на них не было видно.

- С помощью магнитного поля левитируют. Молчите. – оборвал меня гном, стоящий на вышке.

Эти два шара симметрично летали вокруг нас, всё время находясь строго друг напротив друга, сканируя нас всевозможными датчиками, которыми они только были напичканы, а затем на пару секунд замерли, пару раз просигналили и скрылись в стене также неожиданно, как и появились.

- Они и впрямь особые гости, Воген! – сильно удивился гном, смотря на экран своего небольшого терминала, установленного на платформе. – Дальше ими займётся стража. Можешь валить в свой тоннель и зажигать со своими дружками.

- Да пошёл ты в сраку, идиот конченый! – выкрикнул ему в ответ наш спутник, а затем обратился к нам спокойным голосом. – Ладно, парни. Тут мы расстанемся. Мой вам совет – не чудите. Наш народ совсем неприветливый, цацкаться с вами не станет.

- Да мы это уже заметили… - ответил Тор, почесав затылок и хмыкнув. – Ладно, посмотрим, что дальше будет.

Воген развернулся и ушёл обратно, патрулировать ближайшие тоннели, а перед нами открылся вход в сам город, где нас уже ждала четвёрка стражников. Но то, что мы увидели, довольно сильно потрясло нас.

- Тор, ты тоже это видишь, или у меня глюки?

- Определённо нет, братишка. – перед нами, с автопушками наизготовку, предстала четвёрка точных копий Охотника на Ведьм, которым Доргрей и я управляли в Мидране. Они окружили нас и замерли, ожидая какого-то сигнала.

- Отведите их к владыке, увальни! – крикнул гном с платформы. Роботы, молча, слегка подтолкнули нас в спину автопушками, и мы, за неимением выбора, двинулись в их сопровождении через открытые ворота. Город, просторы которого открылись перед нами, потрясали воображение – он выглядел так, словно это был один гигантский завод. Бесконечное количество сборочных цехов и сталелитейных заводов с выводящими трубами были разбросаны по всему пространству внутри этого внушительного участка горы. Повсюду ходили самые разнообразные роботы, таская массивные вещи и выполняя всю тяжёлую работу за своих хозяев, пока сами гномы с помощью множества механизмов, без устали трудились над новыми изобретениями и полезными в их жизни вещами, не покладая рук, словно пчёлы в одном огромном улье. Пока нас вели по длинному и широкому естественному мосту, укреплённому стальными балками, через лавовую пропасть в тронный зал Владыки, мы заметили, что город постоянно обходят патрулями несколько групп таких же роботов, по двое в группе. Не ведая сна и усталости, они никогда не покидали своего поста, кроме обслуживания. В это время их сразу же заменяла пара других работоспособных Охотников. Я понятия не имел, как их звали сами гномы, но я их знал под именем, которое мне уже давно приелось. Тор хотел повнимательнее рассмотреть город, но задний сопровождающий толкнул его в затылок дулом автопушки, чтобы тот не крутил лишний раз головой.

- Вот тебе и тёплый приём. – пробурчал недовольно он.

- Вспомни тёмного эльфа. Могло быть и похуже.

- И то правда. Смотри – а этот Баннарад страдает манией величия. – Торвальд указал на гигантскую каменную фигуру могучего гнома, вырезанного в горе. Он был с большим посохом в руках, в массивных доспехах и с косматой бородой, торчащей из-под угловатого шлема. Под ней внутри скалы и располагался вход в его тронный зал. Охотники довели нас до неё и замерли, как вкопанные. Прошло около двух минут, но совершенно ничего не происходило. Тор посмотрел на меня вопросительно, но и я тоже ничего не понимал в происходящем.

- Хрен его знает. – ответил я на его непонимающий взгляд, пожав плечами. – Может постучать надо?

- Вы кто такие? – грозный и явно недружелюбно настроенный голос послышался нам из динамиков, встроенных в огромные бронированные двери.

- Я Алексей, с Земли. Можно просто – Алекс. – представился я.

- А меня Тором зовут. – буркнул он следом за мной. Он терпеть не мог такого обращения с собой, но поделать ничего не мог с этим, от чего и вёл себя, словно очень злой и опасный, но обиженный ребёнок. Снова наступило недолгое молчание, но затем динамики оживились вновь.

- Можете проваливать дальше в патруль. – услышав это, наше сопровождение разбилось на пары и ушло восвояси. – Заходите. Только не чудите - пожалеете.

Двери издали несколько последовательных щелчков, и приоткрылись, приглашая нас внутрь. Мы не стали тянуть, и вошли внутрь. Судя по внешнему виду, «Тронным» этот зал назывался лишь формально. Он являлся восьмиугольной огромной комнатой, стены которого были переделаны под полки и до отказа забиты бессчётным количеством всевозможных книг, которые аккуратно были расставлены здесь повсюду, симметрично уходящие высоко вверх. Освещение было равномерным и не давящим на глаза, которое давали странные закреплённые в углах непрерывные ленты, схожие с нашими светодиодными и закрытыми прозрачным стеклом. Где-то, практически под самым потолком, в большом парящем без каких-либо двигателей троне, сидел коренастый гном с косматой седой бородой, которая была скреплена на конце небольшим золотым кольцом и перебирал книги на одной из полок. Увидев, что мы уже ждали его внизу, он разложил их по местам и, нажав кнопку на подлокотнике, стал снижаться к нам. Когда он опустился, мы смогли рассмотреть его полностью. Судя по лицу, этот гном был уже близок к преклонному возрасту, но его телосложение и горящие жадностью глаза говорили о том, что он ещё нескоро уступит своё место. В отличии от остальных гномов, одет он был в плотно подогнанные по фигуре тёмные одежды и подпоясан кожаной портупеей. На ногах красовались, с виду неприглядные, но весьма практичные сапоги на застёжках, которые были ему почти по колено, а их туповатые носы и каблуки были одеты в сталь. На спинке этого парящего трона была высечена большая шестерня, внутри которой вращались молот, копьё и кинжал. Видимо, они являлись гербом этого маленького народа. Он сидел властно, демонстративно развалившись по своему «креслу», всем видом показывая, что он здесь хозяин, и внимательно рассматривая нас с головы до ног.

- Что ж. – протянул он. – Меня зовут Владыка Баннарад Четвёртый. Вы можете называть меня «Мой Владыка». – мы молча слегка поклонились ему в ответ, но он лишь ухмыльнулся в ответ на это. - Повторите-ка мне ещё разок, а то я чего-то глухой последнее время. - говорил он язвительно, привыкший, что уже множество лет никто не смеет ему сказать не единого слова против. – Кто вы, и откуда? Ах, да. И какого хрена забыли в моём городе?

- А гномы, я смотрю, не слышали хоть о каких-то манерах? – спросил Тор со скрытым вызовом в голосе, так как такое обращение с ним его угнетало и сильно злило.

- А мы клали с высокой башни на ваши манеры. – надменно парировал Баннарад и нажал на кнопку в панели в подлокотнике, отчего зверолюда окутала незримая сила, и он от боли, которая свела ему весь организм, упал на колени, схватившись за грудную клетку. – Не дерзи мне, щенок. Пока я не решил, что с вами делать. Так что лучше заткни свою звериную морду и отвечайте на вопросы.

- Как я уже говорил у входа, меня зовут Алекс, я с Земли. А это мой друг – Торвальд.

- Зверолюд и человек? Далеко не часто можно увидеть такой дуэт. – к тому времени ему принесли отчёт о нашем сканировании и собранные о нас данные. Гном, ознакомившись с ними, внезапно стал мрачнее чёрной тучи, и когда он после взглянул на нас, то в его взгляде не читалось ничего, кроме злости и ярости.

- Так значит вы прибыли из Мидрана? – заговорил он с нарастающим тоном, едва не пылая злостью на нас. - Не ваш ли это друг, по имени Доргрей, скотина этакая, в наглую украл нашего Охотника и вселил в него извращённый нечистый дух? А потом вы, пара конченых придурков, дали ему волю разрастись в машине, превратив её в орудие смерти, от которой теперь никому на поверхности спасенья нет? – он снова нажал на панель и нас обоих вновь сдавило нечто, едва не скрутив в баранку. – Вы хоть осознаёте, что вы натворили? Наши технологии не должны попадать в руки таких обезьян, как вы, которые даже простым приспособлением будут пользоваться только, как дубинкой, а не по назначению! За воровство наших разработок полагается смерть, причём мгновенная. Так скажите мне, почему я не должен вас угробить сейчас же, одним нажатием клавиши?

- Но мы-то у вас ничего не крали! – возмутился я. Очень не хотелось отвечать своей шкурой за поступки других.

- А это не имеет значения. Но, если вам этого мало, могу напомнить, что вы дали древнему демону завладеть этой технологией, и если он присоединится к Азгарону – они на поверхности сравняют с землёй всё к чертям. – ответил он нам пренебрежительно. – А нам это нарушит деловые договоры с парой наземных фракций, с которыми у нас пока идут совсем неплохие дела. Но я не мог не заметить, что вы не ответили - за каким хреном вы залезли так глубоко в гору?

- Мы ищем особый кинжал, о котором ходят слухи в Мидране. Говорят, он способен наделить своего владельца безграничной силой, да и сам стоит целое состояние. По преданиям, он был утерян в Ареданском лесу, но мы оттуда еле ноги унесли, укрывшись в пещере, которая была почти в его сердце. Всё что нам оставалось – идти вглубь, надеясь, что мы выйдем из него наружу, но набрели на тёмных эльфов, которые нас ждали в засаде. Если бы не ваш патруль – нас бы там и убили.

- Интересно. Ну, убить бы не убили. От этих психопатов так легко ещё никто не отделывался. – Баннарад замолк на несколько секунд, вероятно размышляя, как бы нас использовать себе в угоду, и затем, резко изменившись в лице и сойдя со своего трона, обратился к нам. – Кинжал-Хранитель же всего лишь сказка. Вы, не имея ни единого доказательства его существования, всё равно отправились на его поиски. Зачем?

- Мы много кому задолжали в Мидране. – взял своё слово Торвальд, сочиняя на ходу. – На нас уже буквально объявили охоту, а нам это не улыбалось совсем. Вот мы и решили уйти и попытать удачу. Тем более, что из всех преданий самое желанное было именно про этот кинжал…

- Что ж… - протянул гном. – Идите за мной. Я вам хочу кое-что показать. – он развернулся и подошёл к дальней от нас стене. Слегка наклонив несколько книг в определённом порядке, он сделал пару шагов назад, а нижние полки углубились и разъехались по сторонам, образовав нам проход в потайное помещение. – Что стоите столбами? Чешите, говорю, за мной.

После нашего «допроса с пристрастием», мы решили, для своего же блага, пока играть по его правилам, и пошли за ним по открывшемуся коридору. Он оказался недолгим и вывел нас в обширное помещение, которое было усеяно и повсюду пронизано толстыми прозрачными трубами, по которым мощным пульсирующим потоком протекала странная энергия, а в центре от пола до потолка стоял большой свинцовый цилиндр.

- Пока вы находитесь в Дуннаре – можете забыть о таком понятии, как «деньги». – начал пояснять нам Баннарад. – Наш народ не интересуют ни драгоценные металлы, ни не менее драгоценные камни. Мы сами их можем добывать в огромных объёмах, при необходимости. Единственную ценность для нас представляют души всех живых существ. Конечно, чистые эльфийские, демонические и божественные духи ценнее всего, но и от остальных тоже много толка выходит.

- Как же вы ими распоряжаетесь? – недоумевая, спрашивал я, смотря на пульсирующие ярким светом трубы. – Они ведь представляют разные потоки энергии.

- Ваши даже самые светлые черепушки никогда не поймут, что механически воздействуя на души, их можно изменять, или очищать от их уникальных качеств, превращая их в единый колоссальный поток чистой энергии, который и протекает по этим жилам, питая наш город и наше механическое чудо – Горного Стража. Он управляет всеми роботами и оборонными технологиями в нашем городе, защищая нас уже множество столетий. А совершает передачу такой массы энергии этому механическому монстру от накопителя душ вот эта вещица…

После его слов свинцовая цилиндрическая оболочка в центре помещения стала раскрываться, и перед нашим взором предстал искусно выполненный кинжал, который, окружённый странным силовым полем, левитировал в пустоте свинцовой колонны. Рукоять его была сделана из горного хрусталя, а у её основания, в золотой огранке, горел кровавым отблеском большой рубин. Вокруг рукояти сплетались золотые змеи, а лезвие, бритвенно-острое, отдавало бирюзовым свечением. Оно было испещрено самыми разнообразными рунами, которые светились не менее ярко.

- Это же….

- Да. – подтвердил мою догадку гном. – Это то, зачем вы охотитесь. Но вся загвоздка в том, что силовое поле, оберегающее этот кинжал от посягательств на него, невозможно отключить. – он поднял с пола кусочек железа, похожий на небольшой гвоздь, и кинул его в защитный экран резервуара с кинжалом. Но лишь он его коснулся, как в мгновение расплавился и упал на пол хранилища каплями раскалённого металла. – Ничто через него не может проникнуть. Лишь чистокровный эльф или его прямой потомок в состоянии совладать с такой энергией.

- Почему именно такой эльф? – удивился я.

- А откуда по-вашему в Лостгарде появились звериные духи? – спросил он у нас, но мы лишь пожали плечами. – Всем известно, что после смерти людей или гномов, наши души попадают в миры других измерений, на вашем языке – Рай и Ад. Но чистокровные эльфы ведь бессмертны, и ко всему прочему до жути миролюбивы. У них особые свойства души, и всё дело в том, что они не попадают ни в Рай, ни в Ад, так как у себя в Арде сроду не умирали. Но нынешние эльфы стали смертны. Так куда же деваются их души после смерти? – спросил он вновь, но этот вопрос был риторическим. – Правильно. Они остаются здесь и скитаются, сливаясь с иными живыми существами, и после перерождения забывают свою истинную сущность, и становятся больше похожи на зверей, нежели чем на некогда благородный народ. Но чистокровные эльфы единственные могли управлять такой энергией, пропускать её через себя и использовать безо всяких приборов в качестве жизненной силы для своей магии.

- Да уж, дедуля. – пробубнил себе под нос Тор. – Ну и новость ты нам выдал.

- Этот дедуля тебе глаз на задницу твою натянет, если свою пасть клыкастую не заткнёшь, зверюшка. – выпалил он ему, а затем вполне деловым тоном обратился ко мне. – В общем, предлагаю такой уговор: Вы поможете мне с одной небольшой, но въедливой для нас неприятностью, а я позволю вам попытаться забрать этот кинжал. Если сможете взять его – он ваш. – мы с Тором переглянулись. В его глазах читалось лишь одно мнение, что данная ситуация – полный идиотизм, но я чувствовал, что нам это может сыграть на руку, особенно в свете последних событий. Да и к тому же - Лию надо было срочно вызволять из рук похитителей.

- Вы же сказали, что этот кинжал служит передатчиком энергии для питания всего вашего города. – спросил я его, стараясь понять, в чём тут подвох.

- Наши инженеры уже давно придумали машину, которая с такой же эффективностью сможет заменить его. – ответил он, но в его голосе читалась уверенность в том, что нам всё равно не удастся забрать его. – Нам лишь нужно, чтобы нашёлся тот, кто способен вытащить его. - Мы с Торвальдом посмотрели друг на друга снова, он едва заметно кивнул мне и взял слово.

- Мы согласны. – недовольно и негромко прорычал он на предложение Баннарада.

- Ну и здорово. – с довольной ухмылкой ответил он, потирая руки.

- Ну, рассказывайте - что это за «въедливая неприятность» у вас?

- Да всё эти тёмные эльфы, чтоб им пусто было, и бабы не давали до конца их жизни! – выругался гном, ударив кулаком по одной из труб. – Они постоянно нападают на наши патрули и проникают в Дуннар. Похищают наших жителей, или же просто совершают диверсии. Их цель та же, что и ваша – заполучить этот кинжал, но и вдобавок уничтожить Горного стража. Он не должен попасть к этим сумасшедшим чудикам в руки, иначе - пиши-пропало.

- У вас столько роботов, Владыка Баннарад. Неужели вы не могли бы послать их и вычистить всё их логово в этой горе? Помнится, когда я управлял одним из них, мне с такими мелочами справиться труда не составляло.

- Мальчик мой, ты же нихрена и не представляешь о том, кто такие, эти тёмные эльфы, так ведь?

- Ну, разве что в общих чертах. – пожав плечами, кивнул я ему.

- Этого мало. – створки в потолке раскрылись и оттуда к нам спустилась парящая небольшая панель с проектором на ней. Баннарад набрал одному ему известную комбинацию на её клавиатуре, и она начала сопровождать его рассказ трёхмерными проекциями, буквально перед нами создавая их из ничего, играя с лучами испускаемого им света. – Тёмные эльфы – это самые отмороженные и помешанные представители жизни в этом мире. Они получают наслаждение, испытывая всевозможные чувства и эмоции, но самые желанные для них лишь те, которые могут доводить до безумства. Они мастера засад, игр с вашим разумом, и пыток - как телесных, так и душевных. Они никогда сразу не убивают свои жертвы, а лишь после долгих и мучительных пыток, чтобы её стоны были слышны как можно дальше и громче. После очень давней первой диверсии на наш литейный цех, мы выслали группу из трёх Охотников на зачистку тоннелей от этих сволочей. Но ни один из них не вернулся обратно. Тогда мы решили устроить целую карательную операцию, но лишь дойдя до того же места мы наткнулись на автопушки прошлой группы зачистки, которые уже стояли наизготовку против нас самих. Тогда наши самые светлые яйцеголовые бородачи создали, даже в нашем понимании, вершину инженерной мысли – Горного стража. А по всей подконтрольной нам территории мы понатыкали мощные лучевые орудия, чтобы они хотя бы больше не могли проникнуть к нам. Но, к несчастью, они весьма быстро умеют приспосабливаться, и спустя несколько лет, хоть их нападения и стали гораздо реже, но мы всё равно временами ловим их прямо посреди нашего города. – как только он закончил свой рассказ, проектор свернул картинку и вместе с панелью убрался в открытый в потолке люк, который тут же за ним закрылся. - Вам нужно будет незаметно проникнуть на их территорию, установить взрывчатку на генераторе, который они собрали на скорую руку из нашего металлолома, и взорвать его к чертям. Только сначала уберитесь оттуда, так как взрыв будет такой, что вся гора неслабо встряхнётся. Так что вы решили – вы в деле, или нет?

- А у нас есть выбор? – сказал Тор, хмыкнув.

- Умная зверушка, хоть и без души. – съязвил гном, от чего Торвальд снова злобно зарычал, но ему было всё равно на зверолюда, так как знал, что одно неверное движение, и его испепелит Горный Страж. – Тогда идите к выходу - вас там встретит один из лучших наших инженеров. Он выдаст вам всё необходимое и доведёт до выхода их города, который ведёт прямиком к логову этих остроухих тварей.

Получив инструктаж от «высшего руководства», мы с Тором пошли прочь из тронного зала. У ворот нас уже ждал гном, тело которого укреплял топорной работы экзоскелет, благодаря которому его глаза были на уровне наших. Из этой конструкции в разные стороны торчала ещё пара усиленных механических клещей, которые, безусловно, упрощали ему работу.

- А вот и наше мясцо подошло. – произнёс весело гном. – Идите за мной. – сказал он нам и, развернувшись, зашагал прочь от покоев Владыки, а мы пошли следом за ним.

- А у вас всегда такие «приветливые» здесь? – спросил я его, так как такое обращение очень напрягало, а Тора просто разрывало изнутри.

- Ясное дело. – ответил он, не оборачиваясь и не сбавляя шаг. - А чего вы хотели? Здесь народ весь трудящийся, добра ни от кого не увидишь. Все на всех обозлённые ходят, никому ни от кого и ничего не надо. Тут никто никому не рад.

- Как же вы тут уживаетесь тогда так слаженно? – удивился Торвальд.

- Просто все знают своё место и пашут, как кони. Если кто-то сможет выделиться в хорошую сторону – ему будет поощрение или временное послабление в работе. А если кто-то что-нибудь изобретёт новое и полезное – станет трудиться в личном сборочном цеху Владыки Баннарада. Там шикарные условия для работы, но туда попадают только самые светлые умы, приносящие безусловную пользу.

- А ты тоже в том цеху работаешь? Ваш Владыка очень высоко о тебе отзывался.

- Меня несколько раз хотели принять туда, но только большая часть моих новшеств, которые я предлагал… Как бы правильно выразиться… - он несколько секунд помолчал, но найдя более подходящее слово, продолжил. – экстраординарные.

- В каком это смысле? – мы с Тором очередной раз пришли в замешательство.

- Они, как правило, работают «слишком хорошо». А, как известно, лучшее – враг хорошего. Ну, представьте, парни: вы работаете в патруле, и вам в дежурство дают новейшее и идеально подогнанное устройство, которое при внезапном нападении должно будет почти мгновенно обволакивать ваше тело, предотвращая любой удар, а внешняя сторона оболочки должна будет при контакте уничтожить противника особым токсином. И в нужный момент всё получилось просто идеально, но только токсины этой оболочки с такой силой сработали, что помимо нападающих уничтожили всех присутствующих там, включая и своих же товарищей, оставив в живых лишь носителя устройства.

- Судя по твоим словам, это не просто пример?

- Ну так. – ответил он, выдохнув. – И не единичный. И хоть большинством моих изобретений активно пользуются, к сборочному цеху Владыки меня стараются не подпускать. Кстати говоря – мы почти пришли. – в скором времени, мы подошли к небольшой автоматической двери, встроенной в скалу, которая больше походила на простой кусок стали. Гном ввёл пару комбинаций на своём наручном компьютере, после чего за дверью стали слышаться странные металлические звуки и тихое шипение, а следом открылась и она сама, спрятавшись в нише скалы. – добро пожаловать в мой персональных технологический храм, парни. – Когда мы вошли внутрь, к нам со всех сторон потянулись механические клешни, которые сняли с нас накидки, мой рюкзак, и повесили их у входа, а самого хозяина дома они на ходу «переодевали» безо всякого труда, открепляя от его экзоскелета одни части и присоединяя другие. Помещение было не очень большим, повсюду заваленное металлоломом и всякой непонятной всячиной, которую вечно приходилось обходить, словно блуждая по лабиринту.

- Я так понимаю, это твоя лаборатория? – спросил Тор, оглядываясь.

- Это мой дом, в котором я живу. И да – в нём я создаю все свои изобретения. Мне поручено вас разодеть настолько, насколько я смогу. – он немного отвлёкся, уставившись в экран своего миникомпьютера, закреплённого на запястье. – Посмотрим, какие характеристики на вас пришли…

Мы с Торвальдом стояли, понимая, что за это короткое время пребывания в Дуннаре нас успели изучить со всех сторон, начиная от строения тела, заканчивая нашими личными качествами. Да уж, гномы очень осторожный народ, порой кажется, что до паранойи. Он подошёл к одному из своих столов и, тщательно покопавшись в наваленном на нём металлоломе, достал маленькую белую коробочку без единого видимого шва, и с экраном на внешней стороне. Он протёр её рукавом, потыкал в сенсорный экран пальцами, что-то себе под нос бормоча, ругаясь, и поднёс мне.

- Вот это тебе маленький «подарок» для наших друзей, который ты должен будешь отнести к их генератору. – сказал он, саркастически при этом улыбнувшись, и передал мне, от чего у меня чуть руки не провисли под её тяжестью.

- А она немного тяжелее, чем кажется, коробочка-то твоя. – подметил я, положив её на рядом стоящий маленький столик.

- Ещё бы. Ведь это всего лишь свинцовый кубик со сторонами в десять сантиметров, напичканный обеднённым ураном. Шарахнет так, что будь здоров, поэтому вас надо будет обеспечить хорошей защитой. – он посмотрел на нас, и добавил. – Ну, и свалите оттуда подальше всё равно. А то от радиации я вас и сберегу, но взрыв вы всё равно не переживёте.

- Это мы и так поняли, гений. – хмыкнул Тор.

- Меня, кстати, зовут Бранд. – представился гном.

- Алексей и Торвальд. – сказали мы в ответ и пожали друг другу руки.

- Ну тогда приступим, парни. – Бранд пошёл в угол своей комнаты и при помощи своего экзоскелета, начал клешнями разгребать там некую площадку, которая служила ему для автоматической сборки костюмов. – Алексей, ты – первый.

Я немного помедлил, так как жутковато было от мысли, что что-то может пойти не так, мне зажмёт руку или ногу среди деталей, но, собравшись силой, зашёл и встал посреди обозначенного места.

- Только смотри, чтобы всё нормально собрали. – сказал я ему.

- Не переживай. Я ещё никого между деталями не оставил. – Бранд помолчал пару секунд. – Правда, одного упаковал так, что вытащить мы его уже не смогли…

- Умеешь подбодрить.

- Главное – не дёргайся. - вокруг меня в механическом танце закружились манипуляторы, поднося ко мне различные детали рамы и гидравлики, скрепляя их друг с другом болтами, а со мной - различными ремнями. На удивление, всё происходило чётко и отлаженно.

- Что за костюм ты собираешь? – спросил Тор у гнома.

- Для начала первичный экзоскелет. А потом уже на него накрутим всё, что вам будет необходимо. – когда первая часть сборки завершилась, он снова уставился в экран. – Я поставлю вам обоим небольшое дополнение в виде обволакивающего костюма, который сбережёт вас от дерьмового облучения. Тебе лично добавлю ещё пару выдвижных клинков на руки и отсек для хранения моего подарка. Твой экзоскелет подвижен, так что проблем в ближнем бою не будет, если только у самого руки не из задницы.

- А как иначе то. – да уж, гномы не из тех, кто славится своим чувством юмора. А тем временем манипуляторы продолжали прикреплять на мой экзоскелет выдвижные клинки, отсек с бомбой, шлем с тепловизором и наплечным фонарём, на всякий случай. Когда всё было окончено и проверка исправности систем проведена, я смог сойти с площадки. Костюм ни капли не сковывал движения, и при этом наделял необыкновенной и непривычной для меня силой. – А как пользоваться твоими «гаджетами»?

- Просто подумай. Прикажи костюму, и он выполнит. В твоём шлеме нейронный датчики, которые улавливают нужные ему шевеления извилин в твоей бошке. – я быстро мысленно пробежался по командам, которые мог отдать. Сперва проверил клинки. Стоило лишь подумать об этом, как они выскочили мгновенно и бесшумно, также, как и работал весь экзоскелет. Затем также проверил тепловизор и фонарик – всё было совершенно исправно.

- Мне нравится. – довольно высказал я своё мнение обо всём этом. – Необычное ощущение.

- Только не активируй сейчас лучевую защиту. Она одноразовая. – предупредил меня Бранд. – Теперь ты, переросток, заваливай. Тебя оденем.

Торвальда жутко бесило, как с ним обращаются здесь, но поделать ничего не мог, поэтому, скрипя зубами, пока что просто выполнял команды. Собрав костюм и для него, гном некоторое время читал о нём доклад, попросив его пока не двигаться.

- Ну уж нетушки! – сказал он недовольно. – Ты мне его нахрен сломаешь. Хоть у вас задание и скрытное, но тебе я соберу что-нибудь помощнее.

- Только не переусердствуй, коротышка. – бросил он недоверчиво.

- Не бойся – тебе понравится. – с этими словами Бранд начал набирать новые команды на своём компьютере и манипуляторы стали доставать уже не небольшие подвижные детали, а целые куски готовой обшивки, прикрепляя её к экзоскелету Тора. На левую руку ему закрепили клинок, схожий с моим, а на правую целый гранатомётный комплекс, затем тоже обшив руки защитой из стали. В довершение, гном лично достал из своих запасов герметичный шлем и, протерев его от пыли, надел ему на голову. – Ну вот теперь всё, ты готов.

Костюм был внешне очень топорной работы, совершенно без приятных глазу излишеств, во всех гномьих традициях, но Торвальда это ничуть не смущало. Он влюбился в него с первого взгляда.

- Глянь на меня, Алекс! – выпендриваясь, механическим голосом из-под шлема сказал он. – Я – робокоп. Сейчас мы наведём порядок в городе.

- Иди ты с задницу, выпендрёжник. – отмахнулся я, хохотнув.

- Ваше снаряжение будет лежать пока у меня. Теперь, главное, не завалите всё, парни.

- Уж постараемся. – ответил я. – Дорогу-то хоть, покажешь?

- А как же. – гном пошёл в самый дальний угол своего цеха, и нажав на скрытую панель, открыл в своей стене нам тайный проход в тоннели. – Сам маршрут я залил вам в шлемы, там разберётесь. Старайтесь не спалиться, и пулей назад, как заложите взрывчатку. Обратный маршрут я вам тоже залил, до самых главных ворот. Там вас уже будут ждать. Удачи, парни. – с этими словами мы с Тором шагнули в кромешную темноту бесконечных тоннелей, а дверь за нами закрылась и запечаталась намертво. Активировав на визоре прибор ночного видения, мы двинулись вперёд. Дойдя до первой развилки, я активировал в визоре шлема карту и взглянул на маршрут.

- Нам налево, потом пару раз направо на поворотах, а затем будет развилка с четырьмя выходами. Судя по карте, нам во второй слева.

- Ты уверен?

- Не очень, но на карте показано так. – с сомнениями попытался найти оправдание я.

- При том, что гномы понятия не имеют о точном расположении базы тёмных эльфов. – подметил Тор.

- Да уж. – досадно согласился я. – Вот и проверим. Пошли.

До точки назначения было примерно пол часа пути, но нам казалось, что мы блуждали по тоннелям уже не первый час и прошли уже не один поворот.

- Алекс, ты уверен, что мы идём верно? Я уже насчитал как минимум с десяток развилок…

- Судя по карте, мы прошли только три… Быть такого не может… - в этот момент я почувствовал, как у меня постепенно мутнеет в голове. – Тор, что-то у меня голова разболелась…

- У меня тоже болит… - подтвердил он. – Не будь я магом, сказал бы, что просто день был тяжёлый, но чувствую чьё-то воздействие.

В этот момент в спину Торвальда с диким звоном ударил огромных размеров топор, но он лишь выбил сноп искр, слегка оцарапав доспех. Он резко обернулся, наотмашь ударив рукой назад и впечатав горе-нападавшего в стену.

- Тёмные эльфы нас обнаружили раньше, чем мы ожидали. – досадно констатировал факт Тор, глядя на размазанный по стене тоннеля труп. - Слышишь?

- Они идут. Пара, где-то.

- Я с ними разберусь. – сказал он и, настроив свой визор, прицелился вглубь тоннеля из наручного гранатомёта, произведя оглушающий выстрел. Раздался не менее оглушающий взрыв, и затем наступила гробовая тишина.

- Ну теперь то точно все в курсе, что мы к ним идём, идиот. – упрекнул я его. Теи временем морок с нас спал, и мы поняли, что находимся как раз на нужной нам развилке. – Пошли скорее дальше, пока они не сообразили, где мы.

- Вечно ты бежишь от боя. – недовольно хмыкнул Тор.

- Я трезво оцениваю обстановку, а тебе лишь бы помереть поскорее.

- Зато так веселее.

- На том свете это доказывать будешь.

- Да я не тороплюсь. – успокоился он. – Ладно, пошли уже быстрее.

Мы двинулись по второму тоннелю, как и показывал нам план, но сколько бы мы по нему ни шли, он всё не заканчивался. Торвальд шёл всё медленнее, а потом остановился и вовсе, просто застыв в своём костюме на месте.

- Дружище, с тобой всё в порядке? – спросил я обеспокоенно. – Ты меня слышишь? – но в ответ от него не было ни звука. – Да ну, не может быть! Только не сейчас! – я догадался, что тёмные эльфы снова стараются наслать на нас морок, и выдвинул клинки, приготовившись защищать своего друга от очередного нападения, но сколько бы я ни ждал, никто так и не появлялся. С каждым мгновением у меня в голове было всё более туманно, после чего свет померк окончательно, и я потерял сознание…

 

 

…Всё тело нестерпимо болело, а голова гудела так, словно меня пришибло планетой. Я чувствовал, что меня пытаются растолкать и, словно вдалеке, кто-то пытался докричаться до меня…

- Лёха! Лёха, мать твою, очнись! – Сергей с Вовкой пытались изо всех сил привести меня в чувство. Вдобавок ещё и от холода, внезапно осознав, где я нахожусь, я аж вскочил, но сразу же пожалел об этом, так как всё тело заныло. Я стоял на горе, а окружали меня пара моих товарищей. Неподалёку сидел Антон и вокруг него четверо молодых парней. У меня просто голова пошла кругом. Я не понимал, что вообще происходит… - Живой, слава богу. Ты успокойся, присядь. Скоро за нами вертолёт прилетит.

- Парни?! – выкрикнул я от шока. – Как вы тут оказались?! Что происходит?!

- О, родной! Тебя хорошенько пришибло-то. – покачал головой Серёга.

- После того, как гора вздрогнула, вы с Антоном и Костяном провалились в пещеру. Мы вас еле вытащили оттуда.

- А с Костяном что? – спросил я, стараясь хоть как-то сориентироваться в происходящем. Парни переглянулись, и через несколько секунд решились сказать.

- Костя не выжил… - ответили они, опустив головы.

- Вы были в той пещере? – спросил я, надеясь, что хоть сейчас всё пойму.

- Пока вы были с Антоном в отключке, Вовка с парнями сходили проверили пещеру.

- И?

- И ничего. Нашли мы этих горе-учёных. Там произошёл обвал - их там и завалило. Мы обнаружили только части их тел, торчащие из-под камней.

После этого заявления у меня окончательно всё спуталось в голове. «А как же всё то, что я помню? Неужели это было всего лишь безумно долгим сновидением вследствие удара головой?» - К сожалению, вопросов было гораздо больше, чем ответов. К тому моменту уже подлетели вертушки и забрали нас на командный пункт. Там нас уже ждала бригада скорой помощи, которая на носилках забрала меня с Антоном в травмпункт. Как выяснилось, у меня было сломано запястье на левой руке, а у моего друга был перелом правой ноги в двух местах со смещением. Чуть позже медсестра вколола ему сильное обезболивающее, а затем, когда оно подействовало, травматолог начал вправлять кости обратно, отчего даже под действием лекарства, выступила слеза. Со мной же обошлись безо всяких препаратов, просто дёрнув руку, чтобы кости встали на место. Было жутко больно, ну а что поделать-то – с врачом не поспоришь. Когда они ушли, следом к нам в палату вошёл полковник Случинин, проведать нас. Он поблагодарил нас за хорошую работу, говоря, какие мы все молодцы и бла бла бла, и жаль, что не удалось спасти этих исследователей. Сказал, что по случаю того, что мы травмировались и за хорошую службу, помимо оплачиваемого больничного, он нам дал оплачиваемый отпуск. Мировой мужик, надо сказать. Попрощавшись и пожелав удачи, он удалился из палаты, и мы с Антоном остались одни. Я лежал на кровати, никак не в состоянии поверить в то, что всё, что я помнил, было лишь диким сном. Что мне это всё только привиделось. «Да-уж. Ну и воображение у меня, врагу не пожелаешь…»

Я полежал ещё некоторое время, приходя в себя, а затем повернулся к Антону.

- Ты как, Антоха? – спросил я у него.

- Да как, как… Калеч я теперь, месяца на два, а то и на все три… - уныло сказал он себе под нос. – А мне ещё жену с дочкой кормить.

- Ну хоть радуйся, что Случинин нам подарочек такой преподнёс. Денег хватит.

- Да уж, знаю я его. У меня так отпуск через три месяца должен был быть, а теперь снова через год, так как теперь мне скажут, что свой я отгулял уже.

- А так тебе вместо одного месяца целых три будут выплачивать отпускные. – пытался подбодрить я его.

- Ну, конечно, тут он сделал неплохо. – согласился он. – Главное, чтобы это нам потом не вылилось.

- Хрен знает. Там посмотрим.

Позже нас перевели в госпиталь в Санкт-Петербурге, где спустя неделю стационарного лечения последствий падения, я с загипсованной рукой отправился на метро домой. Час трясучки в душном вагоне с кучей потных людей, и я на месте. Дома меня уже ждала моя жена Катя. Ей позвонили заранее, после чего она успела испечь мои любимые блинчики с ветчиной и сыром, и приг